兩位瑞士探險家Bertrand Piccard和Andre Borschberg駕駛太陽能飛機,即將完成首次環球之旅。經過70小時的跨大西洋飛行,在2016年6月底,太陽能飛機終於順利降落在西班牙城市塞維利亞。這一突破性的「陽光動力號」專案將以阿布達比為航程終點,同時它也是一年多前起飛的地方。

然而,官方合作夥伴科思創(Covestro)的成功故事不止如此,其創新和永續材料使得該架超輕量飛機的任務得以完成,未來這些材料將被應用到無數日常產品中。科思創執行長唐佩德(Patrick Thomas)表示:「『陽光動力號』有力地證明了創新材料在實現人類願景上的重要性。『陽光動力號』同時還是一個飛行實驗室,為我們提供有價值的資訊,我們才能進一步利用這些資訊進行創新,開創精彩世界。」

「陽光動力號」在設計上的關鍵挑戰是開發超輕量材料來平衡電池組的大重量。電池組儲存著太陽能電池產生的電量,且必須具有高效的容量讓飛機也能在夜間飛行。以駕駛艙門為例,採用低於40 kg/m3的聚氨酯泡棉,這一超低密度材料造就了極輕的艙門重量。為達到這一目標,科思創研究人員將氣孔減小到微米級,96%的泡棉由氣體發泡劑構成,只有4%是固體聚氨酯。可以做個小小的比較:水的密度是1,000 kg/m3 ,比泡棉的比重高25倍。

泡棉還有很好的保溫隔熱效果。氣孔較大的品級早已被用於全世界大部分的冰箱中,防止食物變質。科思創持續開發這些產品,使得製造商能夠讓他們已然很高效的家用電器更臻完美。碳纖維聚氨酯化合物也有助於減輕重量,進而降低能源耗損。並且,耐用材料為「陽光動力號」的機艙門增加了必要的機械強度。

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科思創認知到這些產品的潛力,現在正向結構性汽車零件製造商供應這些產品。運用高壓樹脂傳遞模塑(HP-RTM)可高效生產這些汽車零件。科思創的聚碳酸酯材料也將輕巧和出色的強度結合。優異的透明度讓這種聚碳酸酯成為駕駛艙門玻璃的優選材料。同樣,採用極薄的聚碳酸酯板材也是一種超輕量解決方案,而這得歸功於科思創專家們使用熱成型來加工模克隆面板方面的專業知識。

面板可根據具體要求被賦予特殊屬性。例如,特殊塗層可防止玻璃在裝配過程中起霧。聚碳酸酯板材功能性強,可用於多個領域,無論是體育館屋頂、建築物門面設計,或是高速公路和鐵路沿線的隔音屏障。

軟式聚氨酯泡棉一直以來都被視為舒適軟墊傢俱和床墊的代名詞。但即便是它的最輕重量也不能滿足「陽光動力號」飛機設計師的要求。後來,一種基於充氣熱塑性聚氨酯(TPU)薄膜的高科技解決方案被用來製造飛機座椅。此座椅的關鍵點在於,飛行員可以通過充氣或放氣來調節座椅,以適應個人需求。此座椅的重量極輕,目前這一解決方案已被運用到很多其他的飛機上。