電子產業在疫情之下的「成長點」何在?

作者 : Illumi Huang,EE Times China

瑞薩電子集團(Renesas)執行副總裁兼物聯網及基礎設施事業本部長Sailesh Chittipeddi從瑞薩電子的業務角度出發,詳述了自新冠疫情爆發以來,產業的成長點分別有哪些。

自新冠病毒肺炎(Covid-19)疫情出現伊始,強調對經濟造成毀滅性打擊的聲音就不絕於耳。當然半導體,乃至整個電子科技產業也或多或少受到了影響。但在程度上,從長期觀察來看,電子科技產業整體上受到新冠疫情的影響遠遠小於一些傳統產業——如旅遊、餐飲等。

由於電子科技如今覆蓋面的廣博,即便某些子產業的確遭遇了衝擊,但還有一些領域則出現了短暫的利好:典型的比如感測器產業,鎖定醫療應用領域的晶片產品等。或許以喜憂參半來形容新冠疫情對電子科技產業的影響現狀,是比較貼切的:即便現有資源尚無法從全域來系統地分析「喜」和「憂」各佔多少。

今年的慕尼黑上海電子展、以及中國國際感測器與應用技術展上,筆者採訪了不少企業——或許受到樣本量較小,或者倖存者偏差的影響,大部分受訪企業都表達了新冠疫情客觀上達成的業務推動作用。

前不久,筆者又採訪了瑞薩電子集團(Renesas)執行副總裁兼物聯網及基礎設施事業本部長Sailesh Chittipeddi;他從瑞薩電子的業務角度出發,詳述了自新冠疫情爆發以來,產業的成長點分別有哪些。

值得一提的是,瑞薩自收購Intersil、IDT以來,在轉型之後囊括的業務範圍已經相當廣泛,從資料中心的記憶體介面、5G基礎設施、甚至太空探索相關產品。在瑞薩的IIBU (工業/基礎設施/物聯網業務)上,「從記憶體介面到光通訊產品,從低延遲HBM到網路終端,我們提供各種各樣的解決方案。從針對消費端裝置的無線功率,到高性能運算,我們涵蓋了每件事。」

Chittipeddi表示:「我認為,這是我們能夠在正確的市場上,在長時間內保持持續成長的方式;」所以這大半年瑞薩IIBU業務的開展情況,實則能夠很大程度反映疫情對產業產生的影響,電子產業目前的成長點在哪兒,以及那些原本就在發展中的技術趨勢是否受到了疫情的影響。

瑞薩的業務成長點概況

需要強調的是,本文僅從瑞薩涉足的業務來談電子科技產業目前的一些應用成長點,它並不能反映全域,但由於該公司涉足之業務範圍的廣度,卻能管中窺豹、引發進一步的探討。以及此處並不會探討,在疫情中遭遇了強衝擊的領域,例如汽車——這實際上也是瑞薩的另一項重要業務。

 

瑞薩在各終端應用市場疫情前/後的業務成長趨勢。

 

上圖是瑞薩在今年8月份的戰略更新說明會上公開的一張圖,顯示該公司目前主要的一些成長點,以及這些具體應用的成長速度在新冠疫情爆發前後的對比。其中,資料中心、筆記型電腦與平板裝置、醫療健康與環境、監控/語音介面(VUI),以及太空探索相關的Rad Hard (抗輻射)技術等應用,都成為瑞薩乃至整個電子科技產業的成長點。

其中筆記型電腦與平板裝置,以及整個PC產業的逆勢上揚都是比較容易理解的。新冠疫情推升了PC出貨量,如研究機構IDC的資料顯示,2020年第二季全球PC出貨量較去年同期成長11.2%,其中的某些細分領域還出現了強勢成長,例如電競PC出貨量成長16.2%。

其他一些應用領域也在「後疫情」時代異軍突起;例如資料中心——這與PC出貨量的上揚是相似的,因為在家辦公,以及更多的人居家時間更久,導致網路頻寬需求激增。Chittipeddi以北美市場為例指出,「Netflix視訊每60秒下載與觀看的資料量就成長了10~15%;Google搜尋則有兩位數的成長;」這些都是典型的「頻寬消費」成長,也包括學校持續進行的遠端教學等。今年上半年,瑞薩在資料中心應用相關的營收較去年同期成長了20%。

醫療健康與環境相關的感測器及各類電子零件與產品,都與新冠疫情有最直接的關聯。其中由於病毒擴散,人們對周遭生活環境安全的擔憂,很大程度推動了這一領域的需求成長。Chittipeddi透露,前不久瑞薩才剛剛推出了針對通風系統的流量感測器,和一些相關的功率元件、感測器訊號調節晶片,而且「血氧飽和度與新冠病毒也有相當大的關聯,我們在全球市場上也看到生物感測方面的需求。」

瑞薩電子集團執行副總裁暨物聯網及基礎設施事業本部本部長 Sailesh Chittipeddi博士

瑞薩電子集團執行副總裁暨物聯網及基礎設施事業本部本部長 Sailesh Chittipeddi博士

在安全監控與VUI應用方面,監控市場無需贅言,VUI的需求成長主因是人們因為疫情而在公共場合更傾向於與電子裝置進行非接觸的互動;「非接觸應用有相當大的成長需求,」Chittipeddi表示,「我們以後還會進一步提供更多方案,是以可擴展的方式。從比較簡單的VUI方案,到能夠處理自然語言辨識的小巧外觀解決方案,我們會提供更多的參考設計。」瑞薩在這部分的產品佈局主要包括MPU/MCU產品,典型的如語音啟動、識別所需的MCU。

