空氣污染影響到全球數十億人,但有關環境污染的測量在世界上許多地區都受到限制。由於碳排放來源分佈不均勻、稀釋和物理化學變化等影響,都市中的空氣污染濃度在很小(不到1公里)的圍內經常出現大幅度的變化。

為此,美國德州大學奧斯汀分校(University of Texas at Austin;UT Austin)的研究人員在Google Street View街景車上配置感測器公司Aclima快速響應的污染測量平台,期望透過每天都到處移動的Google街景車收集高品質的空氣污染資料。根據研究人員表示,過去一年來,他們在加州奧克蘭市(Oakland, CA)間隔每30公里的街道上重覆進行取樣,開發出單一城市街道中最大的空氣品質資料量。

相較於使用傳統定點的空氣品質監測器,通常每隔100-200平方英哩才架設一套,而且無法表徵異質人體暴露和局部污染「熱點」(hot spots)所需的空間解析度。因此,研究人員採用一種新的測量方法,能夠以較現有中心環境監測法更高4-5個數量級的空間精確度,顯示城市中空氣污染的模式。

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因此,研究人員指出,這讓使用戶能夠看到空氣污染在每一區或多大程度上可能發生多大的變化,從而解決全球主要的空氣品質監測差距,並揭露空氣品質對於城市居民的健康影響。

德州大學奧斯汀分校Cockrell工程學院助理教授Joshua Apte說:「空氣污染在空間中存在很大的變化,我們無法用現有的其他測量技術擷取到這種變化。如今,利用我們開發的途徑和分析技術,就能以驚人的細節看到空氣污染。這種資訊還能改變我們對於空氣污染源和影響的理解。」

經過研究人員分析後,還發現了許多經常性的「熱點」,在其中某個街區的空氣污染一直遠高於鄰近的其他地區。這些熱點包括港口、繁忙的十字路口、餐館、倉庫、工廠廠房和車輛經銷商。

UT Austin博士後研究員兼該研究的共同作者Kyle Messier說:「這項研究成果最令我們驚訝之處在於,在街區一側同一位置的空氣污染經常較另一側地點更高6倍。此外,這也顯示人們經常在某些區域暴露於不正常、不健康的環境中。」

這項由美國環境保衛基金和Google合作的計劃目前正進展至最新階段,雙方自2012年以來一直攜手合作,共同繪製和測量健康和環境風險,其設計方法並具有成本效益且易於複製。Google街景車目前已經開了14,000英哩,並收集了3百萬筆一氧化氮(NO)、二氧化氮(NO2)以及黑碳排放物的濃度測量資料。

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Apte希望將這種行動式的空氣品質監測方法可擴展至其他城市中,協助人們做出更明智的決策。「當您為孩子們選擇學校時,就可以使用這些資訊。例如,如果你的孩子患有氣喘,就必須看看哪個學校附近的遊樂場空氣品質較好?這種有關空氣品質的當地資訊確實相當有幫助,特別是對於因為年紀或健康狀況而變得較脆弱的人而言。」

由於空氣品質的局部變化顯著影響了公共衛生和環境公平,所以這項研究結果對於空氣污染的測量和管理具有重要的意義。如果這種易於擴展的測量方法再進一步驗證,還將有助於解決全球空氣品質監測資料差距的問題。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Mapping air pollution with Google Street View cars)