我從小就對各種東西的運作原理十分好奇,而且主要是因為詫異以及來自我爸媽的鼓勵──他們分別是社工以及小學老師;我會把收音機、手錶拆開,只為了想知道它們裡面是怎麼運作的。雖然我想過要當地質學家、天文學家或是音樂家,但後來主修化工,最後取得了美國馬里蘭大學(University of Maryland)化工學士學位,以及史丹佛大學(Stanford)化工碩士學位。

我堅信培育下一代研究人員的重要性;身為一個西班牙裔的女性工程師,我有機會成為一個獨特的模範。在我身為一個科學家的生涯中,最有成就感的經驗就是能與舊城區的孩子們一起工作,分享我對科學以及技術研發的熱情。

我常常會拜訪各個學校,跟孩子們一起做簡單的實驗,例如混合出常見的家用化合物像是硼砂(Borax)等等,贏得很多笑容;我也非常積極組織或是參與夏令營、教育性工作坊等活動,鼓勵中學女孩們勇敢向科學與數學相關的職業生涯邁進。

每當我告訴人們我從事微影技術(lithography)研發工作,我腦海裡第一個蹦出來的畫面通常是複製精緻藝術品的過程;除了適合用以製作藝術品的骨架,微影技術也是製造半導體晶片的關鍵,而後者也是我的專長所在。我們主要利用光學微影技術產生以化合物製作的細微線路,利用光來打造晶片上有助於處理資料的電晶體間連結。

透過研發以化合物印刷連結線的新方法,我們可以改善現今電腦晶片的速度與運算性能;我們的目標是打造越來越細微的線路,實現更高的連結密度,這基本上能讓晶片以更快速度處理更多資訊,同時又能縮小晶片佔位面積。

微影技術是IBM Research的重要研發項目,我們也試圖開發製作晶片的新材料;矽(silicon)是目前的應用主流,但隨著巨量資料以及更高階的運算處理成為常態,我們已經開始看到這種材料的侷限。為了符合越來越高的硬體需求,以支援像是機器學習等強大的應用,我們必須積極行動追求新材料;IBM具備從軟、硬體角度雙管齊下尋找解決方案的能力。

而身為一位專業研究人員,我認為很重要的是,我們不能只是仰賴公司內部團隊,也需要與更廣泛的產業界連結,朝著共同的目標進行討論與尋求最佳的解決之道;在我的職業生涯中,我就曾與其他同業共同著作了約80篇論文以及4項專利。

我個人也曾在2016與2017年的SPIE先進微影技術高峰會(SPIE Advanced Lithography Symposium)之微影度量、檢測與製程控制研討會(Metrology, Inspection, and Process Control for Microlithography Conference)擔任主持人,還將主持在2018年SPIE先進為影技術高峰會之創新圖形技術研討會(Novel Patterning Technologies Conference)。

因為熱愛這份工作,我非常樂意與年輕朋友們分享我的工作經驗,看著他們的眼睛因為了解了科學背後的樂趣與藝術而閃閃發亮,是我最開心的事情!

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Sharing the Art and Science of Lithography,by Martha Sanchez;本文作者為IBM Research旗下Almaden實驗室的材料科學家)