乙太網路交換器商用晶片(merchant silicon)在10Gbps領域的投資案例非常稀少,Fulcrum Microsystems曾經是一家最有機會能與該市場龍頭廠商博通(Broadcom)分庭抗禮的供應商,在2011年被英特爾(Intel)收購;凱為(Cavium)則在2014年收購了Xpliant,激發產業界對該技術的新興趣。

現在包括Barefoot、Innovium、捲土重來的Marvell,以及Mellanox、Centec…等可能尚未發表產品的廠商,都加入了凱為與博通,爭搶資料中心應用之商用乙太網路晶片市場大餅。

乙太網路交換商用晶片市場吸引供應商們爭相投入的理由有二:首先是雲端服務成為資料中心成長最快速、幾乎快成為佔據比例最大的業務領域,能取得來自蘋果(Apple)、亞馬遜(Amazon)、Facebook、Google與微軟(Microsoft)的業務是一大誘惑。

其次,乙太網路商用晶片產品正把市場版圖擴展至傳統資料中心交換以外的領域,特別是將資料中心連結在一起的傳輸網路(transport networks),也就是通常被稱為DCI (Data Center Interconnect)的市場;雲端服務供應商正在尋找統一種類的產品,做為其資料中心核心網路與傳輸網路解決方案。

傳輸網路代表乙太網路商用晶片潛在市場的大幅擴張,晶片與系統供應商將傳輸網路市場視為「藍海」,而且比起越來越成熟的枝葉/骨幹(leaf/spine)網路──即機架頂端(top-of-rack)──市場,有達到更高晶片平均銷售價格(ASP)的機會。

如下圖所示,在過去三年,市面上的乙太網路交換器平台已經開始使用商用晶片取代客製化ASIC;甚至是思科(Cisco)的Nexus 9000系列也是採用商用晶片。

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思科一直到2016年底才開始量產自家的Nexus ASIC;在此同時,Juniper也採取相同的策略,在QFX10K系統採用自家的ASIC。這導致商用晶片市場暫時達到高峰,但相信該市場仍然能維持更長期趨勢,而比起正衰退的企業應用領域,資料中心連網的成長業務部分也會佈署更多的商用晶片。

隨著25/100Gbps生態系統大部份已經被填滿,以及供應限制都已經被產業界超越,是期待下一步發展的時候了;乙太網路商用晶片市場將經歷兩個重要的轉折,首先,雲端客戶各自在規劃並採用不同速率的下一代晶片,這對供應鏈來說是機會也是威脅。

機會很清楚,接下來幾年,每家雲端客戶都有數個對現有廠商來說優勢有限的技術切入點。威脅則在於,超越系統與商用晶片供應商的整個供應鏈將面臨壓力,特別是在光通訊方面;簡單來說,對各家想要投資與提供任何東西的廠商來說,目前的技術與400Gbps之間有太多中間步驟。

而到2020年,商用晶片的上市也將經歷數個轉折。其一,商用晶片供應商必須要直接與雲端客戶接觸,展示他們的差異化所在;要讓產品上市,需要利用傳統交換器供應商以及ODM廠商,因為大多數雲端服務供應商會透過它們採購產品。

然後商用晶片供應商得決定他們要如何擴展到二線雲端業者、電信服務供應商以及企業領域市場,以達到足夠的需求量;我們估計,供應商需要在商用晶片市場取得至少10%的佔有率,才能取得長期生存的能力。這是一個更大的市場,得爭取到至少一到兩家大型雲端客戶。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Silicon Wave Rises in Data Center,by Alan Weckel, 本文作者來自市場研究顧問機構650 Group)