世界上許多城市都有具規模的科技產業中心積極在國際舞台上爭取關注,而且口號是成為「下一個美國矽谷」…不過這些積極推動高科技產業的區域,可能很快就會遇到一個新崛起的強勁對手──法國;藉由推動「數位化經濟」,這個歷史悠久的國家正積極改頭換面。

法國官方與產業界致力在數位化經濟領域催生企業家,目前其產業策略是以國家層級協調各方資源來促成數以千計的科技新創公司,涵蓋物聯網(IoT)、醫療電子以及生物科技等領域。儘管目前法國的新創公司很少出現身價可達到10億美元以上的「黑馬」,法國政府並不氣餒,畢竟新創公司的成功率無論在任何國家或是城市,都不是很高。

法國在扶植新創公司的策略上或許與其他國家略有不同,他們正在尋求將創業動能織入傳統經濟體系脈絡的途徑…(更多關於法國扮演新創公司搖籃的做法,請點此連結繼續閱讀)

以下是7個能充分展現法國新創公司(包括法國本地以及來自國外的創業者)深度、廣度與潛力的案例;這些公司所擅長的技術包括「電子鼻」、以3D列印技術實現的平價住宅,以及能避免可充電電池電量衰減的保護技術…等等。

1. Qarnot Computing:把伺服器當暖氣用

Qarnot Computing這家公司的創辦人暨執行長Paul Benoit幾年前任職於金融產業,負責銀行用來做風險分析的高性能運算技術;而在資料中心工作好一段時間的他突然有個想法:是不是能利用高性能運算伺服器做為辦公室或住家的暖氣熱源?

於是名為Q.rad的智慧暖氣機誕生了,能從600GFlops運算設備產生500w的微熱,不但安靜(0dB),而且零排碳、也不必繳暖氣費;這種暖氣機當然大受歡迎,根據Benoit指出,自2014年以來,已經有數百戶家庭採用這種Q.rads暖氣。

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Qarnot Computing創辦人Paul Benoit與Q.rad智慧暖氣機

Q.rad暖氣機其實也是伺服器,能為大型金融機構、3D動畫製作公司以及研究實驗室透過網際網路進行資料處理;Q.rad的高階資料處理硬體每三到五年會更新一次,其故障率號稱比任何一台標準型伺服器都低,因為沒有可拆卸的零件。此外Qarnot還設計了Q.ware系統,能在Q.rad發生故障時處理工作負載的重新佈署。

Qarnot表示,當Q.rad因為處理運算任務而產生熱的時候,其電力消耗會由內建的計數器來量測,相關花費會自動退款給安裝暖氣的家庭。當然,Q.rad是一種連網智慧暖氣機,意味著使用者可以透過智慧型手機來控制暖氣機的溫度;一台Q.rad大約能為150~300平方英呎(約4~8坪)的房間供暖,因為內建智慧感測器與介面,也很適合做為智慧建築的連網平台。

2. Aryballe Technologies:嗅覺靈敏的電子鼻

嗅覺感測技術一直是感測器術領域需要克服的挑戰,對此氣體感測器以及其他工業用電子嗅探器(sniffer)開發業者已經努力多時;法國新創公司Aryballe Technologies執行長Tristan Rousselle則相信,該公司的創新發明「電子鼻」,能夠支援廣泛的應用。

Aryballe於2014年由一群科學家與企業家共同創立,並與法國研究機構CEA-Leti旗下的兩個實驗室有合作關係;Roussel表示,要識別或是量化氣味並不容易,因此該公司正結合不同的技術直接分析並量化氣味中的揮發性有機化合物(volatile organic compounds,VOC)。

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Aryballe Technologies執行長Tristan Rousselle與該公司的電子鼻

Aryballe的電子鼻牽涉嗅覺生物化學技術(olfaction biochemistry),以及以光子學為基礎的分子探測感測器。該公司首先開發了以表面電漿共振(SPR)稜鏡為基礎的氣體成像裝置,當生化分子通過電子鼻中的腔室,會結合不同的氣味化合物;當電子鼻與一個資料庫直接連線,生物感測器就能辨別出不同的氣味,而該資料庫會隨著時間持續自我擴充。

而這家新創公司的獨特資源之一,是Rousselle對特定VOC的知識,可為電子鼻提供更自然的反應;Aryballe已經為一組化學受體(receptor)申請專利,當共同運作時可以辨別出更廣泛的氣味種類。該公司的電子鼻產品有可攜式以及單機版本,能應用在環保、香水/香精製造、食品或消費性電子、醫療領域。

3. Challenging Solutions:採用開放性架構的醫療輔具

Wesley Siebenthal是新創公司Challenging Solutions的美籍共同創辦人暨技術長,他曾擔任美國太空總署(NASA)的工程師;該公司的另一位創辦人是美國加州大學舊金山分校(University of Calif. San Francisco)的生物化學教授Ernesto Diaz Flores。

Challenging Solutions的目標是為行動不變的病患打造「開放性機器人行動基座(Open-source robotic mobility base)」,讓例如脊椎損傷患者,讓他們能坐、能站立甚至跳舞;Siebenthal表示,該公司打造的基座能與不同軟硬體相容,以確保適合每個使用者,此外該裝置的設計考量到前瞻性的照護,讓醫護人員能用以做為復健輔具。

