如今,在英特爾(Intel)眼中,無人機開始進場,而智慧型手機要出局了嗎?

英特爾在5月初召開了一場新聞發佈會——播放了一段壯觀的視訊短片,畫面中顯示該公司在加州的棕櫚泉市空中放飛了100架裝設LED燈的無人機,搭配地面管弦樂團的演奏音樂聲於夜空中飛行。

它所傳達的訊息十分清楚。英特爾正將自己定位為興起中這個專業和民用無人機市場中的領航者。

這家微處理器巨擘宣稱,英特爾是「唯一獲得美國聯邦航空總署(FAA)第333條豁免權允許單次飛行多架無人機的公司」。

英特爾執行長Brian Krzanich在上述視訊短片中解釋該公司的無人機使命:「透過Drone 100這樣的事件,我們正大力發揮自己的極限,」以實現「即時控制天空中的100個機器人。」

在漆黑的夜空中飛行100架無人機的背景下如此侃侃而談——就算你不是無人機愛好者,情緒幾乎也要跟著澎湃洶湧起來了。

畢竟,當這家世界上最大的CPU供應商展開大規模計劃與動作時,每個人——愛好者、華爾街和媒體——都會對其敬畏三分。

繼英特爾在五月發表聲明取消SoFIA和Broxton兩個行動SoC平台之後,Drone 100計劃毅然決然地翻開了新的一頁,迎來了英特爾迫切需要振奮人心的行銷大計。

然而,業界許多人士都知道,英特爾的無人機計劃並不只是心血來潮,而是真誠且甚至是令人敬佩的。

英特爾擁有一種名為RealSense的深度檢測技術。超低功耗電腦視覺處理器新創企業Movidius的執行長Remi El-Ouazzane甚至把英特爾的RealSense稱為「世界一流的高品質深度解決方案。」

英特爾在今年初還宣佈收購Ascending Technologies,這家德國製造商開發出「能看也能感知的」無人機,據信還擁有自己的無人機自動導航軟體和演算法。英特爾的計畫是結合Ascending Technologies的「偵測與避撞」(sense-and-avoid)演算法以及RealSense的即時深度檢測功能。

整體來看,El-Ouazzane表示,無人機市場中的所有晶片公司——包括英特爾、高通(Qualcomm)、輝達(Nvidia)和Movidius——似乎都在追逐同一目標:自動駕駛的無人機。

但問題的關鍵就在這裡。

英特爾積極投入無人機領域,但也讓人聯想起該公司過去在行動SoC市場的失誤。

提到英特爾目前的行動SoC市場,《EETimes》編輯Rick Merritt在他的部落格中寫道,「缺少SoC方面的專業知識、堅持其x86架構,加上運氣也不太好,使得英特爾無法享受智慧型手機榮景帶來的好處。」但他接著問道:「在英特爾錯失智慧型手機盛宴之後,下一個新的重要成長機會何在?」

就在英特爾試圖推進PC之外的多樣化市場之際,無人機明顯具有英特爾想要的各種適合條件,但我懷疑無人機和機器人是否能夠填補英特爾在智慧型手機市場的空白。

更重要的是,我不禁要想,英特爾會不會再次從錯誤的角度切進無人機市場——用x86處理器來因應無人機技術領域中尚未完全解決的電腦視覺問題?

20160603 Intel NT31P1 英特爾CEO Brian Krzanich在今年的CES上展示結合RealSense與Atom技術的無人機體驗

視覺問題

許多公司試圖使用x86 CPU、GPU、音訊DSP或所能買到的任何處理器來解決視覺問題,El-Ouazzane指出。但本質上看,視覺是一種很特殊的問題類型,他表示。

視覺處理器並不只牽涉到深度擷取。「還有許多必須執行的其它任務負載。」Movidius執行長表示。這些任務包括無人機的定位追蹤、光學追蹤、神經網路以及場景分類等等。

最大的差別將表現在SoC上,它必須能在「每瓦性能」和「每美元性能」方面打敗競爭對手,El-Ouazzane總結道。Movidius認為,視覺處理器在這兩類性能方面遙遙領先。

當然,英特爾正急於培植這個新興的機器人/無人機愛好者市場。

就在上個月,英特爾在中國深圳舉行的「英特爾開發者論壇」(IDF)上發佈了機器人開發套件(RDK)和Aero套件,並提供打造機器人和無人機的相關軟硬體工具。

RealSense 3D攝影機是開發板上的一個重要組成部份x86。

20160603 Intel NT31P2 RealSense 3D攝影機

Aero平台據說就是這樣一款「準備就緒,隨時可以飛行的開發平台」。它搭載英特爾的Atom x7-Z8700處理器、DDR3L RAM和快閃記憶體,並將執行某個版本的嵌入式Linux。

眾所週知,英特爾Atom x7-Z8700是一種高功效的四核心SoC,主要用於Windows和Android平板電腦與二合一電腦。你可能會認為,將一款平板電腦的處理器重複用於無人機開發平台上並沒什麼錯誤。

但英特爾如果真的很想搶進無人機市場,我想大家都想知道的是英特爾是否計畫從頭設計一款全新的SOC,專門針對電腦視覺演算法量身打造,而不是又重新使用定義模糊的x86 CPU。

當然,我可能誤解了英特爾進入無人機市場的真正動機。

今年初,英特爾新技術部門資深副總裁兼總經理Josh Walden在他的部落格中寫道,無人機為英特爾帶來「跨越多個產業的巨大創新機會」。

他並進一步提道:「英特爾將自家公司置於這一機會的前哨,透過不斷地整合運算、通訊、感測器和雲端技術,期望打造出更智慧、連線性更強的無人機。」

這段描述內容寫的有點含糊。但Walden或許是想在一個句子中包含所有合適的關鍵字——運算、通訊、感測器和雲端——這將有助於取悅所有的投資人。

因此,英特爾搶進無人機市場,並不一定真的想贏得實際的視覺SoC市場,或是在無人機市場爭取更大的地盤。事實上,無人機只是英特爾作為財務的掩護,用於讓股東們相信該公司正積極進入非PC領域。因此,無論是透過雲端、5G、伺服器還是資料中心,只要無人機能有助於英特爾連接至更多方面的業務,就並不一定真的要飛得太遠。

20160603 Intel NT31P3 Drone 100:英特爾出動100架無人機在加州棕櫚泉市夜空中飛舞

(參考原文:Will Intel's Drone Chips Fly?,by Junko Yoshida)