Joesph Broms是一位在醫療領域有20年工作資歷的軟體工程師,他開發了一款名為ProtoBricks的硬體設計工具;這種工具是內含數位電路的積木,能與市面上的樂高(LEGO)積木組合在一起,因此能讓小朋友們邊玩樂高積木、邊學習打造數位邏輯電路。

ProtoBricks (如上方大圖)已經在Indiegogo展開群眾募資,目標是在接下來40天籌得10萬美元,好讓該產品能順利邁進出貨階段;其預定出貨時程為明年6月。Broms在接受EE Times專訪時表示,他很久以前仍在大學上數位電路設計課程時,就產生最初的概念;7年前,他自己的小孩已經會玩樂高積木的時候,他才開始真正認真投入這個開發案。

目前市面上充斥著各種能展示類比電路設計的電子開發工具,Broms認為ProtoBricks能獲得更多孩子們的共鳴,因為它能與樂高積木相容、能結合數位電路:「我沒有看過有其他人嘗試教導小朋友數位邏輯。」

這些日子以來輿論有不少話題在討論我們的下一代似乎對科學、工程與數學興趣缺缺;就像很多其他人一樣,Broms認為任何能激發孩子們對電子工程興趣的東西,是這個問題的解決方案之一,他相信小朋友會被ProtoBricks吸引:「要是讓孩子們能了解編程、了解電路如何運作的東西,才能對培養理工人才有幫助。」

在Broms著手開發ProtoBricks的7年來,很多情況都有所改變,甚至在他完成第一個產品原型的5年內;當然,像是Indiegogo這樣的群眾募資平台崛起,讓Broms以及其他發明家能夠取得開發專案所需的資金,而「創客/自造者」(maker)運動的興盛──以及相應而起的3D列印以及客製化電子製造技術演進──也降低了像Broms這類人的產品開發門檻。

他表示:「我第一次的電路板採購成本一片大約就要2,000美元,因為製造商無論你需要的數量大小,都要以相同的批量計價;但到了2013年,電路板的成本大幅下滑,因為像是在Houston的Macrofab (Broms的供應商)這樣的客製化製造商,不同類型的電路板能以單價計算,也讓ProtoBricks等開發案能降低陸續開發一代代產品的成本。」

「所以現在不用到2,000美元,電路板的成本約20美元;」Broms預期,製造供應鏈的本質變化,以及小額資金募集的機會增加,將會有更多像是ProtoBricks這樣的利基型產品出現:「現在對業餘工程師來說有一系列的產品開發機會,這在甚至5年前都還是不可能實現的。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文:Engineer Looks to Crowdfunding to Stoke Kids' Interest in Electronics,by Dylan McGrath)