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Challenging Solutions共同創辦人Wesley Siebenthal

此外Siebenthal表示,該公司確保設備的即時維護,並能透過該介面與使用者直接聯繫。Challenging Solutions是通過2016年「法國科技產業門票(French Tech Ticket)」補助專案的50家來自海外的新創公司之一,目前在巴黎經營公司,打算從歐洲市場為起點,再回到美國。

4. Akoustic Arts:只讓你聽見聲音的指向性揚聲器

Akoustic Arts這家公司在今年4月於募資網站Indiegogo發表了指向性揚聲器(directional speakers)產品;該公司業務開發總監Matthieu Ventelon表示,這種揚聲器的獨特之處,在於能讓單一使用者聽得清楚,就算他周遭有其他人以及雜音。因此該方案不只能利用在消費性市場,也受到高級零售商店、博物館的青睞。

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Akoustic Arts業務開發總監Matthieu Ventelon

被取名為「A」的Akoustic Arts揚聲器原理,是能產生聲音的窄波束,就如同雷射光束集中在某個特定的位置;於是聲音能直接傳送到某個人的耳朵裡,在相同房間內的其他人都聽不到;而A的幕後秘密是採用了超音波,其波長比一般可聽見的音訊短,因此能傳播比任何普通揚聲器更窄的波束,而聽者就像是戴著耳機聽聲音、但其實不用耳機。

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Akoustic Arts揚聲器架構

5. Energy Square:非感應式無線充電技術

乍聽Energy Square這家法國新創公司擁有無線充電技術專利,你可能覺得沒什麼;但他們的解決方案跟目前市場上熱門的標準無線充電技術可不一樣。該公司業務與技術負責人Timothee Le Quesne 表示,他們的無線充電是藉由待充電裝置上的貼紙與充電裝置表面之間的直接傳導,並非感應式的、沒有電磁波。

Energy Square的技術有兩個組成分子,一是張薄薄的貼紙(可以直接黏在手機背面),還有一個充電表面;該充電座是將導電方塊嵌入絕緣材料中,並與電源連接。只要將黏了貼紙的待充電裝置放在充電座上直接有接觸,就會自動開始充電。

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Energy Square的Timothee Le Quesne 以及其無線充電方案

它的優勢在哪?首先,直接接觸意味著待充電裝置與充電座之間不會有能量損失;其次,使用者一次可以將多個裝置放在充電座上,它們充電的速度與效率與直接使用傳統充電器相當。第三,Energy Square技術試用所有智慧型手機、平板電腦,因為只要為裝置黏上特製貼紙。Le Quesne指出,假以時日,該種貼紙也能直接與智慧型手機或電子裝置機殼整合。

6. Tridom:用3D列印實現平價住宅

Tridom是來自以色列的新創公司,曾經在2014年的NASA競賽中,以3D列印打造的太空站獲得獎項;而該公司創辦人暨執行長Yaron Schwarcz表示,其真正的任務是實現平價住宅,他估計到2030年,全球將有6億個家庭會需要平價住宅。

而Tridom也正在設計在理論上能讓蓋房子更簡單、更便宜的機器人。Schwarcz指出:「我們的目標是數位化製造,」該公司利用CAD建立數位化模型,然後3D印表機能將模型變成片段化的層狀結構,讓人們可以做為灌漿時的依據。而同樣也是透過「French Tech Ticket」專案來到法國經營公司,Schwarcz表示,其主要動機是考量到法國是建築產業大國。

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Tridom創辦人暨執行長Yaron Schwarcz要以3D列印技術實現平價住宅

Schwarcz表示,Tridom實際上不會真的用3D列印來蓋房子,因為目前的3D印表機只能作出層狀樹酯結構;該公司的機器人透過3D列印協助完成綁鋼筋、灌漿等房屋結構,適合打造4~10層樓的房屋,估計能比傳統建築方法減少60%的材料,以及能大量節省人工:「我們的機器人估計工作一天可抵180名建築工人。」

7. Moontainlab:讓可充電電池的電量不衰減

很多人會在睡覺前把手機插上電源充電,準備第二天讓它撐上一整天;但Moontainlab共同創辦人、同時也是電化學儲存技術專家Arnaud Delaille說,這種做法對電池的健康不是好事,因為當鋰離子電池充飽電,其實會加速其老化。

Delaille與他的哥哥Benjamin一起創立Moontainlab,他們的研究顯示,iPhone 6手機(全新時的電池壽命可達15小時),在一年過去之後只剩12.5小時的壽命;而該公司的第一款產品Moonplug,可以保護可充電電池的電量不衰減,其原理是利用最佳化的充電演算法來控制充電電流,因此可充電電池能減少充電器狀態或較高溫度的衝擊。

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Moontainlab共同創辦人Arnaud Delaille以及Moonplug產品

此外MoonPlug 還能把所有的充電器都變成連網充電器,讓它們能透過最佳化的演算法搖身變成智慧充電器;該產品能與所有手機充電器、行動電源、車用電池或是筆記型電腦相容,其內部元件包括微控制器、藍牙以及電流穩壓器。Moontainlab打算在今年稍晚投入群眾募資,每個MoonPlug售價預計40~50歐元。

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手機電池電量會隨著時間衰減

編譯:Judith Cheng

(參考原文:7 Ways to Skin French Tech,by Junko Yoshida)