連網裝置數量因為專門替物聯網(IoT)應用打造的網路技術而激增,也就是所謂的低功耗廣域網路(LPWAN)。顧名思義,LPWAN就是訴求功耗非常小、資料傳輸量小以及低頻寬的技術,它們能連接數個私有與公有物聯網裝置,為廣大範圍使用者提供服務,促進智慧城市的發展。

有多個類型的LPWAN連網技術崛起,每一種都有相互競爭的連網協議,讓IoT世界變得複雜化;這已經不再是IoT裝置使用情境的問題,而牽涉到終端使用者與眾多新興通訊協議的相容性。更糟的是,可能會讓智慧城市演變成有多個專屬、相互隔離的網路。

有鑑於最近業界消息傳出,幾家競爭公司例如Sigfox,計劃將其連網技術在2016年底前佈建於包括紐約、洛杉磯等多個美國城市,上述問題顯得特別有相關性。

LPWAN技術因為傳輸範圍有限,使得該類網路的佈建所需投資規模相對較小,而且幾乎不需要維護。身為主要技術供應商的Sigfox與許多支持其他IoT通訊協議的公司與產業聯盟有明顯的競爭;舉例來說,思科(Cisco)與華為(Huawei)分別在採用LoRa與NB-IoT通訊協議的市場上獲得不少關注。

這是一個受到多方關注的、具有相當規模的新興市場;根據研究機構IDC預測,美國對IoT相關產品與服務的投資,到2016年底將達到2,320億美元,接下來三年的成長率都可超過16%。而該市場的參與者,從產品工程師到政府主管機關,都想知道最後哪種通訊協議勝出。

實際情況是LPWAN市場仍在初期發展階段,因此要回答以上問題還太早;從一些早期徵兆判斷,似乎在IoT領域不會只有一個通訊協議出線。

試想手機作業系統仍在持續的戰爭,以往沒有人看好蘋果(Apple)的iOS會變得像現在這麼勝歡迎,畢竟那是一個獨立、不相容的系統;但iPhone幾乎在一夜之間變得無所不在,並形成一個圍繞著該裝置的完整市場。但關於Android手機的話題仍在持續,該類產品目前佔據整個智慧型手機市場的八成以上。

同樣的情況看來也會發生在IoT市場,該市場還有非常足夠的空間容納多個相互競爭的通訊協議,而且各種裝置也能與不同的通訊協議相融。

重要的是,要了解不只有一種裝置會使用LPWAN技術;那些網路能被整合到公用事業、醫療照護、保全等各種應用領域,牽涉五花八門的終端裝置與系統,從最簡單的環境感測器、智慧控制裝置,到鏡射系統(mirrored systems)。

那些網路需要以像是目前行動網路的模式來看待,它們應該週期性地進行性能評估,以確保它們的健全並因此最佳化在網路上執行的社區服務;那些服務包括能源管理、都會移動(urban mobility),或是廢棄物監測。

不過IoT網路,無論是層疊在傳統電信業者的行動網路之上或是獨立的,都無法像是今日的蜂巢式網路那樣被審查;行動通訊業者通常會密切觀察由網路上的一個行動裝置所發起的資料任務之成功完成,以及該類任務以什麼速度完成。。

IoT網路主要是促進傳遞輕量資料、不一定要蜂巢式等級吞吐量的機器對機器通訊;對這類網路來說,更重要的是確保它們具備能完成所有任務的足夠強韌度,以及網路延遲是在使用該網路之IoT應用可接受的範圍。

在IoT中更重要的是資料能在需要時被可靠地傳輸,而不見得要多快;消費者會抱怨下載時間太長,但那些感測器不會。但是當然,資料傳遞還是得在要求的時間之內完成。

LPWAN的發展以及廣泛佈建,已經為公眾日常生活使用的科技開啟了一個新世界;不過,政府部門投資與實現IoT專案、讓現場試驗能變成公共服務的速度,仍會受到IoT產業建立自我秩序之速度的直接影響。Sigfox已經率先踏出大步,最近宣佈推出成本僅2美元的IoT模組,其他廠商將如何回應出招?且讓我們拭目以待!

編譯:Judith Cheng

(參考原文: IoT Networks Start to Sprout,by Paul Carter)