擴增實境(AR)仍是一個新興市場,但從5月底6月初在美國矽谷舉行的年度Augmented World Expo展會上越來越高的參展商品質與數量看來,該市場感覺正準備起飛。

在這場展會上,除了有產業巨擘也有新創公司,展示最新產品並分享未來趨勢;來自華碩(Asus)與聯想(Lenovo),外觀尺寸與重量相對較高、價格也比較貴的AR智慧型手機,讓人猜測未來iPhone也將支援此功能──而蘋果(Apple)執行長庫克(Time Cook)確實也不時提及AR技術。

在手機遊戲《精靈寶可夢》(Pokemon Go)、熱門應用程式Snapchat掀起的風潮之後,究竟消費性AR產品會怎麼做還不清楚;最近有Facebook在新推的行動AR功能上複製了那些應用程式的概念。而從車廠Audi到幾家電力公司,則是將AR導入更實際的應用,例如免持維修(hands-free maintenance),能讓遠端的專家指導新手進行現場設備的維護修理。

一家擁有4萬種應用程式、還有差不多數量的軟體正準備問世的AR軟體環境開發商Vuforia總裁Jay Wright表示:「我們還在將那些AR裝置商用的非常早期階段,」該公司的註冊開發者在去年成長了76%,其中有大部份來自中國:「目前有數量龐大的開發活動…我們正面臨與資訊互動方式的典範轉移(paradigm shift)。」

市場研究機構Tractica預測,商用AR市場要迎接成長還需要幾年時間,而最賺錢的會是軟體(如下圖);有一個工程師則表示,他觀察到商用AR頭戴式裝置的銷售量,從討價還價買主的一兩套,進展到早期採用者的數十套。

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商用AR市場成長規模預測

在硬體方面,美國頭戴式裝置製造商Osterhout Design Group (ODG)的首席工程師Mike Lohse(下圖)表示,AR裝置的設計挑戰與其他行動產品是相同的:「包括處理性能、電池壽命、顯示器解析度…都是常見的議題。」

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「Wintel」看好混合實境

PC產業的老搭檔微軟(Microsoft)與英特爾(Intel)不約而同對於所謂的「混合實境」(mixed reality,MR)發展十分樂觀;MR是虛擬與擴增實境功能的混合,微軟與英特爾的代表在Augmented World Expo展會上各自分享了相關的研發成果。

微軟的Windows與Hololens使用體驗總經理Lorraine Bardeen表示,今年秋天市場上將開始推出來自數家廠商的「Windows混合實境裝置」(Windows Mixed-Reality Devices)系列產品(下圖),包括頭戴式裝置、平板電腦,支援MR的Windows 10平台PC等等。

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呼應大會上許多參展商的想法,Bardeen也強調了能讓使用者創作自己的AR與VR內容之重要性;微軟的Paint 3D應用程式以及相關聯的網站就是在這個方面提供的支援之一,該公司有自己的工作室,能從106 RGB相機產生10 Gbytes/s資料,製作專業的內容。

「我堅信MR運算在不到十年之內將隨處可見,」Bardeen表示:「我們正在從人類學習科技,改變為科技學習我們要什麼,這是在運算領域有意義、永久性的轉變。」

英特爾的感知運算(perceptual computing)部門總經理Achin Bhowmik在另一場演說中則提出了一些警告:「我們感覺即將面臨某些新事物,但VR尚未能履行其先前的承諾;」他指出,有充分的證據顯示,20ms的移動延遲(motion-to-photon latency)能讓VR體驗更順暢:「我們幾乎已經達成,但我保證這還不夠。」

顯示器需要支援更多畫素,處理器也需要以更快的速度渲染更多三角形;Bhowmik展示了英特爾正在開發之單機式VR頭戴裝置Alloy的模型,該裝置採用了英特爾去年收購之Movidius的推理處理器。英特爾也正在與HTC合作,將60GHz的Wi-Fi晶片整合到這類裝置中。

Alloy也支援整合式頭、手追蹤,讓使用者能在VR空間中自由活動並以手操控虛擬物體;Bhowmik表示:「感覺會很神奇。」

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編譯:Judith Cheng

(參考原文:18 Views of an AR World,by Rick Merritt)