隨著各種訴求「智慧」與「連網」功能的裝置以及各種讓消費者親身感受到便利性的衍生服務陸續誕生,一開始讓人「霧裡看花」的物聯網(IoT)市場漸漸顯現其輪廓。

產業研究機構IDC預測,到2020年全球將有超過300億台物聯網裝置,整體市場規模可達到1.46兆美元;不過前仆後繼想在龐大商機中分一杯羹的廠商們會發現,其實真正賺錢的並非物聯網裝置本身,而是由各種裝置所實現的、五花八門的新商業模式。

這是一個沒有標準答案、沒有規則可循的新世界,上千種物聯網商業模式就可能會需要上千種配備獨特功能的物聯網裝置,物聯網裝置的設計者不再僅限於傳統硬體設計者,而可能是服務供應商、軟體設計業者、其他非電子產業廠商…甚至是一般消費者。

物聯網裝置的核心就是其中賦予其「智慧」的晶片,如果你正好就是面臨物聯網設計任務的工程師,可能會發現就算是透過Google搜尋、閱讀各種專業技術媒體、詢問零組件供應商…等等管道,也找不到能符合需求的解決方案。

這正是物聯網世界的特性之一,因為有各種千變萬化的應用,市面上現成的硬體平台/系統單晶片(SoC),在功能、晶片尺寸、還有最重要的價格上,通常無法完全符合設計者的需求,最後還是只能走客製化SoC這條路。

在一般的印象裡,「客製化」往往意味著高昂的成本,而具備「少量多樣」特色的物聯網裝置,能負擔得了生產客製化晶片所需的數量嗎?

這會是所有物聯網裝置設計者的疑問,也可能會成為讓有意投入物聯網領域的業者/個人卻步之主要障礙;但其實現在情況已經改變了,要取得各種物聯網應用所需IP與專業知識不但沒有想像中那麼困難,而且能協助物聯網裝置設計者更快速達成任務──以超低成本。

原本就熟悉IC設計的工程師可能知道不少這類解決方案,只是得花時間去搜尋、比較各種方案的優缺點;但對於不熟悉IC設計的物聯網裝置設計者來說,這會是一個全然陌生的領域,有大量難以在短時間內消化的新知識,以及不能完全信任的資源,讓人不知所措。

那…如果能提供這樣一個解決方案的公司是ARM呢?身處物聯網世界,你大概很難不知道ARM這家擁有各種處理器核心與大量IP資源的供應商。

在過去,系統廠商、服務業者、一般消費者,可能會覺得自己與ARM之間的距離非常遙遠,但是現在,只要透過網路就能從世界上任何一個角落連結ARM的官方社群ARM Community,取得各種技術資源並與各應用領域的專家線上交流。

除此之外,針對物聯網與各種嵌入式智慧裝置的設計需求,ARM推出了名為「Design Start」的專案,免費提供適合大多數嵌入式應用、低功耗/低成本/小體積的Cortex-M0核心平台,給物聯網裝置設計者當做「敲門磚」。

這塊「敲門磚」不只能為物聯網裝置設計者打開實現夢想的大門,也是開啟一個設計資源寶庫的鑰匙;登入ARM的Design Start線上社群,你可以找到以更快速、簡單的方法利用ARM IP進行設計的知識,並與整個ARM生態系統夥伴進行對話。

心動了嗎?在接下來的一系列相關文章中,我們將會陸續介紹ARM Design Start能提供的優勢以及實用工具、甚至是其他人的成功案例,敬請期待!