傳Wave Computing將破產 MIPS自由了?

作者 : Nitin Dahad,EE Times歐洲特派記者

Wave Computing若在接下來幾天確實聲請破產,MIPS可望能再次成為獨立公司...

業界消息傳出擁有MIPS處理器核心的美國新創AI晶片公司Wave Computing準備聲請美國《破產法》第11章的破產保護。雖然《EE Times》記者在截稿之前透過簡單的網路搜尋,並未看到Wave Computing列於聲請破產的公司名單中,但透過可靠的消息來源得知,該公司確實準備在近日之內提出破產保護聲請。

美國《破產法》第11章的破產保護允許企業重組,因此這對Wave Computing或許並不是最後的結局。而我們還得知,無論如何MIPS的業務將會繼續營運;MIPS一直是Wave旗下的獨立業務部門,以MIPS為名簽署IP授權合約而非Wave,而且營收能自給自足。

Wave是以兩階段收購MIPS,首先是2017年,風險資本業者Tallwood Venture Capital從Imagination手上收購MIPS;後者宣佈將「回歸美國矽谷成為一家獨立公司。」MIPS架構在當時被應用於先進駕駛輔助系統(ADAS)以及新興的自動駕駛車輛,包括現已隸屬Intel的Mobileye EyeQ5電腦視覺系統單晶片也是使用MIPS處理器核心I6500。

MIPS回歸舊金山灣區(Bay Area)之後,吸引了不少產業界重量級人士加入技術顧問團(MIPS Technical Advisory Board),包括史丹佛大學(Stanford University)前任校長John Hennessy,以及在1984年共同創辦MIPS Computer Systems的元老Pradeep Sindhu,他也是Juniper Networks的創辦人;還有Fairchild Semiconductors的前策略長Steve Fu。

當時Hennessy表示:「MIPS架構因為一開始的簡易性、效率以及可擴展性,多年來能持續演進、納入新的架構概念,為一系列不斷變化的應用提供優勢,我相信人工智慧(AI)也不例外。在Dado的領導下,MIPS可望成長為新一代智慧應用的處理器架構選項。」

他所說的是Tallwoo的管理合夥人Dado Banatao,目前仍掌控MIPS的命運;Banatao在2008年與Pete Foley共同創辦了Wave Computing。Wave經歷五輪募資取得1.6億美元資金,最後一次募資是在2018年11月(編按:Pete Foley已經在2016年離開Wave,另外創辦了一家開發軟體定義處理器的公司Ascenium)

雖然Wave Computing在2018年6月大張旗鼓完成收購MIPS,嚴格說起來,MIPS的IP仍然屬於MIPS Tech, Inc.這家公司,然後才是直接屬於Tallwood。因此當收購案宣佈時,Wave Computing表示,MIPS將會繼續以IP事業部門的型態獨立運作,並繼續提供IP解決方案,整合Wave的資料流解決方案並鎖定資料中心到網路邊緣的AI加速應用。

儘管所有權結構是如此,MIPS仍然是Wave內的一家子公司,不過與客戶代表簽約的很有可能是MIPS。這與我們所知道的,MIPS在Imagination Technologies旗下時的狀況相同,也就是MIPS的所有專利權仍然是由MIPS所掌控。

2019年9月,Wave Computing執行長Art Swift離職,讓人對MIPS的未來產生懷疑,但事實上正好相反,是Wave內部的系統部門景況不佳,有許多公司高層與員工被裁員,但主要留下了IP部門──也就是MIPS──成為仍存在的核心業務。

時間快轉到現在,Wave大約還有100名左右員工,MIPS業務是主要焦點;因此Tallwood與Wave的可能作法,不是找投資者買下MIPS,就是繼續經營、壯大MIPS業務。據我們了解,大部分仍獲利的MIPS業務需要與虧損的系統業務分開,因此可能的選項是Wave聲請破產保護,讓MIPS脫離、再一次成為度獨立公司。

《EE Times》的消息來源透露,MIPS在市場仍佔有一席之地,而且確實擁有自己的專利權。MIPS的I系列處理器核心被認為是獲利最佳的業務之一,除了Intel Mobileye,還有不少公司都是MIPS核心的授權客戶。幾年前聯發科(MediaTek)曾宣佈將採用MIPS核心開發LTE數據機晶片;而一年前Wave曾表示,MIPS核心在領導級車廠配備ADAS的車輛中佔據約八成比例,以色列晶片業者Valens也在車內網路產品採用MIPS核心。

根據我們所了解,Wave Computing正在走下坡,若該公司在接下來幾天確實聲請破產,MIPS可望能再次成為獨立公司,在Banatao的領導下繼續開展業務。

編譯:Judith Cheng

(參考原文:Wave Computing Set to File Chapter 11, With MIPS the Likely Winner, By Nitin Dahad

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