中國兩大網路業者阿里巴巴(Alibaba)以及百度(Baidu)分別與台灣和美國的晶片供應商夥伴合作,開發出媲美Amazon Alexa與Google Home的嵌入式語音助理軟體以及服務,為鎖定汽車到恆溫器等各種應用的自然語言以及機器學習服務新興市場開闢新戰線。

阿里巴巴發表的天貓精靈(Tmall Genie)類似Amazon的語音助理裝置Echo,是採用聯發科(Mediatek)的SoC;其競爭對手百度的語音平台軟體DuerOS雙麥克風與四麥克風陣列遠場參考設計,則是採用聯發科與科勝訊(Conexant)的晶片,並支援Nvidia的Shield TV串流裝置。先前百度曾經展示以銳迪科(RDA Microelectronics)的晶片執行DuerOS。

與阿里巴巴和百度在7月4日舉行的產品發表會同一時間,中國第三大網路業者騰訊(Tencent)則是宣佈與TCL簽署了智慧電視的內容供應協議;而根據業界消息,騰訊在幾週前才宣佈投資TCL將近9,000萬美元。

智慧語音助理裝置市場目前規模仍然很小,而Amazon是該市場的霸主;Amazon的語音助理裝置採用德州儀器(TI)的晶片,已經出貨了700萬至1,000萬台,主要是美國與英國市場。Amazon預期會在本月稍晚為其OEM專案在Conexant、美高森美(Microsemi)與恩智浦(NXP)之外添加新的晶片供應商夥伴。

由於Amazon的Alexa語音服務目前在中國市場不能使用、也不支援中文,讓當地的競爭廠商有很大的發展空間。Conexant總裁Saleel Awsare表示,目前百度看來是雙管齊下,以DuerOS做為人工智慧(AI)平台,同時發展自動駕駛車輛平台Apollo;DuerOS與Alexa的參考設計是採用相同的Conexant晶片。

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Conexant與百度合作的DuerOS智慧喇叭參考設計
(來源:Conexant)

百度在7月4日於北京舉行的產品發表會吸引了5,000名參加者,該公司宣佈DuerOS現在能執行上千種任務,包括搜尋音樂、餐廳與訂電影票等等;中國家電大廠海爾(Haier)也應邀上台,重申將在電視機與空調產品採用DuerOS軟體的計畫。

Conexant的Awsare表示:「就像PC平台Windows、智慧手機平台Android,現在我們正見證物聯網裝置作業系統的大戰,而且在中國市場確定會是採用中國廠商開發的軟體;」他指出,騰訊以及京東(JD.com)預期都將推出自家的競爭平台。Conexant的DuerOS開發套件也正被5至6個不同的開發案採用,主要是智慧喇叭與機器人等在中國非常熱門的產品。

百度的發言人在截稿前未回應該公司的OEM推廣計畫;其DuerOS是在今年1月的國際消費性電子展(CES)首度亮相,該公司在3月透露其參考設計首先將採用銳迪科的RDA 5981,採用40奈米製程、內建ARM Cortex-M4處理器的Wi-Fi/藍牙晶片。

阿里巴巴的天貓精靈語音助理裝置售價為499元人民幣(約75美元),低於Echo與Google Home裝置,僅支援中文也只能在中國使用;而如同競爭對手的服務,該裝置能解讀並回答各種領域的自然語言問題、控制家用裝置、訂購物品(特別是在阿里巴巴的天貓線上商城)。

天貓精靈一開始採用與Google Home相同的聯發科MT8516晶片,內建4顆64位元ARM Cortex-A35核心;根據業界消息來源指出,未來該裝置可能會採用中國處理器核心開發商中天微系統(C-Sky)的處理器核心,也許最快在8月就會宣佈。

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阿里巴巴的天貓精靈語音助理裝置
(來源:阿里巴巴)

百度自動駕駛車輛平台採用Nvidia方案

百度在7月4日的發表會上也宣佈了其自動駕駛車輛平台的合作夥伴,包括晶片供應商英特爾(Intel)、Nvidia以及博世(Bosch);而支持其Apollo平台的汽車廠商包括福特(Ford)、Dailmer、Continental,以及中國車廠奇瑞(Chery Automobile)、北京汽車(BAIC Motor)、中國一汽(FAW Group)以及長城汽車(Great Wall Motor)等等。

Delphi與地圖業者TomTom也是百度的合作夥伴,百度預期採用Apollo平台的自動駕駛車輛最快在2019年會駛上中國的道路。此外,百度、騰訊以及聯想(Lenovo)也都是美國自動駕駛電動車新創公司Nio的投資者。

Apollo將於Nvidia的Drive PX2平台上執行,採用百度在2013年發表的PaddlePaddle開放源碼機器學習框架;百度表示,該公司將採用Nvidia的Volta繪圖處理器(GPU)來進行資料中心內的機器學習訓練以及推理等任務。此外Nvidia將於今年稍晚在中國銷售配備客製化軟體的Shield視訊串流裝置,該系統會內建百度的DuerOS。

Amazon的OEM專案將再添晶片供應商新夥伴

為了保持市場領先地位,Amazon的OEM專案預期近日將再添加至少一個晶片供應商夥伴,該公司並聲稱將為其Alexa裝置以更低成本、更低功耗實現更高的語音辨識準確度。

Amazon Alexa的首席解決方案架構師Matt Travis在一場最近舉行的NXP活動上表示表示:「建構階段比我們預期得更長,而這也是為什麼我們積極打造更多開發套件。」該公司另一位發言人則指出:「我們計劃與領先的晶片業者合作,打造不同產品參考設計,包括智慧家庭裝置、智慧家電、智慧揚聲器、可穿戴式裝置等等。」

到目前為止,已經有15種以上支援Alexa的產品出貨,包括Nest恆溫器、Guess的一款智慧手錶、一款HTC的智慧型手機,以及Dish機上盒;還有三款裝置可能會在中國市場銷售,包括華為(Huawei)的Mate 9智慧型手機,以及TCL的一款平板裝置以及一款家用閘道器。Amazon預期,拜參考設計之賜,Alexa裝置數量可望在今年底的耶誕與新年購物季大量增加。

Amazon也看好汽車應用,但不一定是自動駕駛車輛;該公司曾宣佈與BMW、Ford、Hyundai、VW等車廠合作,認為已經進駐汽車應用好一段時間的語音控制,將在支援自然語言之後真正發揮所長。

為了提供完整的解決方案,Amazon有線上工具、應用程式樣本、設計指南、API,甚至準備好了一筆1億美元的Alexa投資基金,能為有潛力的第三方合作夥伴提供財務援助;但目前Alexa最缺乏的就是對廣泛語言種類的支援,僅能聽得懂德文與英文。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: China Makes Two IoT Calls,by Rick Merritt)