三星電子(Samsung Electronic)高層在一場於美國矽谷主辦的會議上透露,該公司研究人員正在開發一種新的運算技術,可再一次提升資料中心的效能;此外有一家新創公司在同場會議上介紹了為穿戴式消費性裝置所開發的磁共振影像(magnetic resonance imaging,MRI)技術。

三星電子策略長Young Sohn表示,電腦應該模仿人腦、混合記憶體並在大規模的平行網路中進行處理;他呼籲業界開發一種功耗與成本更低,又能將記憶體與處理功能更緊密結合的新元件。「我鼓勵企業家們把握這個新起點,對我們來說,這是一個更偏向以記憶體為中心的架構;」Sohn接受EE Times訪問時表示:「x86架構的記憶體通道有限,但當高速記憶體頻寬是關鍵時,為何要限制記憶體?」

Sohn指出,針對新CPU,三星採取內部研發與投資新創公司雙管齊下的策略,預期在未來三年能有成果;該公司在過去一年已經對60家新創公司投資了2億美元。不過他婉拒透露任何內部研發專案的訊息,只提到了一家三星投資的英國新創公司GraphCore,專長機器學習應用的伺服器處理器,號稱可:「挑戰Nvidia;」而Sohn認為,今日的電腦架構並未與時俱進:「它太笨重,應該能變得更敏捷靈活,現在有太多資源被浪費。」

幾天前中國搜尋引擎百度(Baidu)的研究人員才發表了新的處理器性能測試基準(benchmark),並指出未來的處理器在性能方面要比今日的晶片至少高出兩個等級(http://www.eetimes.com/document.asp?doc_id=1330521);目前各家網路巨擘正在將電力供應與乙太網路的性能推至極限,以擴充資料中心規模。

而三星顯然想利用在DRAM與NAND快閃記憶體的主導地位,挑戰英特爾(Intel)在處理器的主導地位;Sohn指出,三星的32TByte固態硬碟(SSD):「可能會內建自己的CPU與網路功能,自己就是一台伺服器。」他所提出的概念呼應了一位IBM研究人員在十年前描述過的架構(http://www.eetimes.com/document.asp?doc_id=1226882)。

Sohn還呼籲研發速度更快、更低功耗的處理器,以實現更輕巧、不受限制的擴增實境/虛擬實境(AR/VR)頭戴式裝置:「我們需要讓處理器的功耗低於1瓦(W),理想的境界是300毫瓦(milliwatt),以實現舒適的使用者體驗;」此外三星的AR/VR研發正朝著解析度與反應速率提升兩倍的OLED顯示器邁進:「我們可能需要10K顯示器──這是一項需要50億至100億美元的投資,因為每座新顯示器廠的成本就要那麼高,特別是OLED顯示器。」

不過Sohn對於VR眼鏡是否會進軍大眾市場仍抱持懷疑態度:「我認為我們已經在一個技術發展週期(hype cycle,編按:或譯炒作週期)的高峰,對某些應用領域來說VR是必然的趨勢,但我不知道會有多少人將戴上那個大傢伙──雖然可以提供沉浸式的體驗,但人們願意戴著它多長時間?」

Sohn還看好電子學與生物學結合的龐大商機:「在過去,我們的會議都是與CPU、GPU還有介面技術相關,但最近開始有醫生加入,探討對我們的健康與行為的監測;」他目前也擔任由三星多感測器穿戴式裝置平台Simband專案獨立而出的一家新創公司董事,表示美國麻省理工學院(MIT)以及其他學術機構的研究人員,正在利用Simband進行各種開發專案:「新的演算法可能會誕生,並改變我們監測心電圖的方法。」

實現更大眾化的MRI

說到更大眾化的醫療電子技術,三星所投資的一家新創公司Opnwatr執行長Mary Lou Jepson,介紹了該公司正在開發的低成本MRI成像技術,利用能以現有LCD廠生產的光學系統,其目標是在明年完成首款原型裝置。

Opnwatr的技術是在一個散射器(diffuser)內嵌入全像術(hologram),將光線聚焦為單一立體像素(voxel);該系統採用畫素尺寸接近光線波長的LCD光源,能追蹤探測器上整個光譜的光線密度與相位。該技術也能用以偵測含氧血液以顯示內出血、腫瘤、動脈阻塞或是大腦活動,Jepson表示:「那些就是MRI的功能,會建立腦部的含氧地圖。」

Jepson表示,該種產品能嵌入繃帶或是毛線帽中,提供更精確的乳房造影(mammogram)或是防治憂鬱症患者自殺的連續監測,光訊號分佈的改變則能用以偵測神經模式(neural patterns):「人們往往因為未能及時發現乳癌(或憂鬱症)而失去寶貴性命,連續性的健康監測能保障人們的生命安全;」她並指出,這種裝置將劇烈改變高階醫療影像,目前的MRI系統動輒數百萬美元,但未來的消費性MRI系統若量產,可能一台只要3,000美元。

曾任職Google X實驗室、Facebook,並曾擔任One Laptop per Child?(OLPC)專案技術長、創辦多家公司的Jepson在科技產業界小有名氣,其實她在準備取得博士學位時曾被診斷出罹患一種危及性命的不知名疾病,在做MRI檢測之後發現腦瘤並成功移除,並在六個月後取得博士學位,並在那之後募得400萬美元資金創辦她的第一家公司;這個人生經驗成為她投身醫療電子研發的動機之一。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Samsung Calls for New CPU Design,by Rick Merritt)