美國有線電視/寬頻網路與IP電話服務業者Comcast已經在一個物聯網(IoT)新計畫上花費了六個月的時間,該公司的MachineQ服務部門總經理Alex Khorram嘗試去充分了解這個他被說服將會非常龐大的新商機;但就像其他準備進軍物聯網領域的廠商,他們發現物聯網市場不但很複雜,還呈現多元化發展。

Comcast是在去年10月宣佈將採用LoRa的免執照窄頻網路來開發各種新業務,從資產追蹤、智慧停車,到廢棄物管理等等;到目前為止,該公司已經在美國賓州的費城(Philadelphia)建立了一個網路,進行了數十場包括小型與大型客戶的現場測試。Comcast還打算在今年稍晚於芝加哥(Chicago)與舊金山(San Francisco)等城市佈署網路。

Khorram發現,有很多企業對物聯網有興趣,但具備能輕鬆佈署大型專案之技術專長的卻很少:「你可以很快取得原型,但要從同一家公司找到硬體、網路以及軟體工程資源非常困難。」他指出,物聯網領域的門檻並不高,人們對於創造概念驗證興趣濃厚,但後來會發現麻煩在於能有下一個1萬台裝置出貨;在製造方面,產業界正與代工廠/OEM廠合作,但物聯網裝置的佈署是非常「個性化」(individualized)的。

雖然系統整合業者或許在填補差距方面能扮演一個角色,但對於所有實現物聯網的公司來說,該領域的新業務模式還是開放性的;就連Khorram也仍在研究Comcast能藉由其MachineQ服務在其中扮演什麼角色:「我們還不知道答案…甚至在一年之後我可能還沒找到答案,我們看到的只是所有可能選項的一點點;我們首先做的是提供連結性,然後協助裝置以及應用程式方面的廠商蓬勃發展,屆時再來看看那對我們的業務有什麼意義。」

摸不清該往哪個方向尋找物聯網商機?快報名Tech Taipei智慧互連與嵌入式應用研討會,與業界專家交流最新趨勢並尋找答案!

目前Comcast可提供來自數家匿名供應商的LoRa閘道器以連結該公司的骨幹網路,此外也讓客戶能自行採購來自晶片業者與模組製造商的終端節點硬體。不同於規模小得多的競爭對手Senet,Comcast的目標並不是打造全國性的LoRa網路,而是鎖定該公司目前已經有經營的區域與都會區之應用案例,約覆蓋一半的美國人口。

Khorram表示:「如果已經有區域性的業務,商機並不會因此受限;一個智慧城市與鄰近的城市通常不會有什麼交集,就算你已經在後者有網路佈署也是一樣。」根據Comcast的經驗,一些看來具備發展潛力的初始應用情境,包括基礎建設讀表(infrastructure metering)、資產追蹤,以及為某些需要保持冷卻的產品監測溫度變化等等;該公司甚至期望能將物聯網方案推廣到農業應用。

LoRa技術現況與未來展望

Comcast是LoRa聯盟約30家服務供應商之中規模最大的成員之一,其他聯盟成員還包括Orage、SK Telecom以及Softbank;該聯盟成員數接近500家廠商,通過認證的產品有近50種,聯盟的董事會成員則包括Khorram以及來自Cisco、IBM與中興(ZTE)的代表。

20170620_LoRa_NT02P1

圖中黃色部分是有公開宣佈的LoRa網路佈署區域
(來源:LoRa聯盟)

Khorram表示,LoRa生態系統的規模很大,應該已經達到了關鍵多數;而其實在決定採用LoRa技術之前,Comcast在各種IoT網路技術選項之間猶豫了好一會兒:「我們非常高興看到在農村、郊區以及都會區的上行或下行鏈路傳播速率是在12~20 Kbits/s,而且在惡劣環境的表現與預期相符。」

LoRa聯盟在日前於費城舉行會議,正好與一場水公司的年會差不多時間,身為供應商代表的Khorram是在後者發表專題演說;他表示,LoRa需要藉由像是公用事業這樣的大型垂直市場,發揮更大的影響力。在技術層面,LoRa聯盟持續開發一種免GPS提供地理定位(geolocation)服務的方法;此外還致力於生命週期管理問題,例如韌體更新方案。Khorram認為,到目前為止,LoRa的技術發展藍圖與不斷演進的業務需求看來是維持良好的一致性。

在四年前加入Comcast之前,Khorram曾任職於私募股權業者以及電信、網路新創公司,並早在2007年就研究過舊金山的智慧停車以及加拿大多倫多的車輛追蹤等新創公司:「讓我感興趣的觀察重點是,人們並非利用現有(蜂巢式)網路來連結各種東西,但相對應的商業模式還沒有準備好,因為一切都是與資料規劃有關;我們看到成本過高的問題,而且其實並不需要那麼多的頻寬。因此,我開始研究窄頻會帶來逆勢價值(contrarian value)的理論。」

現今的市場上有一系列針對物聯網應用、被歸類為「低功耗廣域網路」(low power wide area networks,LPWAN)的無線技術,包括LoRa、Sigfox與Ingenu,還有即將問世的蜂巢式競爭技術;它們將會如何表現還有待觀察。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Comcast Shares IoT, LoRa Insights,by Rick Merritt)