越來越多的系統設計或整機製造企業意識到,要保證產品的創新或是獨特性,必須要有自家獨特的設計。如果是能夠在核心的控制晶片或是處理晶片採用自家專有的技術,同時還能降低對供應商的依賴或是材料成本,這將會是在市場上取得成功的重要--甚至是關鍵--因素。在本文中,筆者很樂意來分享一個無人機市場上,一家方案公司自己設計開發MCU的故事,給大家一些啟發。

在過去的一年中,玩具級無人機的出貨成長逐漸放緩,在澄海(編按:位於中國廣東的玩具產業大本營)眾多玩具無人機廠商激烈的低成本競爭中,玩具無人機對於方案商的要求不斷增加。玩具無人機不僅能手控各種飛行,還要增加越來越多的功能,包括拍攝高解析度視訊、遠距離無線視訊傳輸、甚至還要配有簡單的雲台(cradle head)。最後價格還要定在1,000元人民幣以下。這對於無人機的上游方案公司來說,要保持出貨量,就必須不斷地增加功能,同時還要降低成本。

一位深圳的方案公司研發老總C先生對電子工程專輯表示:「能夠降一毛錢,對於我們的BOM成本來說都很重要。價格越低的方案,成本壓力越大,因為低價格的方案往往出貨量更大。」

產業人士估計,2016年玩具級無人機中國廠商的出貨量在3,000萬至5,000萬台,現在主要由深圳的為數不多的方案公司在主打這個市場。由於技術不斷升級更新,原本很多的方案公司,逐漸選擇退出。原因一方面是研發與設計人才,不斷地被無人機龍頭企業挖走,培養新的人才根本很難適應。一家退出市場的方案公司老闆苦笑著感歎說:「我們來不及培養一個新人去做出有競爭力的方案,老的工程師現在根本留不住。」

進入2017年以來,玩具級無人機的市場成長趨緩也是很多方案公司選擇退出的原因。客戶少了,再增加投入的意義不大。

但在這個時候,有一家深圳的方案公司,卻選擇去開一顆ARM Cortex-M0的MCU。設計上,他們採用了設計外包,一個幾個人的內地開發團隊,幾十萬的投片費用,看起來是可以承受的範圍內。畢竟,如果這顆晶片成功了,今後所有的方案都有機會採用自家的晶片了。C先生解釋:「一方面可以解決市場缺貨的問題,另一方面以後自己的方案要增加新的功能,就可以用自己客製化的MCU,成本降下來的同時,用起來還更省心。」

也許在很多個成熟的應用市場,都已經被中國本土公司設計的晶片滲透進來。這得益於中國本土IC設計人才在過去十幾年中,在與客戶接觸的過程中,瞭解到了客戶的需求。同時,還在參與到外資晶片公司IC設計的專案中,積累了很多的經驗。

現在很多公司的老闆常說的一句就是:「不行咱們就自己開一顆。”也許在深圳的電子企業,或者是更廣泛的消費類電子產品製造企業裡,越來越多的公司會選擇採用ARM授權的IP,來處主開發MCU,甚至更高階的晶片。

ARM公司特別推出了一個基於Cortex-M0的線上設計平台「Design Start」。除了有易用的設計工具、豐富的IP與專家社群資源,也提供低成本的原型製作與低門檻授權條件,能在使用者將創意化為實際量產成品的過程中提供充分的協助。很多中國企業已經參與了「Design Start」這個專案,你還在等什麼?

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