Apple日前告知總部位於英國(Kings Langley, England)的晶片設計商Imagination Technologies Group,將在兩年後停止使用其GPU,而Imagination表示它有權起訴Apple使用未經授權的機密資訊和智慧財產權(IP)。

Imagination看來並沒有太大的損失,而且也勢必控告Apple;但是,Apple已經有效地採取所謂的「等待性」(waiting)防禦措施。不過,Imagination已經公開了這件事,因此,像這樣的大動作似乎也不太可能不對ARM等其他IP廠商造成影響。

首先提供一些背景資訊。

Apple和Imagination曾經是最佳拍檔。Apple所有的iProducts都使用了Imagination 的PowerVR繪圖晶片,甚至在2008年和2009年間挹注資金援助Imagination。但是在過去的12個月以來,這種關係開始生變。

在2016年初,Imagination進行管理層變動以因應財務危機,Apple當時表示並不想併購Imagination。許多市場觀察家認為,併購這家濱臨危機且其GPU核心技術剛好又是Apple自家處理器重要核心的英國公司,應該是一個順理成章的解決方案。

事實上,Apple不想這樣做已經意味著未來可能不會採用PowerVR技術,這是第一個警訊。

接著在2016下半年,Apple招募了許多來自英國的GPU工程師,這些工程師先前都曾經在Imagination工作(參見Apple大舉挖角英國GPU工程師),這是第二個警訊。

如今,Apple告知Imagination,未來將不再使用Imagination的IP,或是在大約15個月至兩年之後也將不再支付IP 權利金——推測這大概是Apple開發與完成新繪圖晶片架構所需的時間。

獲得證實

Imagination提到,Apple拒絕承認正自行開發繪圖晶片,也不打算證實其晶片不會侵犯Imagination的專利、IP和機密資訊。此外,Imagination還說目前看不出Apple如何在自行開發 GPU時不至於侵犯到Imagination的專利、IP和機密資訊。

Imagination並表示目前正與Apple商討授權和權利金合約的可能替代方案。

Imagination當然希望能說服Apple,直接坦承無論開發什麼都會欠Imagination一筆(架構)債並為此付出(任何)代價,可能是「較不麻煩」的作法。Apple甚至只需付出一筆幾百萬美元的代價即可——這筆錢對Apple來說可能只是小菜一碟,但顯然權利金的付費機制仍是Imagination偏愛的方式。

但所謂「較不麻煩」是跟什麼來作比較?事實上,訴訟通常是有關IP爭議的作法。

人們大概認為Imagination在公開上述事情之前已和Apple進行多次商談了。Apple不可能改變自己所採取的立場,因為Imagination已經公開了消息。所以,如果Imagination無法說服Apple支付費用,那Imagination也就沒有什麼好怕的了,它可能直接採取法律行動。 Imagination在4月3日的聲明中表示:「對於Apple未經授權使用Imagination的機密資訊和IP保留(採取法律行動)權利。」

證據為何?

唯一的問題是,imagination也許可以在兩年前透過晶片相關的任何證據來提告。無疑地,所有的工程設計細節將被保密並受到高度保護。而在此期間,Apple即將取消與Imagination的合作,這件事將對該公司造成困擾。

這不會有助於改善Imagination在市場上的吸引力。相反地,它將促使其他被授權者和可能尋求授權者自行設計GPU的可能, ,或是與其他看來較有長期遠景的GPU授權商合作。例如ARM及其Mali繪圖晶片等。

所以,Apple的策略可能是等待事情過去。在未來幾年,Apple將支付使用PowerVR核心的權利金;於此同時,由於Imagination失去合約的緣故,營運上將會變得更困難、資源更加不足,而無法將此巨擘送上法庭。除非Imagination能獲得大筆可觀的收入,才足以轉虧為盈。

但是,人們總是得注意當市場掀起波瀾後產生意想不到的後果。

Apple也許能經由與ARM簽定Mali架構授權以避免訴訟。ARM甚至可能為了留這住這樣一家大客戶而在價格上提供大量折扣。Apple可能因此在CPU與GPU的授權和供應商的選擇上採取一致的策略。據我所知,Imagination從未認為符合Mali架構的設計違反其IP,或未受到交叉授權協議的保護。我並不是指Apple將要這麼做,而是強調這個方法能讓Apple避免被Imagination提告。另一方面,如果Apple公司照這方法做,可能會讓Imagination重新評估Mali GPU相關設計是否侵權。

Apple較有可能會以等待的防禦方式來處理。

ARM

事實上,隸屬於軟銀集團(Softbank Group)旗下的ARM也許會認為Apple放棄與Imagination合作這件事,將會對自家公司與Apple之間的授權關係帶來不利影響。如果Apple會這樣對待Imagination,那麼是在Apple開始招募劍橋最好的工程師以以前會發生這種情況?並且宣佈正開發自家處理器架構與核心對於ARM造成影響卻不必負任何責任?

目前的工程開發趨勢有二:一個是朝向像RISC-V這樣的開放來源硬體,另一個是Apple、三星(Samsung)等其他消費性電子公司自行設計高階產品的晶片與IP。ARM也許會認為自己將和Imagination一樣受到不利的影響。

大約要15個月到兩年的時間才能決定Imagination的命運及其與Apple之間的關係,這將對整個IP授權產業造成影響。

(參考原文:How Apple will dodge an Imagination lawsuit,by Peter Clarke)