就在《EE Times》拜訪總部位於巴黎的新創公司Chronocam,打算就其研發中的事件驅動型電腦視覺技術進行採訪之際,恰好傳來了英特爾宣佈收購Mobileye的消息,當時整個公司都為之感到震驚。

才剛與這間新創公司的執行長談話後沒多久,就聽聞這個大消息。記者關上了她的筆電,走出會議室去參觀公司。Chronocam執行長Luca Verre忽然出現,並盯著他的智慧型手機,冷靜但語氣中仍不免透露出些許驚訝的語氣,他說:「英特爾剛花了150億美元併購了Mobileye。」

再說一遍?記者自己也嚇到。

英特爾和Mobileye為電腦與視覺晶片業界的兩大巨擘,此次併購將為汽車市場帶來深遠的影響。但是對於像Chronocam這樣的新創公司會造成甚麼影響呢?

儘管這位執行長從未將Mobileye視為競爭對手,但Chronocam的技術如果成功,將可能推翻目前在汽車、無人機和機器人中所使用的傳統CMOS影像感測技術與影像處理演算法。

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Chronocam執行長兼聯合創始人Luca Verre

這間新創公司的感測器技術不僅提供人類使用,也適用於機器感知和偵測,因而將徹底改變當今的CMOS影像感測器市場。

Chronocam的事件驅動型感測器仍屬於相當新的產品,尚未被應用於任何商用車輛、無人機或機器人市場。

影像/感測市場的專家們認為,Chronocam正處於影像和感測市場的十字路口。在影像感測器未來十五年的發展上,Yole Developpement的影像處理部門負責人Pierre Cambou認為,隨著產業從攝影的年代朝向機器感知,Chronocam的技術將成為許多顛覆性技術中的其中一項。

20170413_ADAS_NT01P1 (來源:Yole Developpement)

Chronocam的故事很耐人尋味——甚至是在火熱的先進駕駛輔助系統(ADAS)/自動駕駛車市場中,競爭越來越激烈,大型企業正開始進行整併。

面對英特爾和Mobileye這兩大業界巨擘的超級組合,Chronocam是否會做出適當的因應?

英特爾/Mobileye的併購交易是否會影響到Chronocam進入汽車感測器市場的計畫?有可能是這樣。但是,Chronocam執行長兼聯合創始人Luca Verre仍然保持樂觀態度。

Chronocam與英特爾和Mobileye這兩家公司(延伸來說還有Nvidia、NXP/Qualcomm等)都在追求同樣的目標:使其自動駕駛機器達到近乎即時感知、偵測和分析大量資料的功能,讓汽車碰到任何緊急危險時能立即應變。

Chronocam在晶片業界並非大廠,但這間新創公司並不氣餒。以下為原因。

資料擷取與資料處理

正如Verre的解釋,大型GPU/CPU公司仍試圖找出最佳方式,更準確、更快速地處理收集到的大量資料。Verre說:「相形之下,我們的重點不在於處理方面,而在資料的擷取。」

Chronocam的感測器技術專用於擷取簡化的資料,並提供不同機器所需的資料,如此大量簡化過的資料,能讓汽車達到近乎即時決策的能力。

Verre猜測英特爾與Mobileye的合併將加劇處理器市場上的競爭,最後會將較為弱勢的業者趕出市場。

然而,Verre相信在市場調整之後,將會留下資料擷取的公司如Chronocam。他說:「這是我對短期的看法。」長期看來,Verre猜測,在處理器領域中,最終將從關注於更有效的替代性資料擷取方案開始,以減少感測器收集的資料量。

領先群雄

電子產業中只有少數公司正進入機器感測領域,而Chronocam則是領先者。該公司的技術已經脫離實驗室階段,即將進入商用市場。

這家法國新創公司開發了一種事件驅動的電腦視覺技術,可以擷取視線內發生的事件資料,而非人為建立靜態影像(frames)的影像資料。去年十月,Chronocam從雷諾汽車(Renault)、博世創投(Robert Bosch Venture Capital)、英特爾等五家投資公司募集了1,500萬美元的第二輪資金。

同一領域中的其他參與者包括位於蘇黎世的iniLabs,為瑞士學術機構的分支機構,其任務是推廣神經形態工程技術。三星(Samsung)也在上個月的ISSCC中首次談到該公司的事件驅動型視覺感測器。

《EE Times》在一年前採訪了Chronocam,如今再度來到巴黎專訪該公司執行長Verre。我們問他Chronocam在市場上的定位(有任何變化?)、正在開發機器視覺市場的哪些部份,以及如何看待這塊新興市場。

技術概述

在聊到Chronocam的發展之前,先簡單介紹該公司的事件驅動型感測器如何運作。我們來看Chronocam的共同創辦人兼技術執長Christoph Posch在一年前的談話內容。

這些事件驅動型元件當初的設計並非用來擷取一系列的快照,也不用於處理靜態影像。相反地,它們從一系列的自動畫素中產生時間連續的資訊流,每個畫素獨立地調整資料擷取過程與接收到的視覺輸入。因此,這些感測器可以避免資料重複存放——這是一般影像感測器常碰到的問題。非同步畫素電路(asynchronous CMOS pixel circuit)以非常高的時間解析度擷取場景動態,並且在動態範圍內擷取資料。

20170413_ADAS_NT01P3 螢幕上顯示的是Chronocam感測器所擷取的手部動作

市場挑戰

對於任何一種新技術的發明者來說,即使市場上產生一點點的變革都令人振奮。然而,這個事件並未因此激勵人心,反而在傳統影像感測器業界引起一陣騷動。

由於碰到了阻礙,如果還想說服別人加入這個以往沒有任何人碰過的領域並不容易,而要說服別人加入並參與變革和建立生態體系(eco-system),更不是膽怯軟弱的人能做到的。然而,Chronocam執行長Verre仍不屈不撓。

Verre表示他正盡可能地使公司加速成長中,同時在複雜的機器視覺市場中尋找正確方向並在必要時調整策略。

但是問題來了。

 
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(參考原文:Is ADAS Ready for a Little 'Disruption?',by Junko Yoshida)