在近日於美國舉行的年度IEEE無線通訊與網路技術會議(Wireless Communications and Networking Conference,WCNC’17)上,針對各種無線技術的辯論涵蓋了行動寬頻到物聯網(IoT)應用,也透露了這些新興領域的多樣化以及競爭激烈程度。

在該場會議中有幾個新聞焦點:

  • 一家新創公司認為5G蜂巢式通訊標準的第一階段決策是「眼光短淺」;
  • 一家電信營運商抱怨早期蜂巢式IoT網路被濫用;
  • 各家廠商對5G在物聯網領域扮演的角色激烈爭論;
  • Wi-Fi支持者表示免執照頻段的LTE面臨艱苦戰鬥;
  • 有六家新創公司展示了具競爭力的無線資料網路。

新創公司Cohere Technologies副總裁Anton Monk表示,5G蜂巢式通訊規格的第一階段並沒有通盤考慮各種新技術選項,例如該公司提出的新空中介面架構:「有部份大型供應商想要讓某些東西快點完成、並在上面套個5G的名號──我們將會看到這些東西被如何廣泛佈署;」他最近才參加了在克羅埃西亞Dubrovnik舉行的3GPP標準會議。

Monk描述第一階段5G規格是:「有大規模MIMO與波束成形的LTE──除了在控制通道採用華為(Huawei)的極化碼(polar codes),以及到處採用低密度奇偶校驗碼(LDPC)之外,沒其他真正的新技術。」

展望未來,3GPP將針對一些高性能使用情境展開研究,可望有助於第二階段的5G標準訂定,包括強化車用通訊,還有來自中興(ZTE)與其他中國廠商針對利用電源域(power domain)之非正交多工接取(NOMA)編碼、以提升頻譜效率的提案。

早期使用者湧入部份蜂巢式IoT網路

在蜂巢式IoT網路方面,根據一位Verizon的高層指出,有部份使用者湧入早期佈署的LTE Cat-M1;他是在一場展示以LTE為基礎的IoT網路藍圖,並討論5G在IoT領域所扮演之角色的座談會後發表以上看法。

Cat-M1標準支援VoLTE (Voice-over-LTE),能實現在某些應用情境的自動緊急電話通報等功能;現在有部份使用者對例如連結智慧手錶與兒童腕戴式追蹤裝置之間的音訊串流功能有需求。因此該位Verizon主管表示,儘管有一些初期Cat-M1網路尚未最佳化,仍以效率不到一般LTE網路一半的情況下運作;營運商正要求供應商提供能為使用者網路節流的替代方案。

對此Ericsson Research的資深專員Eric Wang表示:「首先,我們一點也不認為VoLTE (對IoT應用來說)很重要,但現在大家都在問這個功能。」

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3GPP定義了到2019年的蜂巢式IoT發展藍圖
(來源:Qualcomm)

上面LTE蜂巢式IoT網路發展藍圖,顯示了將在接下來兩年出現的數個新功能;不過高通(Qualcomm)首席工程師Hau Xu表示,那些新功能的成本不會降到比目前高階Cat-M1與低階NB-IoT規格技術的水準更低。

明年將公佈的所謂Release 14版本規格,主要將添加對位置資料以及多點傳送(multicasting)的支援,好讓空中傳輸(over-the-air)升級更有效率。Xu指出:「我們才剛開始訂定Release 15,」不過功能集是固定的;在那之外:「人們正在針對更大的改變(Release 16~17)提案…內容包括NOMA或是網狀網路(mesh networking)。」

在5G領域,供應商們目前是意見分歧,有人呼籲對目前並行的高/低階4G標準提供漸進式的強化,其他人則想要更純粹、革命性設計的單一規格;而與會專家認為,一般來說,5G IoT網路可能會嘗試實現節點單價1美元、10年電池壽命,以及每個蜂巢式基地台支援數百萬裝置的目標。

Ericsson的Wang指出,5G可能會把蜂巢式IoT帶到免執照以及毫米波頻段,而因此催生新的使用情境。

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今日蜂巢式IoT的升級,不會改變目前的成本動態
(來源:Nokia)

至於已經準備好在免執照頻段使用的LTE,似乎還沒準備好成為消費性服務…

 
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編譯:Judith Cheng