DesignStart是ARM為嵌入式設計開發者、初創企業,以及OEM廠商能夠快速獲得其IP而推出的一項計畫,2010年起開始運作。繼兩年前ARM透過DesignStart開放Cortex-M0系統後,日前,ARM又宣佈對該專案進行升級,不但加入ARM Cortex-M系列中最成功的處理器 Cortex-M3及相關IP子系統,還取消了預付授權或者評估費用,改以產品成功量產出貨後才收取版稅的模式運作,旨在降低開發風險。

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「幫助開發者以更簡單、更快速、更低風險的途徑實現定制化SoC,一直是我們運作DesignStart項目的初衷。」ARM計算產品事業部高級產品行銷經理Phil Burr說,Cortex-M0和Cortex-M3的累計出貨量已經超過200億顆,其中有一半的出貨是在過去幾年完成的。截至目前,基於這兩個處理器的SoC出貨量達到了每小時50萬顆,通用性、極小的尺寸和低功耗是M0/M3處理器廣受歡迎的重要原因,並由此促成了許多使用更小電池、自我能源採集的應用。

在去年秋季的ARM TechCon上,軟銀集團主席暨總裁孫正義闡述了為什麼軟銀要收購ARM,以及ARM在其「全球一萬億互聯設備」這一願景中所扮演的角色。在Phil Burr看來,要實現這一願景,就需要嵌入式智慧能夠在一個公共平台上非常便於獲取並且具有很好的成本效益,而定制化SoC是能夠降低複雜程度和成本,提高差異化和效率,並簡化供應鏈。

Tirias Research在其最新發表的白皮書中指出,定制化SoC可以給OEM帶來業績增長以及淨利潤方面的優勢,並指出「ASIC可能能夠為產品加入更多的性能,並打開銷路。而透過縮小電路板尺寸和減少昂貴的分立元件的數量則能夠提高淨利潤。」在Phil Burr列舉的一個案例中,S3 Group透過開發一個基於ARM的定制化SoC用於工業控制方面,實現了功耗降低70%、元件成本降低80%、PCB板尺寸降低75%的效果。

版權費起始價格:3美分

但是,能真正開啟這些定制化SoC潛能並且加速其上市時間的,是大量經過驗證的、可用的軟體和中介軟體,是那些非常容易獲取的開源支援、工具,以及欣欣向榮的生態系統,脫離了這些,一切都有可能成為「紙上談兵」。

在加強版的DesignStart專案中,用戶透過一個簡單的可下載授權,即可在專案商業開發初期,進行定制化CPU的設計、評估和原型開發。而透過線上獲取ARM CoreLink SDK-100(一個已獲證實的子系統和系統IP解決方案)、CoreLink SSE-050子系統和已獲驗證的對mbed OS的支持,開發效率實現了10倍以上的提升。此外,作為生態系統型的公司,ARM還在該項目中提供了來自ARM以及ARM認證的設計公司合作夥伴的設計輔助服務,以及數以千計的物理IP庫,以實現最快、最高效的晶片實施。

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也就是說,如果用戶只想即時免費地獲得評估、設計、原型這樣類型的服務,可以利用DesignStart Eval獲得Cortex-M0和Cortex-M3的子系統;如果還想再進一步,希望開發自己的定制化晶片,就可以使用DesignStart Pro獲得。只需在DesignStart門戶網站上註冊,簽訂一個簡單的合約,就可以獲得全套的商用化SoC IP資源。

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取消預付授權或者評估費用的政策對新創公司而言是極具吸引力的。Phil Burr展示的資料顯示,500萬單元的開發成本(版權費)將低於20萬美元。折算下來,Cortex-M0的版權費約為4.5美分,Cortex-M3的版權費起始價是3美分。如果出貨量極高的話,ARM還有更為靈活的收費模式可以配套。因此,客戶可以自行選擇使用DesignStart,還是現有ARM標準化的授權商業模式去獲得Cortex-M0/Cortex-M3技術。

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還有哪些特別幫助?

除了提供處理器外,再來看看ARM還為DesignStart專案準備了哪些資源?

˙文檔和視訊教學流程 開發者可以取得ARM Cortex-M0和ARM Cortex-M3文檔,包括RTL和FPGA Testbench用戶手冊、Quickstart手冊和定制化手冊。還有一些非常有用的視訊教學流程:起步Cortex-M3 DesignStart、模擬RTL測試、用Cortex-M3 DesignStart在ARM FPGA板上創建原型。

˙DesignStart論壇支持 加入免費的DesignStart論壇,向其他對DesignStart感興趣的人提問,共同分享並相互學習。

˙培訓 參加ARM培訓課程,課程主題涵蓋:Cortex-M0和Cortex-M3硬體;Cortex-M0和Cortex-M3(ARMv7M)軟體;以及系統(硬體與軟體組合)。課程形式包括私人教室、公開虛擬教室或者線上授課,多種方式均可進行。

˙特別技術支援 ARM Support全球團隊工程師提供全天候的線上和電子郵件支援,使用者會得到迅速回復以及線上實例追蹤工具。

˙設計服務 ARM將提供設計建議、技術參數協助、並與授權的設計公司合作,共同設計定制化SoC。

˙DesignStart RTL審核 DesignStart RTL審核能夠幫助驗證SoC設計中所涉及的訊號連接、儲存系統組態、系統性能、調試系統,以及時脈和功耗等方面的問題,降低流片前的風險。在通過審核後,用戶將在兩周內得到一份詳細的報告。