5G?明年再說吧…

作者 : John Walko,EE Times特約記者

2020年原本被視為5G元年,但如今已成泡影…產業分析師們紛紛將對於行動通訊產業以及5G市場的預測前景下修,其中有人預期5G網路佈署將延遲三至六個月,而相關基礎建設供應鏈儘管不至於崩潰,發展也會趨緩。

2020年原本被視為5G元年,但如今已成泡影…產業分析師們紛紛將對於行動通訊產業以及5G市場的預測前景下修,其中有人預期5G網路佈署將延遲三至六個月,而相關基礎建設供應鏈儘管不至於崩潰,發展也會趨緩。

在此同時,因為新冠肺炎(Covid-19)疫情肆虐全球,導致在可見的未來有眾多面對面會議取消,3GPP已經被迫延後許多重要5G附加規格的訂定工作。有其他分析師認為,5G智慧型手機出貨量將出現30%的短缺;還有市場觀察者擔心,市場引頸期盼、原本預計9月發表的5G蘋果(Apple)手機,可能也會延後上市時程。

行動通訊領域的資深高層人士對於疫情是否影響5G服務之開展與推廣影響看法不一。不過美國電信業者AT&T在一份官方聲明中表示,相關計畫仍然「按照我們一直在討論的方向前進;」另外兩家電信業者Verizon與T-Mobile也強調,他們正在推動5G佈建計畫,而且今年的相關資本支出(Capex)金額會比原先預期的多出5億美元。

標準與頻譜拍賣時程延後

儘管對於電信業者的積極舉措表示歡迎,美國聯邦通訊委員會(FCC)委員Jessica Rosenworcel也警告,有多重因素正在發揮作用,特別需要注意的是「標準延遲、頻譜拍賣延後,以及供應鏈的種種問題,可能會在未來減緩5G的發展;」FCC最近才因為新冠疫情而將預定舉行的頻譜拍賣延後到7月,同時也肯定了電信業者扮演不可或缺的角色。

電信設備大廠愛立信(Ericsson)的年度股東大會預計於近日以線上方式舉行,該公司執行長Borje Ekholm指出,愛立信還沒有看到因為疫情肆虐導致的重大業務中斷,但也警告:「我們會承擔並規劃可能受到影響的事實。」

小心終端市場的買氣急凍

針對裝置端,市場研究機構Strategy Analytics全球無線產業副總監Ville-Petteri Ukonaho對《EE Times》表示:「我們即將發表的最新研究報告,會警告產業界需要為上半年5G智慧型手機市場銷售額的嚴重衝擊做好心理準備;但如果疫情獲得控制,我們也預期在下半年該市場會有強勁的反彈回溫。」

 

 (圖片來源:Strategy Analytics,2020年4月)

Strategy Analytics預期,全球5G智慧型手機出貨量在2020年將出現十倍成長,從2019年的1,900萬支,增加到1.99億支。此外Ukonaho認為:「無線基礎設施領域受到的衝擊會比較不那麼明顯,特別是在中國市場;」但他也補充歐洲會是受到較明顯影響的區域。

「當各國邊境關閉無法輸送人員與貨物,佈建網路會非常困難。而無論如何我們的預測一直認為,歐洲電信業者的網路佈署速度落後於美國與大多數亞洲國家;以目前的狀況,我們預期當地的5G佈署會可能會延後6個月。」

另一家市場研究機構Gartner接受《EE Times》訪問時則表示,他們正在評估對基礎建設出貨的預測,可能會將最後結果的公佈延後到4月底或是5月。該機構負責通訊服務供應商營運技術的資深首席研究員Michael Porowski表示:「我們的4月份報告將指出,該市場成長率將會低於我們原先的預測,但此時我們還沒有具體數字。」

Porowski同意Strategy Analytics的數據,也認為歐洲的5G佈署將落後;他指出,中國的5G發展會溫和成長,所受到衝擊較小,「北美的5G市場進展今年將受阻,但2021年會反彈。而景氣嚴重衰退的新興經濟體受到的衝擊會最大。」

全球行動通訊供應商協會(GSA)對5G領域當前狀況的看法或許是最樂觀的,該協會主席Joe Barrett表示,「有一句老電影的台詞說『build it and they will come』,這對於5G來說特別貼切;」他舉市場研究機構Omdia的數據指出,「用戶快速接受5G不只激勵的產業界,也為5G網路、服務與裝置的投資打了一劑強心針。」

Omdia也正在進行對5G市場預測的修訂,該機構先前預測2020年將會有9,100萬個連結用戶,其中北美就有1,390萬個;而中國預期會進一步拓展本就領先其他國家的市場版圖,主要推動力來自於當地設備業者華為(Huawei)與中興(ZTE)。

