近三年來,我一直預測2017年會是快閃記憶體(flash)/固態硬碟(SSD)豐收的一年。然而,由於3D NAND轉型步調緩慢,加上智慧型手機到伺服器等市場的需求旺盛,如今的flash晶粒供應極其吃緊。不僅價格持續上漲20%或甚至更多,而像個人電腦(PC)等領域的記憶體供應不足更對其銷售數字帶來衝擊。

這讓IT人員得多花一點時間才能接受這一點。畢竟對於電腦儲存而言,SSD會是更快速的解決方案。但我們討論的是更巨大的因素,性能更高千倍以上,因此,你可能會想知道為什麼這個市場花了這麼久的時間才終於起飛。我想價格是其中一項因素,不過,只有聰明的人才瞭解特定的伺服器使用SSD能讓性能倍增,同時節省更多成本。

20170503_memory_NT02P1 (來源:Micron)

同樣地,一般都認為「企業」級HDD不再是儲存的主要選擇。此外,隨著3D NAND可在每個硬碟實現約30-100TB的容量,我們幾乎要接受HDD市場的其餘部份(主要是SATA碟)也受到SSD衝擊的事實了。

目前面對的第一個困難點在於,3D NAND需要重新組裝晶圓廠生產線,而它所需要的時間比預期的更長。大多數的供應商計劃在2017年下半年推出3D NAND,接著再進行幾個月的合格測試。但由於他們不再製造2D NAND晶粒,因而形成了巨大的供應缺口。

就像伺服器對於SSD的需求激增一樣,即使像All-Flash陣列這樣的RAID儲存和資料設備也提高了需求。除此之外,智慧型手機業務也會大幅增加,再加上三星(Samsung)智慧型手機Note 7在上演大規模召回的戲碼後重新出發,也無預警地造成需求。

20170503_memory_NT02P2 Galaxy Note 7.(來源:Samsung)

桌上型PC、筆記型電腦以及平板電腦市場疲軟,讓記憶體短缺的情況更加嚴重,另一方面也引發對於SSD的更大興趣。以SSD單元試圖穩定兩位數字的年銷售額衰退,成為市場上的關注重點。隨著SSD的價格提高以及供應短缺,主要的銷售活動趨於緩和。

PC類的產品可能最先受到市場供應吃緊影響的「受害者」。對於一個從五年前開始自高峰處連年下滑且迅速萎縮的市場來說,這可能會是最後一次的衝擊了。供應短缺問題意味著將會帶來更高的價格,以及更少的議價空間,預計我們將會看到筆記型電腦、桌上型電腦以及平板電腦等產品開始限制供應量,另一方面也使其營收受限。

伺服器市場也開始全速轉向SSD和flash。但大多數的大型系統供應商都傾向於著重磁碟的可用性,因為他們是儲存裝置的重要客戶。

至於硬碟供應商呢?他們的交貨時程是否足以撐起這一切呢?目前,SSD有兩種供應商類型,以是否具有代工廠為劃分。擁有代工廠的SSD供應商包括Western Digital (WD)、英特爾(Intel)、美光(Micron)與三星(Samsung)等;而無代工能力的SSD供應商則有希捷(Seagate)、Kingston與PNY等,據稱較具有現貨市場的靈活度。這些公司必須為了找到晶片而苦苦掙扎,但供應短缺的問題可能衝擊其財報表現。東芝(Toshiba)雖然擁有龐大的代工能力,但近來因其核電廠業務損失導致嚴重的財務問題,而可能成為高風險的供應商。

20170503_memory_NT02P3 (來源:Toshiba)

線上市場的供應問題更加顯著。線卡僅限於每家供應商的幾款硬碟,但通常是容量較小的硬碟(256GB或更小容量)。這與2016年第3季的市況發展相反,當時500GB、960GB和1TB硬碟都很常見。代理商的情況也一樣。

硬碟的價格漲幅在10%至20%之間,供應商開始將交貨時間延長至20多週的範圍。但這並不至於混亂SSD的長期主導地位,因為業界仍有信心在2017年第一季推出3D NAND。有些零件則已經開始出樣,以便進行品質檢測。

預計在進入2018年以後,記憶體短缺的問題就不會再那麼嚴重了,代工能力也將從明年起持續改善。這將迅速導向「企業級硬碟」產品,以及巨大容量的儲存SSD (可能使用四位元單元的QLC)。另一方面,隨著記憶體產業快速過渡至SSD,以及我們移動至小型儲存裝置與超融合的基礎架構,預計RAID/混合陣列架構衰退的速度將會更快。

然而,還會有其他的意外衝擊。PC和桌上型電腦將會錯過復甦的機會,預計在年底前還將加速下滑。平板電腦受到快閃記憶體供貨短缺的影響較不明顯,但價格方面將有所增加,同時還會帶來一些可用性的問題。不過,平板電腦可適應新的雲端運算模式,因此,市場預計將在2018年開始反彈,並吸收一部份PC/桌上型電腦失去的市佔率。

在SSD供應商的基礎上,也可能出現一些變化;以代工廠為基礎的供應商可望在營收與利潤方面迅速增加,而無代工廠的供應商則將面臨更大的挑戰。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Finding Flash: A Look at Today’s Memory Shortage,by Jim O'Reilly)