最近在日本《讀賣新聞》(Yomiuri Shimbun)上的一篇報導指出,蘋果(Apple)、Google與亞馬遜(Amazon)三巨頭正式宣佈參與東芝(Toshiba)記憶體晶片業務的競標活動。

關於這一點必須先提出一些免責聲明。首先,這項消息來自一個多星期前的《讀賣新聞》,文中並未提到任何消息來源;其次,上述公司中沒有一家出面證實這項消息的準確性。

但是,消息本身並不存在限定詞。首先,Apple、Google和Amazon對於這項報導均三緘其口,這是很自然的事。其次,除了海力士(SK Hynix)在今年二月傳出有意收購東芝股權的報導外,上述提到的三巨頭參與競標東芝晶片業務的傳聞,至今都是經由匿名消息揭露的,只是因為沒有任何真正瞭解這個過程的人出面發聲。

在過去十年的大多數時間中,業界多家公司一直在努力擺脫記憶體業務。有些甚至已經倒閉了。高科技領域中最大也最成功的三家公司——其中沒有一家是東導體供應商,真的有可能願意付出180億美元進軍這個領域?

不會吧?根據一些新聞報導指出,東芝已經將潛在買家名單縮減至少數幾家,但並未提及Apple、Google或Amazon。

無論從Apple、Google和Amazon的報導中是否能嗅到任何真相,但這種可能性甚至會產生煙霧的事實說明了兩件事:相較於長久以來的發展,記憶體業務目前正處於較好的位置;而在此巨量資料(Big Data)時代的浪潮下,NAND flash正成為極其理想的商品。

專注於觀察記憶體晶片發展趨勢的Forward Insights創辦人兼首席分析師Greg Wong說:「如果這些報導屬實,顯示Amazon和Google開始將快閃記憶體(flash)視為資料中心的重要組成部份,而且願意為確保這種策略性商品的供應花大把銀子,特別是針對NAND flash供應吃緊的市場。」

鴻海加碼搶標?

另一家市場研究公司Tirias Research首席分析師Jim McGregor表示對這項報導感到驚訝,原因有幾個,包括記憶業務的歷史週期性,以及快閃記憶體正由於日益增加的挑戰而幾乎走到盡頭的事實。他指出,東芝並未站在掌握任何新興記憶體技術的先驅位置——畢竟在快閃記憶體時代終結時,新興的記憶體技術可能迅速嶄露頭角。

McGregor說:「我認為這些公司對東芝感興趣的唯一原因在於:他們擁有大量的資料中心與消費應用都耗用大量的快閃記憶體,而且在接下來的五到十年當其他記憶體技術成熟以前,這一事實都不太可能發生改變。」 「因此,購買東芝的記憶體業務將有助於為其帶來寶貴的記憶IP和專用的資源,並且減少對於像三星(Samsung)和美光(Micron)等記憶體製造商的依賴,以及緩解記憶體產業常見的價格波動。」

IC Insights總裁Bill McClean則表示,只要想想iPhones、iPads、Mac和其他產品必須使用多少快閃記憶體,就能明白Apple為什麼想參與東芝記憶體晶片業務的競標。但是,McClean也指出,Amazon和Google的動機較不清楚。McClean說:「雖然Amazon和Google會間接地在其伺服器中使用大量的快閃記憶體,但他們通常購買的是已經安裝快閃記憶體的系統。」

最近,《彭博社》(Bloomberg)報導有意競標東芝記憶體晶片業務的公司包括已在二月坦承有興趣收購的南韓業者海力士,以及博通(Broadcom)與投資機構銀湖管理公司(Silver Lake Management)以策略聯盟的方式參與競標。此外,來自台灣的電子合約製造商鴻海(Hon Hai Precision Co.)也在運作此事,據傳已表示願意支付3兆日圓(約270億美元)收購;這一金額比東芝最初希望的報價(180億美元)更高了50%。

同時,日本政府繼續推動日本國內的買家收購東芝記憶體晶片業務的可能性。根據一些來自日本的報導顯示,日本政府官方已經與幾家日本企業的代表會面,洽談成立聯盟共同收購以及國外控制的機會;此舉就像是2012年時整合東芝、Sony與日立(Hitachi)等公司的顯示器業務後成立日本顯示器公司(Japan Display Inc.)一樣。不過,截至目前為止,計劃中的這個聯盟似乎尚未到位。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Apple and Google in the Memory Business?,by Dylan McGrath)