亞馬遜(Amazon)在上個月宣佈收購美國生鮮超市業者Whole Foods,美國知名主廚暨餐飲業者Alice Waters認為,這對Amazon執行長Jeff Bezos來說是一個掀起食物革命的大好時;她在收購案宣佈後馬上在Tweeter發公開信給Bezos,信中寫道:「…你有了一個空前的機會能在一夜之間改變我們的食物體系:是時候要求食物的產生來自於那些愛護土地的農人…」

能實現Waters對於「吃在地、當季食物」(locavore)之夢想的科技已經存在,但尚未有任何一家大型零售業者抓住這種商機;不過從2015年起,ADI (Analog Devices Inc.)以較小的規模開始嘗試利用物聯網(IoT)技術來改善食品產業,該公司為了在美國波士頓(Boston)找到新鮮、在地種植且能永續發展的好吃番茄,展開了一項名為「連網番茄」(Internet of Tomatoes)的試驗專案,邀請當地農友、資料科學家以及大專院校一同參與。

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美國名廚Alice Waters致Amazon執行長Jeff Bezos的公開信

ADI還招募了包括模組化感測裝置開發商Consumer Physics,以及為包括農業在內不同產業設計客製化區塊鏈(blockchain)的新創公司ripe.io等技術合作夥伴。而「連網番茄」的概念,是打造一個從感測器到雲端的平台,能為農人將擷取到的資料轉化成有用的智慧科技,同時以區塊鏈提供透明、分散式的資料庫,讓生態系統的所有成員都能分享。

透過能以通用工具來追蹤番茄從種子到成為餐桌上佳餚過程的通用平台,在地農民、包裝業者、物流業者、貨運公司、零售業者、量販超市、餐廳以及消費者,現在能確保上餐桌的番切不但吃起來像番茄,其品質、血統以及來源是經過可信任的資料驗證。ADI工業感測技術業務總經理Mike Murray在接受EE Times訪問時表示:「我們正把這樣的技術推廣至家庭農場,如此他們就能有更好的收成。」

「這些日子以來,越來越多消費者不信任他們吃的食物;」ripe.io執行長Raja Ramachandran表示,很少人知道食物實際上是如何產出、在哪裡種植以及嚐起來可能有多美味,而他認為科技能讓食物供應鏈重新被信任,並重新定義消費者與食物之間的關係。

舉例來說,人們可能常會提到新鮮、在地以及永續性的食物;但ripe.io總裁Philip Harris問道:「這是什麼意思?所謂的在地要多在地?你的食物是來自於200英哩以外的農場,還是你剛剛購買食物的商店?」他指出,食物供應鏈是一個非常分散的生態系統,藉由資料的擷取以及讓其中的成員能分享,能讓買主以及消費者的疑問得到解答,並有助於驗證資料。

對ADI來說,「連網番茄」代表該公司致力將晶片業務推廣到食物供應鏈,提供從子系統到雲端的各種解決方案,並有機會從協助農友提高收益的軟體演算法獲利。但為何要選擇番茄?並非農家出身的該公司行銷策略經理Erick Olsen表示:「我們會選擇番茄是因為一直很疑惑──為何波士頓附近出的番茄吃起來都像粉筆一樣?」

番茄是一種全世界都吃的食物,Olsen表示:「每個人都對蕃茄很有意見,是像我們這種外行人都能清楚辨別出好壞的食物;」但番茄的品質就是個謎,只有被吃到嘴裡才會知道。除了知道番茄該澆多少水、施多少肥之外,農友們還需要預測收成的最佳時間,如此才能及時摘採並在正確時機將收成的番茄送到消費者手中。

而因為番茄是一種容易損傷的蔬果,對供應鏈來說也是一大挑戰;它們需要包裝業者與物流業者額外小心地照顧,貨運業者需要知道番茄最適合的保存溫度,以及需要在多長時間內被送到市場上才能呈現無損傷的最佳狀態;餐廳業者以及零售業者除了在意番茄的原產地,也會在乎它們的運送過程。

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Olsen表示:「我們的目標是監控從種植到送上餐桌的過程,在提供最美味番茄的同時也減少食物浪費;」而綜合各種因素,他們的結論是,番茄是一種能利用物聯網以及區塊鏈技術而獲益的理想作物。

「連網番茄」的成長之路

說到物聯網,很多科技業者都同意工業物聯網是真正能獲利的應用;但儘管能拿出一堆物聯網相關產品──從感測器、微控制器、連結技術到其他零組件──很少有廠商真的能舉出將物聯網技術應用於現實世界的案例。如ADI的Murray所言,要把物聯網推向工業應用市場,需要有遠見以及大量的耐心,因為了解現實世界的問題所在很花時間。

而ADI對於自家佈局工業物聯網市場的策略特別自豪:「有多少晶片業者能自己擁有而且經營一座農場?」Murray表示:「我們就做到了;」他表示,該公司以自己的感測器在自家晶圓廠佈建物聯網,從中發現實際問題所在,並為了解決特定問題而發現需要更大頻寬的感測器。

在「連網番茄」的專案中,ADI也採取了這種實際動手的方法,尋找有意願合作的農場夥伴,於田壟間佈署感測器來量測溫度、光線以及濕度,找出能改善番茄產量與品質的線索;該公司花了兩年時間擷取資料並與農業專家、資料科學家合作,建立了番茄資料庫,目標是發展出能協助農友辨別讓番茄美味之元素的化學資料範例。

而在第二年,ADI的資料範例就能與五種不同品種的風味最佳番茄中的四種匹配,那五種番茄是由主廚們在波士頓番茄大賽(Boston Tomato Contest)所選出;ADI的優勢在於能量測空氣、溫度、濕度與光線的環境感測器以及運動感測器,來自以色列的合作夥伴Consumer Physics則開發了一種名為SCiO的工具,能在不破壞番茄的前提下檢查番茄的品質。

 
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編譯:Judith Cheng