根據市場研究公司IDTechEx預測,虛擬實境(virtual reality;VR)市場可望成為拉抬觸覺產業的潛在驅動力,並使其於2027年以前快速成長到28億美元的市場規模。

IDTechEx資深技術分析師James Hayward在其「觸覺產業技術2017-2027:技術、市場與參與業者」(Haptics 2017-2027: Technologies, Markets and Players)調查報告中指出,「最近一段時間以來,觸覺業界一直缺乏明顯的成功案例。而在看到觸覺致動器被智慧型手機等產品普遍採用的巨大成功後,業界開始遭遇日益增加的商品化、高度競爭以及利潤縮水等困境。」

「偏心馬達(REM)己佔主場主流多年,一直到最近,線性 諧振致動器(LRA)開始明顯取得較大的市佔率,帶來一些全新的發展態勢。即使存在這樣的變化,但由於類似的競爭廠商傾向於掌控這兩種致動器的市佔率,因而仍未能明顯改變觸覺硬體市場形貌。」

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對於具有新型觸覺技術的業者來說,這一市場的進入門檻相當高;目前在智慧型手機市場上的低價、可靠且有效率的現有業者已經相當成熟了。雖然無論大小公司都能利用新技術提供新的感受、外形或想法,從而實現差異化,但卻很少有能撼動市場現狀的。

因此,越來越多的新進者並不著眼於與市場上的現有者正面衝突,而是朝著新觸覺致動器的發展,並為其開啟嶄新的市場。

另一方面,圍繞著穿戴式技術的興趣蓬勃發展,帶來了新的競爭廠商和新的利益。例如智慧手錶,可以在裝置或手錶錶帶中增加觸覺功能;服飾類產品則可預先在織物加進軟性的致動器,而非笨重的達等。

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VR加入救援

Hayward強調,「經過多年來的出師不利,VR領域現在正是新觸覺產業的最佳機會。雖然VR本身並不是什麼新技術,但廣泛的商業可用平台在過去12-18個月之間才陸續上市。再加上整個業界已在此投資了數百萬美元以及包括全球技術巨擘等上千家業者的投入,不斷加速這一領域的擴展。不僅如此,VR領域的所有大型業者(包括Oculus、HTC與Sony)還明確地將現有的觸覺技術定義為未來技術發展的重要契機。」

「整個觸覺業均已感受到這一漣漪。新的刺激、投資與產品發佈開始出現,曾經看來時運不濟的幾家公司也重新浮出檯面。挑戰仍然明顯存在、新多新興觸覺技術的成熟度(可靠性、可擴展性與價格點)仍不足獲得廣泛採用,最糟糕的是,這正是現有業者必須更換的相同觸覺(ERM馬達和LRA)產品。然而,這次的要求條件不同,而且,隨著市場成長,長期的採用戰勝算不大。」

此外,根據這份報告指出,在2022年以前,VR相關應用可望為觸覺市場帶來每年5億美元的額外收入,成為繼智慧型手機之後第一個達到顯著成長的領域。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Will VR boost the haptics industry? ,by Julien Happich)