在今年的WWDC2017大會上,蘋果(Apple)推出一款349美元的Siri喇叭,打算利用其音樂專長而與亞馬遜(Amazon)和Google等競爭對手唱對台戲。Apple還為iOS 11作業系統推出擴增實境(AR)和機器學習(machine learning)的開發人員套件,並升級其Macintosh電腦和iPad平板裝置。

Siri無線智慧喇叭HomePod採用Apple A8 SoC,可處理迴音消除並為特定空間調整最佳音質。它包含一個4吋的低音喇叭和7組高頻喇叭,每一個都有各自的驅動器,以提供比Amazon Alexa和Google Home等智慧喇叭更好的音質。

市場觀察家Creative Strategies總裁Tim Bajarin表示:「這確實達到了Sonos和Bose家庭音響的等級——其音效甚至比Sonos更優質——畢竟,音樂正是Apple的DNA。但它並不像Amazon Alexa作為線上商店的前端……我直覺認為他們將以強大的家用音響銷售數百萬套。」

然而,HomePod支援6個麥克風陣列以回應自然語言命令,期望在以Amazon為主導的智慧喇叭市場先試水溫。HomePod雖然無法實現像Alexa的12,000個任務範圍或Google支援的查詢範圍,但HomePod初步已能支援音樂、交通、天氣、股票報價、單位轉換以及一小段的語言翻譯。

Apple iPhone上的Siri語音助理可支援21種語言,但HomePod最初只會以英文版出貨。Apple並宣佈Siri將提供新的語言翻譯服務,支援英文、中文以及其他四種常用的歐洲語言。

HomePod還可用於控制與Apple Komekit搭配使用的家庭自動化裝置,Apple Komekit現可支援AirPlay 2。新升級的協議如今已能支援多個空間的音訊,共享播放清單並透過Apple TV進行控制。

目前有十幾家音響製造商都支援該協議作為HomeKit音響範圍的一部份。Apple執行長庫克(Tim Cook)在發表HomePod時說:「我們想重新定位家庭音樂。」

HomePod預計在12月上市,同時也希望該產品有助於提高Apple Music的訂戶。不久前才推出的Apple Music訂閱服務如今已經擁有2,700萬名訂戶了,並與Spotify和Pandora等競爭對手別苗頭。

20170606_Apple_NT01P1 HomePod重新利用Apple現有的A8 SoC… (來源:Apple)

深入AR與機器學習領域

Apple推出對於擴增實境(AR)和虛擬實境(VR)以及機器學習的全新支援服務,或許可說是今年WWDC最具策略意義的宣示。

Apple軟體工程資深副總裁Craig Federighi表示,iOS 11提供的全新套件AR Kit將使iPhone和iPad成為「世界上最大的AR平台」。他說,AR Kit將執行於「數億台」現有的Apple裝置上。

Federighi展示了開發人員如何使用AR Kit將虛擬物件(如燈泡或咖啡杯)放在尺寸適中且具有照明效果的桌子上。其中最令人印象深刻的是一家新創公司展示將AR遊戲投射在桌上。iPad用戶可隨著動作進度同步放大和縮小場景。

Wingnut AR的創意總監Alasdair Coull說:「你自己就是導演,就在你自家客廳上演飛艇大戰是不是很酷呢?」Wingnut AR的另一名共同創辦人Peter Jackson還是《魔戒》(Lord of the Rings)的導演。

20170606_Apple_NT01P2 當新創公司Wingnut AR將電影場景投射到桌上時,引起現場圍觀群眾讚歎聲連連

Tim Bajarin指出:「雖然Google在Project Tango中也投入AR,但由於Android的市場較零散,Apple很可能在一夜之間擁有更多的行動AR市佔率。」Tim Bajarin言下之意指的就是搜尋巨擘Google的AR計劃。

事實上,庫克表示,86%的Apple用戶採用的是現有的最新版i0S 10作業系統,相形之下,Android用戶中只有7%更新至最新版。但是,有了iOS,開發人員能隨時採用最新功能,並相信客戶對他們有信心。

在Facebook最近的開發者大會上,AR已經成為其核心的策略推動力了。然而,Bajarin指出,這家網路巨擘 還缺少像Apple在開發者社群的影響力。

此外,Apple宣佈推出機器學習開發套件,並升級至其繪圖API——Metal。這些工具將共同為開發人員帶來更深入存取Apple平台上的機器學習功能。

機器學習套件包括用於臉部和地標偵測的API,以及自然語言處理。它可支援各種神經網路類型以及一些架構——當然,Google TensorFlow或Facebook Caffe 2除外!

Federighi說,用於通用GPU運算的Metal 2 API能夠加速「各種深度學習涳算法」。它還可讓Thunderbolt 3週邊裝置將外部顯卡連接至Mac。

Apple正積極追隨Google等競爭對手的腳步。Google在今年5月宣佈基於其最新TPU晶片的機器學習雲端服務。Apple為其最新Mac和iPad強化繪圖功能,將有助於讓更多的神經網路功能在本機系統上執行。

此外,下一代MacOS的Metal2版本——稱為High Sierra,支援以Unity和Epic引擎開發VR,以及最佳化的顯示器管線。

來自Industrial Light and Magic (ILM)的開發人員展示這些軟體如何協助他們在戴著頭載式顯示器時開發《星際大戰》(Star Wars) VR遊戲的內容。其中一位ILM的開發 人員認為最值得一提的是能以90f/s的速度在Mac上創造並染VR與影片內容的能力。

新款iMac和iPad

20170606_Apple_NT01P3 為iMac Pro重新設計的熱架構,使其所需的冷卻能力提高了80%

Apple並宣佈推出新款iMac Pro電腦,以及iPad Pro平板電腦。 iMac Pro是一款執行於8至18核心Intel Xeon處理器的工作站。 iPad Pro則使用新的6核心Apple A10X SoC。

市場分析師Tim Bajarin表示,隨著iOS 11中的新硬體和新功能推出,高階平板電腦如今看起來就像是桌上型電腦了。「如同他們說的,Apple認為,可攜式運算的未來就在iPad。」

一位開發人員還展示了新的平板電腦可執行高階的照片編輯應用程式。 Bajarin說,新系統將為穩步下滑中的iPad銷售量帶來一臂之力。不過,這些設計是否可長期為Apple將平板電腦轉變為成長的業務,目前看來還不明朗。

iPad Pro的A10X使用6個CPU核心,顯然是由ARM推出的3x3大/小佈局,比A9X提供更高30%的性能。Apple聲稱,它可支援12個GPU核心,從而帶來更高40%的繪圖性能。

iPad Pro配備10.5吋和12.9吋120Hz的顯示器,其成本從649到1,099美元範圍,記憶體容量包括64G至512G的範圍。

除了Xeon處理器,iMac Pro還搭載了AMD的Vega GPU,支援高達128GB的ECC記憶體、4TB的固態硬碟(SSD),4個Thunderbolt 3埠和10Gbit乙太網路。該產品預計在今年12月展開配置,4,999美元起價。

此外,Apple並更新其採用英特爾Kaby Lake處理器的iMac和Macbook系列,同時也升級了AMD Radeon GPU和顯示器。

Apple還升級其Watch OS,支援Siri錶面,可隨用戶使用習慣自動推送「適境」資料。它還支援內建NFC功能的健身設備,以及擴展藍牙連接至第三方裝置。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Apple Turns Up Speakers, AR,by Rick Merritt)