最新的數據顯示,中國電信業者已經啟動了16萬個5G基地台,覆蓋大陸50個城市;目前中國業者正忙著擴展獨立組網(stand-alone,SA) 5G網路的覆蓋與容量,主要會利用華為與中興的設備;愛立信在中國市場是排名第三順位。

另一個讓5G佈署速度趨緩的因素是標準化。如同前面提到的,3GPP因為疫情肆虐而被迫把一些重要的附加規格訂定時程延後,也取消了一些面對面的會議;但實際上,該組織還面臨其他與新冠肺炎疫情無關的挑戰。

病毒之外的隱憂

3月底,美國的國會議員提出了新的立法案,要求美國官方更積極參與5G標準的制訂;當然他們已經很積極了,而美國業者高通(Qualcomm)、英特爾(Intel)、Sprint、AT&T等等都是標準訂定過程中的重要參與者。

在上述立法案通過後幾天,白宮提出了「確保5G安全的國家策略」文件,概述美國將如何「在相關標準制訂組織中與民間合作──包括但不限於商業界、學界以及志同道合的國際夥伴──以維持並強化在5G領域的領導地位。」

雖然文件中未具體指明,此舉被視為美國又一次保護國家安全與智慧財產(IP)、並避免中國間諜滲透的嘗試。而3GPP到目前為止一直都能清楚劃定界線不受政治影響,美國的舉措是否會改變其中平衡,有待觀察。

試營運與測試受疫情拖累

回到產業分析師對於新冠肺炎疫情影響行動通訊產業的憂慮,市場研究機構ABI Research指出,今年電信業者來自5G核心佈署的雲端營收,可能會比前一次預測的90億美元減少20~30%;該機構擔心,更新網路的資金缺口在「短期內」可能會達到20億至30億美元。

ABI資深分析師Don Alusha表示,5G市場的成長速度高於預期,原本2020年被視為通訊服務供應商(CSP)佈署5G SA核心商用網路的起點,但這可能要比較久的時間才能看到;「這有部分是因為新冠肺炎疫情,幾乎肯定衝擊用以驗證5G SA網路性能與穩定性的試營運與測試,產業界短期之內可能不得不先保障現有的客戶營收。」

在此同時,ABI的5G市場研究總監Dimitri Mavrakis則對《EE Times》表示:「供應鏈遭遇的挑戰相對較少、仍保持強健;我們看到影響佈署的最大問題,是現場工程師與技術人員顯然會因為防疫,在工作時無法近距離互動、或是根本無法前往某些關鍵據點。」

以上說法與Gartner的預期相呼應,Porowski表示,「基礎設施供應鏈雖然成長趨緩但並未中斷,CSP庫存水位雖降低,但現階段沒有關鍵基礎設施缺貨的隱憂。」Mavrakis則表示,這可能會讓整個5G發展進程延後3個月,最大的問題是消費者信心以及5G裝置的可取得性。

世界各國因疫情封鎖,也讓一些人質疑是否需要5G。Mavrakis表示,「我們從一些客戶那裏聽到,也親身體驗到,大多數營運商的現有網路相對都能妥善因應使用需求;但這與5G瞄準大型基地台(macrocell)應用領域以及戶外覆蓋的目標不符。當然,我們現在大多數人都在室內,這顯然在未來會有改變,我們也將看到5G在中長期會是有非常高需求的尖端技術。」

Mavrakis指出,ABI預期基礎設施資本支出今年會有10%的減少,不過明年就會有10%的增加以補償;至於5G智慧型手機,「我們現在認為出貨會有30%的短缺,但這在商業恢復常態之後就會反彈。」

一旦行動網路營運商的零售門市開門營業,升級換機潮與新用戶就會回流而出現新一波成長。目前行動通訊網路營運商聚焦於擴展並維護現有網路流量,以支援不同活動所需的龐大應用,像是線上教學、線上遊戲、視訊會議還有下載娛樂視聽內容等等。另一位ABI分析師David McQueen指出,無論如何,幾乎所有的5G智慧型手機都在中國製造,隨著生產線復工,產量已經增加。

然而原本預計9月發表、市場引頸期盼的蘋果5G手機是否會如期問世?目前還沒有答案。蘋果可能會延後發表直到消費者的信心完全恢復。總而言之,行動通訊產業一直以來吹噓2020年將會是5G開始發揮重大影響力的一年,相關鉅額投資也將開始回收報酬…看來美夢已經破滅,現在需要重新開始把2021年塑造成5G元年,而且一切都得祈求老天保佑!

編譯:Judith Cheng

(參考原文:5G? Wait ’til Next Year,by John Walko)

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