逆境中的創新

作者 : Simon Beresford-Wylie,Imagination Technologies執行長

我們已更清楚看到,半導體產業中每個垂直市場對新技術的渴望,以及更快速的採用和部署,AI和5G只是其中兩個例子,在疫情大流行期間更突顯其重要性,並激勵了大規模應用。

受到疫情尚未減緩以及國際強權關係紛擾的衝擊,過去一年來,對個人和企業來說,都是動盪不安的。到2019年底,還是沒人能預知我們現在的處境,這使接下來的12個月更難以預期。然而,觀察全球,特別是半導體產業,如何因應疫情的發展,已為我們帶來了迎接未來曙光的正面消息。

贏家和輸家

半導體產業涵蓋範圍廣泛,其中有許多領域受到影響。例如,由於政府需集中時間精力對抗疫情,因而減緩了大型基礎建設和智慧城市的部署。但另一方面,自疫情爆發以來,消費市場卻強勁成長。

Imagination Technologies執行長Simon Beresford-Wylie

Imagination Technologies執行長Simon Beresford-Wylie

人們工作、娛樂、消費和社交方式的改變,使消費性技術的重要性更勝以往。筆記型電腦、智慧型手機和數位娛樂在疫情期間已是不可或缺。半導體領域還有另一個重要的市場,它的產品週期遠比12個月長──亦即汽車業,儘管目前汽車銷售下滑,但仍是晶片需求高的關鍵市場,通常汽車需耗費五年的上市時間,因此汽車製造商已著手規劃未來的自駕車(AV)。

我們已更清楚看到,半導體產業中每個垂直市場對新技術的渴望,以及更快速的採用和部署,AI和5G只是其中兩個例子,在疫情大流行期間更突顯其重要性,並激勵了大規模應用。

5G數據網路提供了新的通訊標準,能以較低延遲和無中斷的優異能力傳輸大量數據,這對家庭串流媒體或AV工程師都很重要。5G網路的早期部署恰與疫情期間一致,但對數據的需求更推動了它的快速部署。

AI是另一個隨著疫情爆發而被推到最前線的領域。AI已在醫學領域取得顯著發展,它有助於建立病毒傳播模型、加速疫苗開發,並更廣泛地用於最後一哩的運送服務、藥品運輸和自動化生產。

疫情大流行對各國政府是嚴峻的挑戰。在此全球逆境中,創新和卓越的工程能力成為首要之務。COVID-19加速了AI驅動的未來,並展現了如何利用它來提升邊緣使用案例的效能。科技的加速發展將不斷進行。在可預見的未來,COVID-19仍將存在,並將持續影響和重塑消費者行為,同時也會為半導體產業帶來新的要求。

貿易紛爭的衝擊

國際貿易是受疫情衝擊的另一個領域。美、中貿易紛爭看來不會在短期內落幕,這已影響了包括半導體在內的許多市場。中國半導體市場仍然高度依賴進口,對中國政府來說,這是攸關國家發展的重要問題,因此正積極大規模、快速地提高自有半導體產能。

短期而言,台灣半導體市場將明顯獲益。隨著大量製造從委外給中國移轉至給台灣的半導體製造商,台灣的產量將會激增。但從長遠來看,隨著中國製造能力的成長,中國的自給自足可能會使台灣半導體產業蒙受其害。

貿易紛爭中的一個重要關鍵是,誰擁有矽智財(IP)──特別是繪圖處理器(GPU)──的權利;GPU早已超越了繪圖渲染功能,現已整合到從雲端運算到AV的所有應用中。目前,幾乎所有重要的GPU IP都是由美國公司持有,如果加強限制將會引發問題。Imagination是一家英國公司,亦是美國以外僅有的GPU IP供應商,這使我們能與創新的中國OEM業者更緊密合作。

時代正在改變

世界各地的半導體產業都在發生變化,於此同時,半導體業務的基本運作方式也改變了。對於許多採用半導體技術的製造商來說,IP授權已成為一項日益普及的選擇。藉由取得所需IP的授權,業者無需重新設計每一項技術,因為許多問題都已經先解決了,這是更具成本效益和省時的做法。業者才有時間專注於開發差異化特性,致勝市場,並大幅減少產品上市時間和開發成本。

我們看到的另一個重大轉變是,相較於完整的系統單晶片(SoC),更多的小晶片(chiplet)設計將會興起。近年來,製造商希望持續推動製程節點進展,使整個SoC變得更小。但是,製程節點尺寸的持續微縮已大幅提升了製造成本和風險。更好的作法是,在必要時採用3奈米(nm)或5奈米架構,但允許其他元件採用較大、但更便宜、更可靠的製程節點,將能最佳化系統成本,並簡化設計難度。朝小晶片移轉的趨勢,將推動Imagination等IP公司進一步提供更完備的服務,使各種系統設計能夠無縫地運作。

朝目標前進

目前的疫情大流行對許多人和企業都是悲劇。它的影響已根本改變了世界的運作方式,並將持續對全球業務的正常營運帶來深遠影響。然而,這並不全是壞事,在困難時期,創新蓬勃發展,新技術不斷增長,而那些推動技術成長的業者將因此而受益。

無論是AI、物聯網(IoT)、還是處理技術,值此逆境,半導體產業中的每個成員都將扮演推動未來技術發展的重要角色。Imagination Technologies深刻了解這點,將持續提供領先IP,協助所有半導體業者提升其競爭優勢。

本文同步刊登於《電子工程專輯》雜誌2021年1月號

 

 

 

 

 

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