美國汽車大廠福特(Ford Motor Company)日前宣佈將在未來五年投資一家總部位於匹茲堡(Pittsburgh)的新創公司Argo AI,總金額10億美元;該公司是由人工智慧(AI)機器人專家Bryan Salesky與Peter Rander創辦。

Salesky與Randar是卡內基美隆大學國家機器人工程中心(Carnegie Mellon National Robotics Engineering Center)的校友,並曾率領Google與Uber的自動駕駛車輛開發團隊。未來Ford會是Argo AI的大股東,而後者會成為Ford技術上的子公司。

Ford表示,Argo AI的運作架構會具備相當的獨立性。Argo AI是在2016年11月才成立,Salesky擔任執行長,Rander則是營運長;不過該公司婉拒透露目前詳細的員工數。

Ford總裁暨執行長Mark Fields在投資案發佈記者會上表示:「人才爭奪戰正在開打;」他解釋,Argo的員工將擁有公司的大量股權,而他認為這將讓聘僱頂尖人才更容易:「我們對Argo AI的短期目標是在2021年將美國汽車工程師協會(SAE)定義的Level 4完全自動駕駛車輛推向市場。」而他指出,未來Ford也考慮將相關技術授權給其他廠商。

市場研究機構Linley Group資深分析師Mike Demler表示:「在目前,Argo只有幾位來自Google與Uber的人才;」但他們打算在今年底之前招募200人,並與Ford的自動駕駛車輛開發團隊整合成一家全資子公司。

Argo AI的技術為何吸引Ford?對此後者全球產品開發執行副總裁暨技術長Raj Nair表示:「當產業界的兩個頂尖人才──而且是專業領域中的兩個先驅──突然變成可以延攬,你不會錯過這樣的機會。」

獨特的混合業務模式

不過兩家公司都婉拒對Argo AI與其他車用AI技術開發商如Google做比較,他們強調彼此的策略聯盟將會是一種獨特的混合業務模式(hybrid business mode),其中Ford能利用Argo AI身為新創公司的速度與敏捷性,Argo AI則能利用Ford的策略以及資源。

更具體地說,如Salesky的解釋:「Argo AI打造虛擬駕駛系統的大腦,而Ford則是開發自動駕駛車輛的神經系統、骨骼與肌肉。」這家新創公司認為與Ford的策略聯盟價值難以估計;Salesky強調,自動駕駛車輛是一個:「系統性的問題,軟體與硬體需要被整合,我們需要在背後有一個完整的車輛開發團隊。」

Ford技術長Nair補充指出,藉由這種混合模式:「我們將帶來穩固的資金以及客戶,同時也提供整合Argo之AI系統的能力;」該自動駕駛車輛平台將會為Ford所有。

Linley Group的Demler表示,根據Ford執行長Fields的說法:「Ford將會開發執行Argo AI軟體的硬體,」但關於該硬體的規格,Fields 並沒有正面回答;Demler表示,如果Argo AI與Ford的團隊想要將技術授權,會需要讓軟硬體不相關(agnostic):「這可能會是個挑戰。」

目前有一些Ford工程師正在開發的虛擬駕駛系統(Virtual Driver System),預期將會移交給Argo AI,不過兩家公司婉拒透露該團隊的具體人數;Argo AI也對於將提供給Ford的特定智財(IP)以及專利三緘其口。

以Argo AI為基礎的虛擬駕駛系統需要多少小時的測試才能確保其安全性?對此Salesky表示:「 測試需要從許多不同的方面進行,測試所需里程數只是數百種不同測試方法的其中之一;」他指出,為了確保自動駕駛車輛的安全性:「我們還需要與其他廠商以及美國國家高速公路交通安全管理局(NHTSA)等政府機關合作,以負責任的方式經過特定認證程序。」

科技與汽車產業結盟

雖然目前所有科技業者以及汽車廠商都在討論合作開發自動駕駛車輛,但到目前為止,實際進行中的案例並不多。

就在一年多以前的2016年國際消費性電子展(CES)前夕,市場曾傳言Google與Ford有可能結盟開發自動駕駛車輛,但並沒有任何消息正式宣佈,Ford直到宣佈投資Argo AI,都沒有任何一個外部的AI合作夥伴。而近一年前,通用汽車(General Motors)收購自動駕駛技術新創公司Cruise Automation ,金額超過10億美元。

去年5月,車廠飛雅特克萊斯勒(Fiat Chrysler Automobiles,FCA)宣佈與Google合作,根據雙方協議,FCA將專門為Google自動駕駛車輛研發專案(Self-Driving Car Project)所成立的公司Waymo打造Chrysler Pacifica混合動力多功能休旅車(minivan);Waymo的測試車隊將包含100輛minivan。

在眾多投入的廠商中,Ford與Argo AI希望能與眾不同,他們期望他們的混合業務模式能讓彼此從整合的那一天起,就能推動更一致的自動駕駛車輛策略;而在被問到Argo AI所開發的技術是否會被應用於Ford車輛中的先進駕駛輔助系統(ADAS)功能時,Ford的技術長Nair的回答是否定的:「Argo AI將專注於開發SAE的level 4完全自動駕駛車輛。」

Ford執行長Fields則表示,該公司在未來也可能會接受更多的投資者;他並提及讓Argo AI股票公開上市的可能性,無論是哪一種,這些前景都是未來可預見的。此外Argo AI的人才招募也不僅限於匹茲堡,還有其他兩大美國工程重鎮,包括密西根州東南(southeastern Michigan),以及加州灣區(Bay Area)。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Ford to Invest $1 Billion in Argo AI ,by Junko Yoshida)