在蘋果(Apple)日前舉辦「Hello Again」新品發表會後,業界專家幾乎一面倒地批評Apple MacBook Pro顯示器未支援觸控螢幕的決定。

尤其是微軟(Microsoft)的新品發表會剛好就在Apple活動的前兩天舉行,會中還推出了一款多合一的觸控螢幕桌上型電腦——Surface Studio Pro。再加上Apple選擇讓MacBook Pro放棄標準USB、HDMI、SD讀卡機的決定,更加受到媒體激烈批評。媒體很快地就認定Apple等於是把現有的優勢白白送給微軟,甚至將創新桂冠拱手讓給了微軟。

我並不打算在此加入爭辯炒作的行列,而只想突顯Asymco網站對此發表了理性接納Apple決定的看法。無論是否支援觸控螢幕,Apple在新品發表會上為我們帶來了另一款新晶片——T1。但媒體似乎都忽略了T1 晶片,事實上,這款晶片可能會是日後即將推出新功能基礎的一部份。現在大家都該好好思考這個問題了。

我們被告知了哪些資訊?

簡單來說,我們所知不多。在Apple發表會上針對Touch Bar的討論時間大約在36:30左右,而到了38:00時才聽到有關Touch ID 的詳細資訊,包括可以使用指紋登入等等。我們在此才知道Apple推出了新的T1 晶片以及如下圖中的Secure Enclave安全模組。但我們知道的就這麼多。

20161201 Apple-T1 NT01P1 (來源:Apple)

我們從中學到了什麼?

在Apple新品發表會後,Ars Technia與AppleInsider等網站在不到一天的時間發表文章與評論,其中不乏一些有趣的細節曝光。Ars Technia的一篇文章指出,Apple Touch Bar觸控條的解析度為2170×60 (130200)畫素。採用與A系列SoC類似的ARMv7架構影像訊號處理器。繪圖資料處理任務據稱已經從主GPU移至T1,以便為Touch Bar提供影像。此外,Apple還打造了‘Secure Enclave’安全模組,據說是用來加密以及儲存指紋資料。對此,就像回到了A7以及在iPhone中導入Touch ID,至少一開始時認定指紋資料被儲存在A7的兩個SRAM中。最後,文中還提到T1執行於watchOS的其中一種版本。

AppleInsider則指稱Touch Bar的解析度為2180×80 (174400)畫素。T1執行的是iOS的某一種版本。其他更多的討論則圍繞在TouchID的應用、T1的啟動/登入過程,以及Touch Bar女進行維修等話題。

如何解讀這些資訊?

我最先想到的是晶片本身。正如Apple提到的,T1是一款SoC。從核心的觀點來看,其中將整合了CPU、影像訊號處理器,以及可能是一款GPU。繪圖核心的本質將隨著T1如何處理主GPU提供的繪圖資訊以及產生的影像操作而改變。至於記憶體呢?我們將會看到一個或多個SRAM區塊用於儲存指紋資料,或是在封裝中採用了不同的記憶體晶片?Secure Enclave安全模組的加密部份可能就必須採用單獨的核心。我們通常會預期有些核心將會類似於A系列晶片所採用的,例如與Touch ID有關的晶片就是一個很好的例子。它擁有與A系列晶片所需的相同功能、處理能力以及同樣的資料量,因此猜測應該用的是相同核心。

T1 SoC提供兩個功能。首先,它從主GPU接收與處理繪圖資訊,以便用於顯示。在Touch Bar上滾動瀏覽照片就是一個很好的例子。原始影像可能從主GPU串流至T1 ,接著T1創建滾動的影像,有趣之處在於影像雖小但能以完整像呈現,而甚他的則以細長矩形顯示。其次,它為Touch ID提供了運算功能。T1就像是連接英特爾(Intel) OS環境以及專為A系列處理器開發的Touch ID ARM-baed系統之間的某種「橋樑」。

T1仍有創新的成長空間

接下來就是有意思的部份了。現在是時候好好想想了。似乎很自然地,其他Mac產品上應該會加進相同的Touch Bar與Touch ID功能吧!對於桌上型電腦,其方式可能是透過鍵盤作業。我並不是第一個這樣想的人,但整合Touch Bar與Touch ID,可能會帶來外接鍵盤以及桌面的更新。

此外,未來還會有其他的應用出現。Touch Bar估計至少有130200畫素,這已經較最大的AppleWatch顯示器(121690畫素)更大得多。但接下來可能把顯示器、Touch ID以及T1都整進Apple TV遙控器中嗎?在此應用情境中,可以透過縮圖或在搖控器捲動TV影像的形式提供更詳細的節目資訊。Touch ID還可實現更安全的購買應用,以及讓使用者預設選擇頻道等等。透過Touch ID,家庭成員還可以自定義TV饋入資訊或推薦影片。

最後,T1應該是一款很有意思的晶片,分擔了部份A系列處理器的任務,甚至還有一些超越其現有功能的應用機會。Apple TV即其中之一;物聯網(IoT)裝置也可能是另一類的應用。從更廣泛的觀點來看,Apple正持續推動其半導體設計動能,藉由開發越來越多的IC系列,從而擴展Apple的產品組合。因此,創新桂冠該落誰家,現在還言之過早。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Apple's T1: A Chip With Room to Grow,by Paul Boldt, Founder, ned)