美國電子零組件業者Macom在不久前宣佈收購資料中心解決方案供應商Applied Micro,並表示將出售後者的X-Gene系列ARM伺服器業務,一切就已昭然若揭;Applied在美國擁有穩定的大型資料中心業務,到2017年之後將透過100~400G乙太網路進一步拓展頻寬──並非是利用ARM伺服器。

在上述消息之後,我還聽說有不少消息指出博通(Broadcom)準備結束Vulcan──也就是以FinFET製程打造強大客製化ARM核心伺服器SoC的計畫;這個高風險的產品預期將因為博通被安華高(Avago)收購而取消(一位博通的前任工程師透露,該公司也取消了採用客製化ARM核心的機上盒處理器開發計畫)。

另一家處理器設計業者Cavium的代表則指出,他們正在評估是否出手買下Applied的X-Gene 3以及博通的Vulcan兩項IP;而他手下已經延攬了幾位來自上述兩個團隊的工程師。Cavium的ThunderX2晶片對ARM伺服器領域抱持高度期待,但預計要到2018年才會量產。

來自高通(Qualcomm)的一位代表則指出,他有收到來自博通與Applied處理器開發團隊的部分工程師履歷,但他的公司已經決定不會收購上述兩家公司的ARM伺服器IP;高通打算在短時間內推出自己的晶片,而且是在近四年前就已經放話。

其他很少有公司繼續嘗試在目前以英特爾(Intel) Xeon處理器為主導之伺服器市場分一杯羹,例如三星(Samsung)在很久以前就放棄,Nvidia已經將精力改投注於車用處理器,AMD則把對ARM伺服器的關注轉回x86平台與繪圖處理器;Marvell的Armada晶片雖然在不久前的ARM Tech Con大會上亮相,但有消息來源指出該公司已經停止該晶片的開發。

中國業者華為(Huwei)曾展示旗下IC設計公司海思(HiSilicon)所開發、僅供內部使用的ARM核心伺服器處理器;根據一篇2015年2月的報導,該款PhosphorV660 Hip05晶片內含32個ARM Cortex-A57核心,運作頻率為2.1GHz,配備32 MByte L3快取記憶體。

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Macom表示,該公司預期將在100天之內出售Applied Micro的X-Gene系列ARM伺服器業務,圖為後者在上個月ARM Tech Con展示的伺服器SoC

自2011年底Applied Micro在該年度ARM Tech Con上信心滿滿地首度展示X-Gene系列晶片以來,產業界推動ARM架構伺服器的這條路感覺既漫長又艱辛;可惜第一代的32位元晶片未能成功獲得市場關注,也讓一些早期投入的新創公司如Calxeda鎩羽而歸。

當64位元晶片終於問世,軟體支援卻還未成熟,有包括Linaro工作小組等組織仍在努力;但問題在於誰會採用來自Broadcom與Cavium等業者開發的新一代晶片。

分析師Linley Gwennap認為,中國大型資料中心如阿里巴巴(Alibaba)、百度(Baidu)與騰訊(Tencent)有可能是ARM伺服器的採用者,這些公司有人能管理專為特定應用程式打造的實驗性系統平台:「ARM陣營需要在某個地方找到立足點,一旦能施展手腳就能開始像滾雪球一般發展。」

高通已經藉由與中國貴州省政府合資成立的ARM伺服器晶片設計公司,準備搶進中國大型資料中心市場(參考閱讀),不過高通面臨的是來自中國當地業者的挑戰,包括華為以及曾在去年8月Hot Chips大會亮相的新創公司飛騰(Phytium);AMD也在今年4月宣佈於中國成立伺服器晶片合資公司,不過鎖定的是x86架構。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Will China Grab ARM Servers?,by Rick Merritt)