例如Apple的(iBeacon)以及Google的Eddystone等信標(beacon)技術,目前的應用通常在零售市場,信標裝置會持續播送訊息花絮,而智慧型手機應用程式能利用那些訊息提供微定位服務,並檢索來自雲端的、針對特定位置的通知;而現在包括中國以及全球各地市場,經過調整的信標技術開始進軍工業物聯網(IIoT)應用領域。

原始的iBeacon技術只能提供單一種資訊──裝置識別碼(identifier),應用程式必須針對該識別碼參照一個資料庫,才能理解信標意義;Eddystone則添加了廣播網路連結的選項,應用程式能用以找到特定信標的資訊,或是會描述裝置運作狀態的遙測資料。

而信標技術供應商已經擴展了這些通訊協議,將其他種類的感測器資料包含在其中,例如運動、環境光以及溫度感測,如此信標應用就能超越原始的零售市場導向;舉例來說,Estimote的信標技術就配備了加速度器,能感測信標的運動狀態。

在信標的資料中包括遙測數據的功能,大幅擴展了該技術在零售業以外的應用;因為當遙測模式開啟時,它們能廣播來自各種類型與數量的感測器,只要資料載荷在大約1kb (kilobit)以下;結合信標技術提供的微定位(micro-positioning)功能,系統就能用以監測或追蹤固定與移動的設備資產。信標已經被應用在監測冷凍儲存貨櫃的狀況,以及利用加速度計資料在北京故宮提供展示文物防盜保護。

來自北京的一家信標技術解決方案供應商Sensoro執行長趙武陽(Tony Zhao)表示,使用經擴展的通訊協議會有的問題,是它們通常是專有的,特別是在中國這樣的、信標技術被採用越來越多的市場;這種情況會讓客戶在嘗試將信標技術應用在非零售業領域時,例如工業用感測,必須接受單獨供應商來源提供的配置方案。

此外趙武陽指出,大多數這類調整過的信標技術,在支援整個工業園區範圍的大數量信標時會遭遇困難:「目前的信標技術有規模上的限制;但雖然信標主要是佈署在較小的區域範圍,大規模與較長距離的信標系統佈署需求有增加的趨勢。」

產業界已經開始克服上述障礙,例如Sensoro最近發表了一款Alpha Space基地台,可望讓信標技術在工業應用市場進一步站穩腳跟;該基地台能管理超過6英哩(約10公里)寬範圍內最多1萬個信標,處理廣泛的通訊協議以允許在佈署中混合使用不同類型的信標。

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這種在信標通訊範圍、數量以及互通性等方面的擴大,預示該技術在許多應用中可望成為蜂巢式機器對機器通訊(M2M)系統的替代方案,除了具備成本較低的優勢,還能免除得選擇某家電信營運商的需要。此外該方案還能節省功耗,據Sensoro表示,其終端系統的耗電量只有傳統GPRS設備的10%、3G/4G網路的5.7%。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Beacons Entering Industrial Service,by Rich Quinnell)