10月4日對Google來說是個大日子,因為這家網路搜尋引擎巨擘有可能自此成為推動消費性電子產業邁入一個由雲端機器學習服務所驅動之新時代的「硬體廠商」──Google在這一天發表了兩款智慧型手機(Pixel)、一款智慧揚聲器/智慧家庭閘道器(Home)、一款虛擬實境VR頭戴式裝置,以及一款Wi-Fi路由器。

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Google新發表的一系列硬體產品
(來源:EE Times)

Google新發表的Pixel智慧型手機以及Home智慧揚聲器,可說是該公司最重要策略性產品──機器學習服務Assistant的「容器」;Google已經與各家裝置廠商洽談在消費性電子產品嵌入Assistant語音辨識與搜尋客戶端軟體,該軟體目前執行於256 Mbytes RAM與256 Mbytes快閃記憶體的雙核心ARM Cortex-A7平台。

而在Google於美國舊金山Ghirardelli廣場舉行的產品發表會上,才剛到Google上班兩天、掌管硬體部門的前任Amazon硬體事業群主管David Foster也低調現身;Foster先前曾主導Amazon的Kindle平板裝置、線上購物裝置Dash以及智慧家庭閘道器Echo等產品的開發。

Echo目前還推出了49美元的無揚聲器版本,而Google預期要在11月才會正式上市的Home則只有定價129美元的一種版本。筆者詢問Foster為何會加入Google,他的回答是:「很難遇到某件大事即將展開的時機,而Google正準備開始一段很長的旅程。」

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轉戰Google掌舵硬體部門的Amazon前任硬體事業部門主管David Foster
(來源:EE Times)

Google將展開的旅程會對硬體廠商影響深遠──就像是Microsoft的Windows作業系統在PC領域所發揮的影響力,而Amazon、Google等大廠提供的網路服務,則企圖成為替消費性電子產品帶來附加價值的重要元素。有趣的是,Google的新款Pixel手機是由宏達電(HTC)代工生產,而後者一度是備受各方看好的Android裝置品牌廠商。

人工智慧(AI)助理將會比作業系統更普遍,成為汽車、音響、手機甚至更多種類消費性裝置都擁有的服務;這些服務將在執行它們的資料中心生態系統中生根茁壯。Google在過去兩年與消費性電子廠商合作,在產品中支援其Chromecast音樂串流應用程式,而最近則開始討論將Assistant客戶端應用程式嵌入於各種消費性電子產品中。

不過Google的工程師或產品經理婉拒討論目前洽談中的Assistant合作對象、授權條款或是可能會有的第三方合作產品可能有哪些,他們只在現場展示了一系列家庭自動化產品,例如Nest恆溫器以及Philips的Hue燈泡,能回應透過雲端應用程式介面(API)以Home發出的指令。

Google的Assistant工程團隊主管Scott Huffman在產品發表會提供了專為Assistant打造的軟體開發工具套件(SDK)預覽,能讓開發廠商的產品自動回應來自Home的指令,或是透過該裝置進行對話;該SDK預計明年推出,更多細節將會在12月公佈。

在產品發表會的開場演說中,Google執行長Sundar Pichai表示,該公司的目標是藉由Assistant:「為每個人打造個人化的Google;」他並指出:「我們正從一個行動優先(mobile-first)的世界進展至AI優先的世界。」

而Pichai也強調,機器學習仍在初期發展階段,但在機器翻譯(machine translation)、文字轉語音(text-to-speech),以及語音/影像辨識等技術領域已經有逐步進展:「有一天我們甚至能提示瑞士德語與純德語的差異,或是辨別人們的情緒。」

從Google的產品發表會可以看出,該公司非常積極向Apple學習;Foster 的下屬、Google硬體事業群資深副總裁Rick Osterloh表示:「人們與日常生活使用的裝置有非常強的情感連結;因此這是一個專注於硬體與軟體的正好時機,產業界的下一個重要創新將會發生在以AI為中心的軟硬體交會處。」

而Qualcomm則是Google產品發表會上的半導體供應商大贏家──在Pixel智慧型手機中至少有5款晶片來自Qualcomm,包括Snapdragon 821、2顆電源管理IC (PMIC)、1顆音訊解碼器以及一顆Wi-Fi/藍牙組合晶片。Pixel的攝影機有一部分仰賴Snapdragon處理器的影像處理功能向量擴展(vector extension),以及Fluence雜訊消除(noise-cancelling)軟體。

Pixel配備1,230萬畫素、f/2.0光圈攝影機,根據DXO Mark手機相機排行榜,該款手機雖然沒有雙鏡頭,其攝影性能甚至超越Apple的iPhone 7;該款相機採用預設高動態範圍設定,能自動連拍一系列最佳影像。

為了吸引iPhone使用者,Google還提供無限制的完整解析度影像雲端儲存空間,並有一款轉換工具能從iPhone提取聯絡人等手機內的個人資料;該公司還開發了類似Apple FaceTime的視訊會議應用程式。配備5吋OLED顯示器、32Gbytes儲存容量的Pixel定價649美元,Google將在美國獨家透過Verizon銷售該款手機,並在線上銷售空機。

為了打敗Android手機龍頭Samsung,Google還推出搭配手機的VR頭戴式裝置Daydream與軟體,售價79美元,重量號稱比競爭產品輕30%,並以類似衣物的纖維製造、訴求配戴舒適。當把手機與該頭戴式裝置組合在一起,該裝置內部的兩個電容式感測器就會感應到,並自動根據計算出的座標來對齊視野;該VR裝置分別配備一個6軸與3軸位置感測器。

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Google新推出的Daydream頭戴式裝置搭配Pixel手機使用
(來源:EE Times)

來自Google與第三方供應商的Daydream示範內容能提供合適的沉浸式體驗、流暢的畫面與動作,未來預計會有70部相關內容推出。可惜的是,目前Daydream只能讓使用者維持靜態觀賞影片,無法在虛擬世界扮演主動角色。

此外Google還發表了升級4K畫質的Chromecast網路電視轉接器,該裝置據說到目前為止已經在全球市場賣出3,000萬個,使用者今年觀看節目時間比去年增加了160%;Chromecast售價69美元,支援HDR、Dolby Vision與乙太網路轉接埠。

Google同時新推出129美元的Wi-Fi路由器,當有多台路由器一起運作時,使用者能自動選擇無干擾的頻道或是透過應用程式手動控制。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Google Does Consumer Electronics,by Rick Merritt)