通用觸控筆聯盟(Universal Stylus Initiative;USI)鼓勵觸控螢幕裝置製造商和軟體開發商支持新的標準週邊裝置介面。USI 1.0標準可測量觸控筆(手寫筆)用戶的使用特性——例如筆劃的壓力、顏色與寬度,以及與智慧型手機或平板電腦進行通訊。開發商認為,利用這一標準介面將大幅擴展基於觸控筆的應用。

由業界電腦與軟體製造商組成的聯盟日前宣佈支持統一的觸控筆週邊裝置標準。USI 1.0標準定義了手持的電腦觸控筆介面,並可應用在任何支援USI的平板電腦或觸控螢幕。支持這項標準的業界電腦巨擘包括戴爾(Dell)、聯想(Lenovo)、惠普(HP)與英特爾(Intel)。

「我們的目標在於擁有一種統一、通用的觸控筆功能,能搭配消費者所擁有的或在工作場所使用的任何觸控螢幕裝置作業,其中包括二合一(2-in-1)平板筆電或智慧型手機等,」英特爾副總裁兼USI聯盟主席Peter Mueller表示,「USI觸控筆可支援許多不同的裝置。」同時,觸控筆介面標準也將有助於增加這些週邊裝置的使用,並為其擴展更多應用。

平板電腦搭配觸控筆的應用至今一直是利基型的市場。許多駕駛人可能十分熟悉在汽車服務中心,由服務人員將車輛相關資訊填入手持的平板電腦中。其他應用案例還包括繪圖與圖形渲染——即使是手寫辨識與分析。此外,Jon Peddie Research繪圖產業分析師Jon Peddie強調,照片編輯也是一項重要的成長驅動力。在這一類應用中,編輯人員可以用觸控筆在螢幕上標示出重點項目,以及提高其精確度。Peddie預測,諸如此類的觸控筆應用將不斷擴展,從而使整體觸控筆應用市場迅速成長,從2015年約1億套成長至2018年可望達到3億套的市場規模。

Jon Peddie指出,觸控筆是除了鍵盤、滑鼠、語音辨識體與觸控板以外,近來獲得整個產業界關注的電腦週邊裝置。令人讚歎的是想到人類早在學習使用電腦工作之前,就已經會用筆書寫好長一段時間了。Peddie表示,更神奇的是,業界已有超過30家公司聯手支持一項新的介面標準。

在實際操作時,USI標準藉由傳送其操作資料至智慧型手機或平板電腦主機,定義了通訊方式——無線協議。所傳送的資料可能包括壓力大小、筆劃寬度、顏色(經由筆上的按鍵選擇)或擦除作業等資訊。USI技術更能有效利用目前在智慧型手機、平板電腦與筆記型電腦上的觸控感測器(電容變化),並且讓新的週邊裝置成本降至最低。

Peter Mueller表示,其通訊協議——用於辨識連接至USI主機的週邊裝置,速度快且極具靈活性。就像無線乙太網路(Ethernet),發射器將為任何特殊的設定尋找可確保最佳通訊的載頻。

20161003 USI NT01P1 圖:USI System包括USI相容的觸控控制器以及觸控筆。它定義了主動式觸控筆與觸控控制器之間的通訊。 (來源:Universal Stylus Initiative)

USI成員規定標準化的範圍包括觸控筆探索機制、交換關鍵資訊(例如壓力、按鍵資訊等)所需的封包格式,以及廠商可擴展的機制。不特別設限的範圍包括觸控筆的工業設計(外觀設計與感覺)、觸控控制器的硬體/韌體建置,以及用於存取觸控筆資料的軟體API。該標準為產品設計差異化預留了許多空間。

20161003 USI NT01P2

除了英特爾、HP、Dell戴爾,支持這項標準的電子產業巨擘包括Sharp、Asus、LG以及Lenovo。觸控控制器製造商則包括Parade Technologies、Silicon Integrated Systems、Raydium Semiconductor以及意法半導體(STMicroelectronics)。觸控筆製造商則有Wacom、Atmel以及Synaptics等。Peter Mueller認為,這些公司均已累積足夠的能量,預計將在明年底或2018年初即可推出支援USI的產品。

不過,在這一領域中還有兩家尚未加入USI的重量級廠商——蘋果(Apple)與微軟(Microsoft)。Apple一般都會為自家產品開發專用方案,而微軟則已為其Surface Pro系列選擇了另一款專用觸控筆。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Tablet, Phone Makers Get Behind Universal Stylus Spec,by Stephan Ohr, Consultant;本文作者為半導體產業分析師)