人們正熱烈期盼著支援語音控制的智慧家庭,自從…嗯,可能是《銀河飛龍(Star Trek: The Next Generation)》影集裡面,畢凱艦長(Captain Jean-Luc Picard) 坐在他自己的艙房裡對著星艦企業號(Starship Enterprise)的電腦說「伯爵紅茶,熱的!」那時候開始?

三十年過去了(編按:該系列Star Trek影集在美國是1987首播),智慧家庭技術似乎正準備突破語音控制挑戰──隨著包括亞馬遜(Amazon)、蘋果(Apple)、Google與微軟(Microsoft)等大廠競相在該領域取得主導權。

為什麼是現在?這要感謝物聯網(IoT)的興起,該技術已經成為智慧家庭中真正互連的電子裝置生態系之堅固基礎;在那個生態系中,語音提供了一種能輕鬆操控所有與電子裝置之間(以及裝置與裝置之間)通訊的直觀介面。

無論是Amazon Echo、Google Assistant、Microsoft Cortana,或是配備Siri的Apple HomeKit,語音控制成為各家科技大廠試圖打造的智慧家庭生態系統中心;在語音控制問世之前,人們控制各種智慧家庭電子裝置得透過手機應用程式(app),但智慧恆溫器有一個專屬app,智慧空調有另一個…每個裝置的app都不同,其缺點隨著裝置數量的增加而越來越顯著,

語音控制則能打破手機app控制方式的侷限,提供一個能接觸幾乎無限制數量電子裝置的共同點,而這些裝置能透過物聯網彼此溝通。(語音介面已經全面擴展版圖,Google在2016年2月時指出,採用語音搜尋的次數已經在12月之間成長一倍。)

今日的語音控制技術已經超越你的想像:早上被鬧鐘叫醒,再也不必伸手去按掉,只要說一聲:「我醒了!」就能讓它安靜;然後你可以問:「今天天氣如何?」,就能取得氣象資訊、不必打開手機的天氣app…接著你下床走到廚房,咖啡機已經開始運作,因為它知道你每天早上要先喝杯咖啡。

或者有一天,你在上班途中才想起忘了先解凍晚餐食材,又沒辦法連絡上會先回家的另一半,只要拿起手機發個語音指令給智慧家庭裝置:「提醒某某中午回家的時候要先把冷凍箱裡的雞拿出來!」智慧家庭裝置就會在你的另一半回到家時,立刻傳達你的訊息。

而對Amazon、Apple、Google與Microsoft等公司來說,最重要的問題在於誰能搶先取得語音控制智慧家庭的主導權…每家公司都有自己的獨門語音控制絕技,因此最後誰是贏家,取決於誰的技術對裝置製造商來說,是最容易能打入智慧家庭生態系統──離如透過開放性API或其他互連技術。

智慧家庭裝置製造商本身,可能是對專業而複雜的語音控制技術並不專長或是一知半解;硬設計工程師往往需要協助這些智慧家庭裝置設計其中的語音控制元件,當這些裝置是與私人家庭網路連結,也需要更先進的安全技術確保個人隱私不外洩。

半導體業者是彌補語音控制方案供應大廠以及智慧家庭裝置製造商之間知識差距的橋樑,它們也是處理器的設計者,實現複雜語音功能與智慧家庭裝置的整合;估計到2021年,全球支援語音控制的智慧裝置出貨量將達到1.2億台,我們已經為此準備就緒。

當然,你可以預期每家科技大廠都能在智慧家庭領域找到一席之地,真正的問題在於誰會是領先者?誰又能取得掌握市場優勢?也許現在還無法得到答案,但顯然必須要掌握容易加入的基礎建設,而對積極想進軍這個領域的智慧家庭製造商來說,慎選半導體供應商合作夥伴非常重要!

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Smart Home: The Race to Control the Space,by Martyn Humphries;本文作者為NXP Semiconductor消費性與工業處理器部門副總裁)