新一代的汽車──高度連網以及可能支援自動駕駛──被取了很多新名字,例如前一陣子的「有四個輪子的智慧型手機」,接著Nvidia又將之發揚光大,表示:「就像把一台超級電腦裝上輪子,你的下一輛車就會是你的第一部個人超級電腦。」

先別翻白眼...最近來自車廠Audi的最新說法是,未來的汽車是「有四個輪子的資料中心」──或是「行動資料中心」,而且該車廠將他們新一代的汽車看作是由數台刀鋒伺服器組成的資料中心!Audi電子開發部門主管Berthold Hellenthal表示:「只透過軟體更新汽車是不夠的,我們需要能讓車子裡的硬體也能升級。」

刀鋒伺服器的模組化設計催生了以上概念,Hellenthal解釋:「我們應該能像資料中心那樣,讓車子裡的刀鋒伺服器可以很輕易被抽出來或推進去;」他是在近日於美國舊金山舉行的年度Semicon West上一場探討汽車設計(Design for Auto)的座談會中發表上述看法。

Hellenthal在講台上堅持以資料中心的比喻來描述未來汽車面臨的困難,以及Audi克服那些困難的計畫;他表示,在未來:「汽車故障會是一個常見的使用情境,車廠需要能預測故障並讓車輛得到升級,就像資料中心那樣;我們需要取得工具(應用於車子內部的),利用防火牆技術以及導入虛擬化。」

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圖片來源:Audi

就像一架現代飛機內部有四套備援系統(redundant systems),因此就算遇到其中一套系統故障,飛機還是能繼續航行;Hellenthal表示:「我們也需要將車子內部的刀鋒伺服器數量加倍。」他解釋:「這也是為什麼我們將新一代的汽車稱作行動資料中心,然後我們會給它一個大腦。」

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圖片來源:Audi

等等…現在幾乎每一家車用晶片供應商都準備推出具備機器學習、感測器融合甚至決策能力的超級晶片,像是Mobileye的EyeQ5、Nvidia的Tegra X1;為此我在講台下詢問Hellenthal:「那些晶片不會成為你們未來汽車的大腦嗎?」

他的回答是:「不,這是不會發生的,車子裡不會有超級晶片;」以他的觀點,Audi會有一個專屬的晶片架構──也就是讓刀鋒伺服器內的每顆晶片負責它們最擅長的任務。

Hellenthal進一步指出,如Mobileye的EyeQ──甚至EyeQ5──將會繼續專精於視覺處理;而Nvidia擅長繪圖處理器(GPU),將會繼續做GPU。無論是EyeQ5或是Tegra X1處理器,都不會取代未來Audi各車款中的中央運算角色。

Audi對其未來車用中央電腦平台──命名為zFAS──的願景早已眾所周知;不過Hellenthal解釋,該平台概念的中心,並不是一顆超級晶片,而是數個獨立的功能域(個別負責駕駛艙、能源、舒適性、傳動系統…等等),以車用Gigabit乙太網路連結。

此外如他所言,Audi認為車內的各個功能會由感測器轉移至功能域層級,有時候則會從感測器移至雲端:「我們在車子內部、而非雲端做的事情,有可能會改變。」

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車內的功能將會轉移
(來源:Audi)

在被問到Audi的第五階段(全自動駕駛)車輛所需的大腦,在處理性能方面需要有多大程度的增強時,Hellenthal的回答是:「10到100倍;」屬於第三階段的Audi A8車款,是配備了先進駕駛輔助系統(ADAS)。

而Hellenthal也表示,其實這種採用模組化刀鋒伺服器架構的未來車輛概念並非Audi獨有:「這是我們打造自動駕駛車輛的方法;」他描述了2019、2020或2021年時的自動駕駛車輛會是什麼模樣:「Bosch與BMW也是朝著幾乎相同的方向邁進。」

Hellenthal是在2008年加入Audi的管理團隊,負責電子技術部門;他專長於電子硬體評測、應用分析以及半導體技術;他指出,電子零組件在汽車生產成本所佔據的比例越來越高,根據市場研究機構PricewaterhouseCoopers 預測,該比例將會由2015年的30%,在2030年成長至50%。

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圖片來源:PwC

不過他也強調,汽車廠商需要擔心的事情還不只這些:「我們正在處理不斷增加的軟體程式碼行數,以及持續汽車內部產生以及接收到的、不斷增加的資料流量。」

對於高度連網的自動駕駛車輛之未來,他以一段描述未來尖峰時刻十字路口交通路況的影片(如下方YouTube視訊)做為總結;開玩笑地說:「從影片裡可以看到,在未來世界,交通號誌只有那些沒有連網的人才會需要。」