在近日於美國舉行的Bluetooth World年度藍牙技術大會上,藍牙技術聯盟(Bluetooth SIG)公布了最新的TDS (Transport Discovery Service)規格,藍牙的支持者並打算在今年稍晚進一步讓藍牙能支援網狀網路、2Mbit/s的資料傳輸速率,還有更長的傳輸距離,使該技術能與6LoWPAN、Zigbee等802.14.5無線技術競爭。

TDS能讓藍牙能搜尋與啟動各種其他可用無線鏈路的連結;如此一來,藍牙將可扮演無線裝置與服務的低功耗「偵查兵」角色,使用者可以關閉裝置中耗電較大的LTE或Wi-Fi功能,直到需要較大頻寬時再開啟。而各個無線標準團體將需要定義自己的TDS規格文件以實現連結;藍牙技術聯盟執行總監Mark Powell表示:「TDS將會是用來彼此搜尋並連線的通用語言產品。」

藍牙技術聯盟今年稍後將公布的規格還包括:利用較大的封包酬載(payload)將頻寬加倍至2Mbit/s;利用新的調頻(frequency modulation)技術將傳輸距離拉長四倍至120公尺;支援網狀網路(mesh networking)功能以應用於照明、門鎖、冷暖空調(HVAC)系統以及感測器等。該聯盟行銷副總裁Errett Kroeter表示,頻寬與距離的提升可能會利用韌體來實現。

「如果說藍牙現在還有那些缺點,應該就是傳輸距離以及建立網路的能力,因此即將新添加的規格可望為藍牙提供更多新商機,以及加速它在家庭與工廠的採用;」Kroeter表示,今年預期全球藍牙裝置出貨量可達30億台,到2020年可進一步增加至50億台,佔據整體物聯網(IoT)節點的三分之一。不過藍牙技術聯盟還未決定是否2016年的功能升級將歸納為4.x或5.0版的藍牙規格。

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藍牙一開始是做為耳機的無線連結,然後成為各種智慧型手機的必備功能,並出現在各家新創公司開發的物聯網裝置中;不過競爭技術Zigbee與6LoWPAN,則成功進軍市場熱銷的Nest智慧恆溫其以及其他家庭自動化裝置中。

市場研究機構ABI Research預測,藍牙在智慧家庭應用市場的佔有率,可望由目前的8%,在2021年擴充到26%以上;不過該機構分析師Andrew Zignani表示:「802.14.5系列解決方案,例如Zigbee、Thread等,預期也將強勁成長,市佔率由目前的不到17%,到2021年提升至近30%。」

Zignani認為,Zigbee需要一個閘道器,而藍牙在智慧型手機無所不在的能力將讓它進一步成長;在另一方面:「藍牙的網狀網路版本有可能實現大量的安裝,對比Zigbee的路由;」而最終:「不會只有單一連結解決方案…而是Wi-Fi、藍牙、802.14.5裝置等等的結合,每種技術都有自己的強項與極限;」因此為支援多通訊協議的晶片與家用路由器,例如Google的OnHub開啟了一扇門。

一家為Zigbee應用提供802.14.5 晶片的供應商則認為,儘管功能將升級,藍牙的普及仍將侷限在智慧型手機與可穿戴式裝置領域;截至去年8月出貨了1億顆Zigbee 晶片的GreenPeak執行長Cees Links估計,Zigbee 將進駐10億台裝置:「我自己就有4顆藍牙低功耗晶片──有三顆在腳踏車上,有一顆戴在我身上,但我家裡卻沒有。」

Links表示,標準戰爭是延宕市場接受家用無線裝置的主要原因:「如果我們能從歷史學到教訓,Zigbee與藍牙都會被市場需要;」他預期未來將出現同時支援藍牙與Zigbee的綜合晶片:「未來的裝置在家時能直接以ZigBee/Thread與路由器對話,在路上則能透過藍牙與智慧型手機連線,以網際網路同步。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Bluetooth Gets a Boost,by Rick Merritt)