2017年的夏天,我在美國待了兩週。一週在德州奧斯汀(Austin, TX)參加了美國國家儀器(NI)舉辦的NI Week 2017。NI Week的三天半時間裡,主辦方邀請了來自美國、亞洲(韓、中、日、台灣地區等)的主要硬體技術創新公司以及學術、研究單位,共同分享他們的最新研發成果與創新思想。很多平時媒體記者很難採訪到的研發精英,都可以看到真人,聽到他們的分享。

科技不僅是為了軍事國防,更多時候是為了讓人類生活得更好。產品更加智慧化、更安全可靠;生產力如何借助科技提升;如何在知識大爆炸背景下,讓未來的年輕人踩著上輩科技人的肩膀更進一步創新……這些話題成為NI Week 2017上眾多演講分享的主題。而平時在國內常聽到的削減成本、如何在價格戰中賺錢等類似話題在這裡從未出現。這裡的每個人眼裡看到的都是真正的創新和最先進的科技與發明。

奧斯汀位於美國中南部,土地廣闊,陽光充足。當地的大學研究實力同樣強大,NI的三位創辦人James Truchard、Bill Nowlin和Jeff Kodosky均為德州大學奧斯汀分校(UT-Austin)研究人員。從研發介面連接線到軟體,再到測試測量儀器,四十多年過去了,NI成為強大的測試測量供應商。如今每年一次在奧斯汀舉辦的NI Week活動,將全球最先進和最新生代的研發力量彙集在一起交流,讓業界看到了很多未來技術的真實面目。

擁有NI和TI等最強大的半導體公司,德州首府奧斯汀在科技上的影響力不斷增強。由於這裡有著更大的土地資源、更低的人力和生活成本,奧斯汀吸引著越來越多的人才與公司在這裡創業。美國的另一個矽谷,也許正在產生中。

第二週,我與同事在加州矽谷拜訪了近十家公司,其中包括很多家「被收購與合併」的公司。事實上,過去幾年來,矽谷的眾多半導體公司都經歷了收購或是被收購。今年人人見面都會問對方,「你們現在合併的事情完成了嗎?你還好嗎?」留下來見著面的老朋友也不免感歎能再次見面真是幸運,下次再見都不知道是什麼情形了。

我不是說矽谷在沒落(或許說沒落也會有很多人認同)。中國很多科技業者在矽谷都設有研發團隊,這裡依然是最強科技研發人才的聚集地,即使很多公司被收購、裁員或是調整某些產品線。中國公司趁機在美國建立據點,成立當地研發團隊。同時,已有很多的研發成果轉化為在市場上具競爭力的先進產品。當然,也有失敗的,例如樂視TV在美國的分公司,幾乎已成為當地的笑柄。

當我們深入談下去,最後的話題將會歸結到,美國半導體市場重點開始轉移到亞洲,尤其是中國大陸、印度、越南等地。很多公司的產品在亞洲市場推廣變得比在美國本土更重要。例如,Intersil被瑞薩收購後,其汽車類比晶片與混合訊號晶片將有機會被更多的亞洲汽車製造商採用。而在過去兩年間,亞洲汽車製造商的市佔率成長更大於美國和歐洲。當然,美國市值最大的汽車企業特斯拉(Tesla),承載著最新的汽車技術,也肩負著美國汽車產業的希望。但從出貨量來看,特斯拉還比不上傳統汽車廠商。

凌力爾特科技(Linear Technology)與亞德諾(ADI)的合併,也是因為ADI在亞洲(特別是中國市場)的成功。合併後,他們有希望在亞洲市場上節省營運成本,實現更好的產品互補組合(Linear的電源+ADI的類比)。「以前,Linear研發團隊主要做一些幾個人或者十幾個人的專案;而與ADI合併後,我們可以做幾十人甚至上百人的開發專案。這在合併前是沒有過的。」Linear工程副總裁兼技術長Bob Dobkin表示,「而且,兩個公司合併後,可以提升研發效率,為客戶提供從晶片到模組化,甚至更加整合的解決方案。」

20170718_SiliconValley_NT31P1 加州矽谷凌力爾特科技門前的Logo,不久前換成了ADI的商標

人工智慧(AI)正快速改變世界。機器人在美國的採用,進一步引起美國人對於失業問題的擔心。過去十幾年,美國一直處於製造業外流、產業工人失業的過程。像底特律這樣一座世界最大的汽車製造城,由於產業外遷而成為一座荒廢之城。IC設計產業向亞洲的轉移,讓這裡的人非常擔心,曾經作為美國驕傲的科技產業,會不會讓矽谷變成下一個底特律。

人工智慧技術的興起,機器人的大規模採用,即使這些可以讓製造業回到美國,但就業問題並不能因此得到改善。「政府不能對24小時加班的機器人收稅,也無法約束企業24小時使用機器人。生產力會大幅提升,人們卻要面臨更多的失業。」美國版《EETimes》的一位同事對我說,她在矽谷已經工作了近二十年了。

我們也拜訪了一些新興的公司,他們位於矽谷更遠的邊緣。矽谷多年不變的是Cisco城,但在這周邊,很多半導體公司的建築物門前卻在慢慢地更換Logo…