高通(Qualcomm)在上週於美國針對蘋果(Apple)提出了兩樁訴訟案,指控蘋果侵犯該公司6項智慧型手機相關技術專利權,除了要求賠償、也要求禁止涉嫌侵權的iPhone進口美國。高通此舉是與蘋果之間法律糾葛的最新一樁案件,預期法庭審理會拖上至少一年時間,所以應該不用擔心會波及你的iPhone 8或是iPhone 10…無論它會被叫什麼。

往好的一面看,在這場戰火煙硝平靜之後,產業界可能會更清楚擁有一系列手機技術專利的價值所在;我個人希望,法庭能藉此為高通陣容龐大且廣泛的專利提供一些重要的法律先例。很多人都曾經感受過被律師們以公平為名催討權利金的那種腸胃翻攪,但那些律師與胃痛都不會消失,因為連世界最頂尖的智慧型手機製造商與它最大的晶片供應商都撕破臉了。

長期以來更大的問題是,人們總是得到了上法庭的時候,才會知道專利的價值所在;這個問題比蘋果與高通兩大廠商橫掃市場還令人頭痛,但現在大神們打架,至少還能提供一些茶餘飯後的娛樂效果。而且在此同時,太平洋那一頭的三星(Samsung)應該樂得隔岸觀火;該公司最近的財報預測,估計自己將於2017年超越英特爾(Intel)成為全球最大晶片製造商。

三星的優異成績主要是拜固態硬碟(SSD)以及快閃記憶體晶片的身價水漲船高之賜;在好幾年前,Apple iPod放棄採用傳統硬碟機之後,快閃記憶體又走了好長一段路才逐漸取代筆記型電腦、桌上型電腦與伺服器的硬碟機。

快閃記憶體與DRAM的短暫缺貨對三星來說是大好時機,對每個OEM買主來說則是如芒刺在背;在其他記憶體供應商方面,東芝(Toshiba)前途未卜,最近美光(Micron)的台灣晶圓廠(前華亞科技)發生了系統故障的意外,又為DRAM短期缺貨問題雪上加霜。

記憶體技術領域正以突破性的速度進展,能以3D NAND提供前所未有的更高堆疊,因此供需終將會重新平衡,也許就在明年;而最後中國也將會找到訣竅,終於開始自己「印」這種黑色的「鈔票」。

當情況明朗化,看清楚半導體產業的真實樣貌會是件有趣的事;如果英特爾失去了能以半導體世界之王的地位自誇的權利,大概很少人會幫他們掉幾滴眼淚,特別是那些以其x86處理器打造「武器」的廠商們。

但有鑑於記憶體價格的波動性,三星躍居半導體產業領先者的時間可能很短暫;在這個風雲詭譎的後摩爾定律(post-Moore’s law)時代,無論是任何公司都很難在一個特定產品或專利領域建立特權,確保自己的主導地位。CMOS製程微縮的速度衰退,需要重塑電子產業的創造力──舊勢力已死,誰會是下一任霸主?

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Qualcomm, Apple, Samsung and You,by Rick Merritt)