我從1970年代後期開始在英國唸書,那時是一個精神抖摟、機警靈活的年輕學生,令我印象深刻的是曾經讀過一本名為《新科學人》(New Scientist)的雜誌。我從這本雜誌中學到了一些真正有趣的「東西」;事實上,這本刊物中的許多文章經常讓我流連忘返一整天。

那已經是40年前的事了,但至今仍令我印象深刻。

最令我開心的是這本雜誌目前依然穩健發行中,而且還提供了印刷與線上版。事實上,我的好友Jay Dowling最近才寄了一個來自該網站所報導的有趣視訊連結——這是一款全尺寸的人型機器人,名字叫做TEO,它會做一些熨燙衣服的工作。

首先,我要強調的是這真的令人印象深刻。畢竟,要操控衣服對於機器人來說特別困難,因為這種材料在工作中會一直改變形狀,機器人捉取衣物也不太靈光。

TEO利用機器視覺(machine vision)技術,首先建立衣服表面的3D重現影像,然後再用地形圖計算出摺痕的位置,以及燙平這些摺痕的最佳軌跡。它會一直持續這樣的動作,一直到整件衣服都十分平整且不再有摺痕為止。

不過,TEO目前還只能燙最簡單的服裝(不能有鈕扣、拉鍊或任何裝飾元素),而且需要人類助手先將衣服攤平放在燙衣板上。此外,還必須說一下,TEO現在的動作還很緩慢。看著視訊影片中的TEO在燙衣服,就像是閒閒沒事等著油漆變乾一樣,還真的很無趣。唯一讓我感到興奮的是看到機器人也會燙衣服的這一事實。

重點是這只是在為未來即將實現的願景鋪路。我希望在自己的有生之年,能夠看到「TEO的兒子」(第二代TEO)連洗衣服和烘乾衣服的工作都包了,甚至還能分類不同的衣物、燙好該燙的衣服,然後把它們掛回衣櫥裡。我相信,這些機器人很快地也將有能力執行其他的任務,像是除塵、掃地,甚至是把待洗碗盤放入洗碗機,清洗烘乾後再取出放回收納櫃等等各種我們來不及教會22的兒子去做的家事。

但沒有人知道,在我擺脫塵世的牽絆以前,是否真的有機會穿上機器人為我燙好的襯衫。

你呢?如果這種通用機器人真的開發出來了,而且價格還是可負擔得起的——它能幫忙更換和清洗床單等家事,你會願意想辦法掏錢出來買一台回家嗎?

編譯:Susan Hong

(參考原文:Want a robot to iron your shirts?,by Clive (Max) Maxfield)