歐洲微電子產業──包括其復興的半導體製造──越來越積極把推動「歐洲第一」(Europe First)視為重要目標;最近歐洲兩大研究機構CEA-Leti (位於法國Grenoble)以及Fraunhofer Group (位於德國柏林)就在Leti的成立五十週年記者會上宣佈簽署研發合作協議,將聯手為歐洲的微電子技術創新貢獻心力。

Leti執行長Marie-Noelle Semeria在記者會上對媒體表示:「將歐洲的大型研發專案放在同一個屋簷下,我們能一起走得更快;」她表示,根據Leti與Fraunhofer簽署的協議,雙方將建立一個「技術平台」,讓歐洲的中小企業與新創公司能取得先進技術,共同推動歐洲將微電子技術研發與半導體製造根留本土的願景。

這兩大研究機構的合作目標包括取得法國與德國政府的研發資金,不只是為他們自己的研發專案,也為了兩地的微電子產業界;他們將爭取來自歐盟(EU)的認證,將其研發專案提升至「歐洲共同利益重要專案」(Important Project of Common European Interest,IPCEI)的等級,而終極目標是取得來自EU的資金補助。

對於非歐洲人來說,EU的「IPCEI」專案認證聽起來有點官僚主義;確實如此,但這在歐洲是一個不違反歐盟融資規定為跨國研究專案取得免費通行證的關鍵步驟,一切都是為了促進歐盟的經濟繁榮成長以及競爭力。

「建立我們的競爭力優勢迫在眉睫,」Semeria表示,在人工智慧(AI)、物聯網(IoT)等新技術快速興起的此時,歐洲必須要關注自己的「經濟主權」以及「策略主權」;她認為,歐洲必須在先進技術方面能「獨立自主」,掌控關鍵的國防以及安全能力。

中國正積極扶植自有半導體產業,歐洲也將集中內部產業力量、建立自有技術策略看做是公平競爭;Fraunhofer Group for Microelectronics主席Hubert Lakner就坦言,提升歐洲的技術實力非常重要,如果現在不做:「歐洲將會成為亞洲的附庸。」

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Leti執行長Marie-Noelle Semeria與Fraunhofer Group for Microelectronics主席Hubert Lakner
(來源:EE Times)

Leti-Fraunhofer研發專案的四大支柱

Semeria強調,歐洲微電子產業在技術實力與優先項目方面與其他國家有所不同:「對歐洲來說,重點已經不再是CMOS技術,而是更關注衍生性技術(derivatives)以及超越摩爾定律(more than Moore)的解決方案;」她將FD-SOI、感測器、電力電子以及化合物半導體列為Leti-Fraunhofer合作研發專案的四大支柱。

在Semeria看來,藉由選擇了上述的研發焦點:「我們能擺脫微型化的競爭,利用自有的優秀的資產引領物聯網潮流;」她進一步指出,FD-SOI是一個將實現各種不同技術──感測器、RF、超低功耗記憶體、節能數位與混合訊號處理設計──的平台。

在此同時,歐洲還擁有從機械到影像與光學的各種感測器技術,而這些技術在汽車與物聯網應用領域的角色重要性日益顯著;「物聯網就是仰賴感測器,」Semeria表示,電力電子也在例如自動駕駛車輛等產品中扮演要角:「我們目前擁有碳化矽技術(Infineon主導研發),也正在開發新一代的砷化鎵(Gallium arsenide)電力電子元件。」

CEA-Leti奈米電子技術行銷暨策略總監Carlo Reita表示,會選擇上述幾種技術,是因為歐洲在這些技術領域已經有很強的實力:四大支柱技術都已經有領先廠商,例如FD-SOI的龍頭為Soitec、意法半導體(STMicroelectronics)以及STMicroelectronics;電力電子的龍頭是英飛凌(Infineon),博世(Bosch)無疑是感測器領域的領導者。

但是在化合物半導體部分,則因為目前相關技術由一家CEA-Leti未透露名稱的英國公司(英國在2016年舉辦公投脫離歐盟)主導而有一些變數;有人猜測那家英國公司可能是總部位於英國威爾斯Cardiff的IQE。

投資規模有多大?

雖然Leti-Fraunhofer的跨國合作研發專案尚未得到歐盟的認證,德國政府已經批准了一筆10億美元的預算,以升級德國微電子廠商的設備與技術;這說明了為何Bosch不久前宣佈將投資10億歐元在德國Dresden興建晶圓廠,以及Globalfoundries宣佈在自家德國晶圓廠投資17億歐元;還有Infineon也打算升級其Dresden的12吋電力電子晶圓廠。

Fraunhofer的Lakner表示,德國政府最終將投資50~60億歐元來促進微電子產業。而法國政府雖然尚未宣佈對國內微電子產業的補助計畫,CEA-Leti的Semeria並不擔心,她表示法國將與德國、義大利、奧地利的政府一起參與歐盟共同關注的研發專案,也對於CEA-Leti、Fraunhofer取得歐盟IPCEI認證信心滿滿。

Lakner並指出,兩個研究機構的合作研發專案並不只專注於元件製造,而是透過將製造留在歐洲本土,能提升整體價值鏈,有助於系統與軟硬體的開發:「就像汽車產業不再只是賣車子,而是有關於提供移動性(mobility)。」

歐洲主權意識抬頭?

在歐洲還有另一個知名微電子技術研究機構──位於比利時的IMEC,並沒有參與Leti、Fraunhofer的合作案;對此Semeria指出,IMEC的業務模式以及研發策略是較偏向與來自世界各地的廠商合作,與CEA-Leti並不相同。Lakner則對IMEC與比利時政府不願參與跨國合作研發案頗有微詞,他表示其中有一些複雜的政治因素,很難解釋。

針對Semeria在Leti五十周年大會上提到的歐洲經濟與策略「主權」議題,在場的一些歐洲工程師以及研究人員表示,這個概念在過去一年來逐漸浮上檯面,他們也認同這對歐洲來說是一個挑戰,讓歐洲再次強盛的時候到了。

Semeria總結指出:「創新是一項世界競賽,這也是我們為何需要與全球的領導者合作;」但她也強調,歐洲需要捍衛自己的創新以及自主性:「我們需要維持創新以及技術的進展,並透過保有製造能力來掌握機會。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文:‘Europe First’ Emerges as Theme of Tech Reboot,by Junko Yoshida)