Tony Fadell在美國時間6月3日宣佈將離開他一手創立的Nest,有如對該公司(或者該說是Google母公司Alphabet)的員工拋出一記震撼彈;是什麼原因導致Fadell求去?為何選在這個時候?這個離職訊息留下了幾個疑問。

首先,Fadell是曾經任職蘋果(Apple)並表現傑出的美國矽谷名人,在iPod與iPhone的開發過程中扮演要角;他的工程專業以及在矽谷的名氣,為他創辦的Nest──製造智慧連網恆溫器以及煙霧探測器──增添了不少魅力與信譽。但沒有了Fadell,Nest還剩下什麼?

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其次,Google在2014年以32億美元收購了Nest,是該公司史上最大規模的收購案之一;從很多方面,Google對Nest的收購為物聯網提供了市場動能,畢竟誰不想成為下一個Nest?雖然Nest的產品只有恆溫器以及煙霧探測器,但那些產品擁有美觀的設計以及連網功能,它們是未來物聯網時代數位連網家庭的先驅…或者說我們都這麼認為。

Fadell的離職反映了目前物聯網所面臨的挑戰,對甚至是Nest這樣的公司來說,顯然要開發一個應該要與各種感測器以及不同家用裝置連線的無線中樞裝置並不是那麼簡單;業界消息指出,Nest在過去三年來更改過多次一款代號為「Flintstone」的無線中樞產品方向。

第三,Fadell表示他雖然將離開Nest,但仍會是Alphabet以及Google共同創辦人Larry Page的顧問;這意味著什麼?Fadell在Nest的接班人是Marwan Fawaz,過去曾任職於Motorola Mobility與Charter Communications;而值得注意的是,Fadell一度被預期會在Alphabet的硬體策略中扮演核心人物,但並沒有發生。

而無論是Fadell或是Nest,似乎都沒有參與Google即將推出的消費性電子新產品──Google Home;Google Home是一款類似Amazon Echo的語音啟動家用產品,讓使用者能透過語音控制使用Google搜尋引擎、播放音樂串流以及處理日常任務,預計今年稍晚上是、價格未定。

不過一位Nest發言人指出,Google Home上市之後將能與Nest產品相容:「我們正與Google負責該產品的團隊緊密合作,確保彼此產品共同使用者獲得最佳體驗;Google Home將能與Nest相容,並能控制Nest產品,與我們和Amazon Echo的整合類似。」

所以,Alphabet現在的硬體策略究竟為何?似乎其未來發展並沒有Nest的參與…Alphabet有可能將完全抽離Nest的營運?

是哪裡出了錯?

讓我們再回到原始的問題:是什麼原因導致Fadell離職?

有些產業觀察家認為,Fadell的離開是不可避免的;業界消息透露Nest內部似乎有權力傾軋的問題,也有不具名人士向媒體爆料,抱怨Fadell的管理風格太強硬(aggressive),而且管得太細(micromanaging)。(參考閱讀)

在2014年3月,Nest不得不因為軟體缺陷而召回煙霧探測器產品,Fadell當時在網路上發表了一則通知,告知消費者在Nest Wave手勢控制的演算法錯誤──經發現有一項設計讓使用者透過揮手關閉警報的功能,有可能完全讓警報器關閉,而這顯然會引發安全性顧慮。這是Nest不該出現的失誤。

而真正讓情況變糟的,是Nest在2014年以5.55億美元收購網路攝影機新創公司Dropcam;Nest試圖整合Dropcam的行動導致大批原屬Dropcam的員工求去,雙方團隊從技術的選擇到產品的優先順序,爭吵不斷。現在,除了恆溫器以及煙霧探測器,Nest有IP攝影機產品Nest Cam以及支援硬體的軟體與服務。

Nest內部的騷動可以被簡單總結為Fadell以及Dropcam共同創辦人的管理經驗都不足,而更大的問題是,Nest與Google之間的關係「冷淡」。

根據業界消息,Google高層Mario Queiroz負責營運的Google Unit團隊,拒絕了Fadell參與Google Home開發的請求;這道裂痕至少意味著同在Alphabet 旗下的Nest與Google,彼此之間的硬體策略並未一致。Fadell離職後,有一件事很清楚──Nest已經不再是能從母公司Alphabet取得無盡資源的閃亮明星。

Thread 是Fadell在物聯網領域的重要成就

不過儘管有以上的黑暗面,Nest可能會失去扮演物聯網市場主要推手的光環,產業界還是得感謝Fadell催生了Thread。

因為Nest堅持有需要採用IPv6無線網路通訊協議,Thread Group誕生;該產業組織開發了Thread通訊協議,其任務是讓物聯網智慧家庭裝置能在本地的無線網狀網路上溝通。Thread並未解決應用層的互通性問題(這方面有其他競爭產業團體負責推動),但該組織為物聯網社群帶來動力,促使業界廠商開始圍繞著該協議凝聚力量,至少在網路層的通訊協議上。

現在無論有沒有Nest,Thread Group已經自己站穩腳跟,在完成1.0版的技術規格之後,也推出了產品認證計畫;雖然Fadell離巢(Nest),Thread看來仍在原地蓬勃發展。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: CEO Flies Nest, Leaving Questions Behind,by Junko Yoshida)