整體看來成長預期的是則智慧型手機,該市場在「後疫情」期間變得沒有那麼強勢——這一點也成為現在的共識了。去年底,市場研究機構IDC預測由於5G的來襲,智慧型手機出貨量會回歸成長趨勢;但實際上,由於上半年新冠疫情出現,IDC又在年中悲觀預估,今年全球智慧型手機出貨量將下滑12%——因為上半年的跌幅就達到了18.2%。

Chittipeddi對此的解釋是,疫情導致更少人願意前往零售商店購買智慧型手機,因為「智慧型手機的購買是基於體驗、觸摸感受,還需要看看攝影機用起來如何。所以不少市場調查資料就顯示,智慧型手機需求下滑比較大。不過到下半年,尤其是第四季,5G手機以及一些更大螢幕產品會扮演推動市場的重要角色。」

此外,與太空探索相關的Rad Hard技術理論上與新冠疫情的關係不大,但它也成為瑞薩預期中的業務成長點。

應用需求為產業上下游帶來的價值

上述應用領域的發展當然不只讓瑞薩這一家公司受惠,從整體電子產業的角度來看,其中任一個應用領域的進展,帶來的都是上至材料、下至終端產品的全面發展。不過,越往上游探究時,情況可能就會愈加複雜。

例如材料供應商——很多大型材料供應商都不只服務電子產業,即便是針對電子產業,涉足的業務也可能非常廣泛,例如各種半導體、顯示面板等。所以材料供應商在疫情期間會加大某些業務的投入,並顯著收縮某些業務的生產,以達到疫情期間的收益成長或渡過難關。而產業鏈上下游任何一個環節的動向,都可能影響到其他環節的決策。

以下透過瑞薩的業務成長領域為例,來理解疫情對產業發展在客觀上能發揮怎樣的推動作用,以及仍在發展中的一些技術趨勢是否受到影響。

  • 資料中心,頻寬需求的成長

這部分為瑞薩帶來的主要機遇在DDR5 RAM記憶體上,該公司資料中心部署的相關產品包括了記憶體介面、時序元件timing)等。DRAM記憶體從DDR4向DDR5過渡的趨勢,為瑞薩創造了相當有潛力的市場。下圖第二行的LRDIMM (load-reduced DIMM),在DDR4模組上是9塊data buffer,一顆溫度感測器(TS)與SPD。而在DDR5模組上,則包含10個data buffer,兩顆溫度感測器,外加PMIC與SPD Hub (板子上的藍色部分)。

SCM (Storage Class Memory)以及SODIMM (small outline DIMM)的狀況也比較類似,甚至在SODIMM之上,可認為是瑞薩擴展的新領域。這部分主要就是原IDT的活躍領域。與此同時,Chittipeddi也談到瑞薩的記憶體介面解決方案,具有CPU架構不相關性——即這些方案適用於Intel、AMD、IBM等各種CPU,這是具有較高技術門檻的部分,要求瑞薩與生態各層級合作夥伴合作,不僅是CPU、記憶體廠商,還有Dell、HP等伺服器等級的合作夥伴。

  • 5G基礎設施

5G的發展跟疫情關係不大,不過瑞薩當前正擴大部署在5G基礎設施中的參與度。5G是從早前專有網路過渡到現在的Open-RAN (Open Radio Access Network),其特點就是軟體與硬體的脫耦,於是新的市場參與者開始進入網路基礎設施構建。

早年瑞薩在傳統網路中,也有RF、功率、timing產品等佈局。不過隨Open-RAN的到來,瑞薩在其中的參與度有了天然增加,包括了記憶體介面、高速I/O。很顯然,這也是瑞薩這兩年獲得新能力的重要體現,「我們還準備發表更多的元件。有些產品已經發佈了,很快我們還會發佈新的產品,產品會越來越靠近天線側——但不會往資料轉換器那一側去靠。所以我們的強項其實是在AAS主動天線系統,尤其是波束成形Rx與Tx。」

「其實在光學系統方面,我們也在扮演重要的角色。現在我們常說5G網路的前傳、中傳、後傳,頻寬需求增加了,光通訊在前傳就扮演很重要的角色;」 Chittipeddi表示,「而且我們現在主要是在sub-6GHz部分發力,你也會看到我們將在毫米波技術上扮演重要角色。」

根據瑞薩提供的數據,該公司今年上半年5G業務相關的營收相比去年同期成長80%。不過似乎5G業務在瑞薩營收的佔比中暫時並不算高;Chittipeddi認為,未來這部分的營收比例理應越來越高,顯然疫情並未讓5G的發展步調趨緩。

  • 太空探索

Rad Hard (radiation harden,抗輻射)技術即與太空探索相關。瑞薩從2018年開始參與了不少太空飛行器、探測器的建設,與NASA、ESA (歐洲太空總署)、ISRO (印度太空研究組織)、JAXA (日本宇宙航空研究開發機構)合作,進行各種行星探索計畫。瑞薩在這些飛行器、探測器中,主要提供功率元件、MCU等。

Chittipeddi表示:「今年因為行星位置變化,地球和火星的距離在15年內達到最近,所以許多太空探索相關的應用,像火星探測器就有了市場,也就要求Rad Hard技術。我們就有針對某些特定市場的解決方案。」在衛星通訊方面,Chittipeddi則認為利用衛星通訊進行遠端醫療應該會是個更務實,且有前景的方向。

以上的一些成長應用案例,有的可能具有瑞薩本身業務發展的特色,不過仍可從中窺見市場參與者是如何在需求成長中獲得市場機遇。產業鏈上下游業者順應發展趨勢的方式可能各不相同,但整體方向是一致的。而在逆勢中,持續尋求企業與產業發展的機遇,甚至有所作為,乃是電子產業本身的一大特色,也是這個產業最有魅力之處。

本文同步刊登於簡體中文版《電子工程專輯》2020年11月刊

 

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