疫情中不放棄教育 美國STEM夏令營拚轉型

作者 : Cabe Atwell,EE Times特約作者/電子工程師

根據美國工程教育期刊的研究結果,教育性質的工程營隊確實對於讓學生了解技術專業以及工程師職業有正面的影響,然而因為新冠病毒肺炎疫情肆虐,今年夏天在美國有許多這類營隊都無法開放,甚至面臨永久關閉的危機。

你小的時候可能也參加過科學夏令營…或是曾經送你家的小孩去過;特別是如果你在美國長大,一定曾經接觸過這種類型的活動。無論是工程類營隊或所謂的「STEM」(科學、技術、工程與數學的英文簡稱)營隊,它們不只是夏令營活動,也往往是產業界向孩子們推銷未來職業選擇的一個寶貴機會──這種活動是否瀕臨滅絕?

根據美國工程教育期刊《Journal of Pre-College Engineering Research》的研究結果,教育性質的工程營隊確實對於讓學生了解技術專業以及工程師職業有正面的影響,然而因為新冠病毒肺炎疫情肆虐,今年夏天在美國有許多這類營隊都無法開放,甚至面臨永久關閉的危機。

成立於1982年的Space Camp太空營也是其中之一,這個營隊迄今已有將近百萬人次來自全世界的小小太空人參與。然而Space Camp位於美國佛羅里達州與加州的兩個營隊地點在2002年就已關閉;該營隊僅剩的地點,位於阿拉巴馬州的美國太空與火箭中心(U.S. Space and Rocket Center)也在2020年3月因為疫情而被迫關閉。

因為整個暑假沒有收入,Space Camp表示他們恐怕在2020年10月之後無法再繼續維持營隊甚至是整個太空中心的營運,因此現在正努力募資150萬美元,期望能避免永久關閉的命運。

Space Camp是美國歷史悠久且受到廣大歡迎的STEM夏令營。(Image source: Space Camp)

Space Camp是美國歷史悠久且受到廣大歡迎的STEM夏令營。(Image source: Space Camp)

當然,Space Camp不會是唯一處境艱難的營隊──由美國麻省理工學院(MIT)主持的科學研究所(The Research Science Institute,RSI)暑修課程在2020年取消了,紐約州石溪大學(Stony Brook University)的西蒙斯暑期研修計畫(Simons Summer Research Program)亦然。

這類專案通常來自幕後學術機構的大筆經費支持,而非自己產生的營收,但是今年連那些學術機構自己的財務都相當困難。

規模更大的一些專案可能會倖存,並且在明年重新開放課程,但是那些由小型機構營運的專案可能就有一些面臨倒閉。前面提到的兩個大學支持之專案已經是最具競爭力與聲望的,那些為孩童與青少年提供更多開放途徑去學習科學、技術以及未來職業生涯選項的專案,會遭遇更多困難。

根據一項由一家美國夏令營資訊平台業者CampMinder所做的調查,今年在美國有62%的夏令營關閉,這為營收規模高達160億美元的相關產業帶來衝擊,而且造成的影響是多方面的。

以美國的火箭與太空中心博物館為例,這不僅是讓孩子們認識STEM領域職業選項的一個重要窗口,這個博物館因為是農神五號(Saturn V)火箭的展示處,也是阿拉巴馬州觀光收入最高的景點之一。博物館關閉不僅是該場館自己的營收損失,也是整個州的長期觀光損失;在一些較小的城鎮舉行的夏令營也有相同效果,因為這類活動為地方營收帶來不小挹注。

若無歷史悠久的Space Camp之國際知名度與募款能力,一些更小型的營隊與推廣專案恐怕永遠無法恢復。就像很多其他產業,這些以學童為對象的教育推廣專案因為新冠病毒疫情面臨劇烈的變化,一些營隊被淘汰,也會有新的營隊冒出頭,還有不少營隊則是轉型虛擬化。

例如位於美國紐約州的非營利機構Griffiss Institute在2020年暑假就透過虛擬平台,仍提供了多個STEM夏令營選項,包括一個工程營隊、一個Arduino營隊以及一個樂高機器人營隊;儘管技術本身會限制可遠端編程的類別,但該機構的夏令營讓參加者在長達一週的活動期間,都能操作硬體與軟體。

以上只是眾多做出改變的長期專案其中之一,那些專案包括編程營隊、設計挑戰賽以及其他各式各樣的內容;而這樣的虛擬營隊/活動可能會一直持續增加。

移至線上舉行的課程或營隊對於推廣工作有正面也有負面影響,雖然因為不必到現場而提高了人們參與的機率,但參加者也被限制在那些能接觸到科技的人群之中。而面對面上課的形式能為學員與教材之間的互動創造更有利的環境,這會是遠端線上課程較具挑戰性的地方。

不過就像是現場學習,線上課程的教學方式並非千篇一律,一些線上編程課程的多元化已經證明,在規劃虛擬專案時可以是有多種變化的。就像Griffiss Institute能把硬體學習元素也納入他們的遠端課程中。

只要有正確的引導與接觸機會,學生對於STEM科目的興趣是可以提升的,我們已經開始採用新的方法,來讓孩子們在暑假期間也能透過電腦螢幕參與其中。不過像是Space Camp這樣的現場活動還是有其獨特的「學習法寶」,期望我們能讓它們存活下來,讓熱心的老師、科學家與工程師們,能有與下一代人才繼續對話的管道。

為了找出從疫情中恢復並繼續前進的方法,我們已經做出了許多改變;從今年可以看到的那些線上夏令營豐富選項,期望我們已經替未來建立了堅實的基礎,並且能夠適應讓學生們持續學習的各種方法。

 

編譯:Judith Cheng

(參考原文 :Student STEM Programs Face New Challenges,By Cabe Atwell)

 

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