疫情對工業4.0與5G部署帶來了什麼衝擊?

作者 : Don Scansen,EE Times專欄作者

疫情嚴重影響了供應鏈,改善供應鏈成為上述調查受訪者們的優先事項;而我們需要進一步詳細探討5G在疫情發生之前、疫情發生期間以及疫情結束之後受到的衝擊。

最近的新聞有哪一條不提到新冠病毒肺炎(Covid-19)?這場疫情影響了我們所有人,包括眾多企業以及它們的負責人、員工,效應十分可怖;所以在這種情況下討論科技產業,似乎稍嫌太自我中心…而且疫情的對許多人的健康帶來的衝擊,遠遠超過商業的失敗。

但我還是想談談科技。

整體看來,資訊技術(IT)在全球性的危機中蓬勃發展。Wind River與ARC Advisory Group合作,在2020年第三季針對製造業高層進行了一項主題為「新冠病毒疫情下的工業4.0與5G」(Industry 4.0 And 5G in the Covid Pandemic)的調查,回覆者共450人,所屬企業有半數來自美國、半數來自歐洲(英國、德國與西班牙);該調查的主旨是判斷Covid-19對所謂第四次工業革命的影響,並突顯5G被採用的情況。

 

「工業4.0」的概念已經存在十年左右,源自於德國政府推動製造業電腦化的行動。

(圖片來源:Wikipedia)

疫情嚴重影響了供應鏈,改善供應鏈成為上述調查受訪者們的優先事項;而我們需要進一步詳細探討5G在疫情發生之前、疫情發生期間以及疫情結束之後受到的衝擊。在2020年伊始,產業順利邁向工業4.0升級,在我們對Covid-19毫無所覺之前,關鍵技術都已經問世──包括5G、邊緣運算以及Wi-Fi 6;而在疫情衝擊供應鏈之後,Wind River的調查試圖了解這些新的部署是變慢、得到助力,還是沒有改變?

在家工作(WFH)看來是疫情期間的最大改變,進行中或是規劃中的遠端營運變化,也是上述調查所包含的數個業務流程改善項目之一;該調查針對以下五個關鍵項目徵求了受訪者的意見:

  • 遠端營運與控制;
  • 供應鏈最佳化;
  • 產品或服務的創新;
  • 強化時間關鍵(time-critical)控制;
  • 最佳化非時間關鍵控制。

受訪者似乎對以上五個項目都有所關注,不只認為其中的一兩項才重要。此外有大多數的受訪業者都表示,他們不是已經開始部署以上項目、已取得改善,就是準備好在一年內進行。而或許並不令人意外的是,對受到疫情嚴重衝擊的製造業者來說,最優先的行動就是供應鏈最佳化,而最不緊急、可以在一年之後再考慮的關注項目則是非時間關鍵控制。在受訪者被要求對以上五個項目進行重要性排名時,供應鏈最佳化又排第一。

 

受訪者對關鍵流程改善項目採取行動的時程。

(來源:ARC White Paper)

 

因為Wind River積極投入邊緣與雲端應用,他們委託進行的Covid-19影響調查也希望了解製造業者的5G技術部署受到的衝擊。該調查顯示,製造商偏好自己擁有某種類型的通訊網路,而不是仰賴蜂巢式網路營運商;無論是傳統工業乙太網路,或者是語音通訊應用的陸地行動無線電(land mobile radio),許多製造業者都認為,藉由營運掌控自有的網路可以降低網路服務中斷時導致的生產速度減緩或暫時關閉風險。

對5G設備製造商來說是好消息的是,Wind River的調查顯示製造業者將會在廠房內佈署新的設備。而在時程上,受訪者對於5G採用速度有一致的看法──將近一半的受訪業者指出,他們將在一年內採用工業5G網路,有超過八成的受訪者則表示會在3~5年轉向採用5G網路。以區域來看,美國業者對於5G網路部署的積極程度高於歐洲業者。

 

受訪者認知的採用5G技術可能遭遇之挑戰。

(來源:ARC White Paper)

 

此外受訪者也對幾個採用5G技術可能遭遇的挑戰發表看法;其中,為現有系統整合新網路之複雜性與成本被認為是最重要的,但工業應用5G最大的障礙恐怕是業者對該技術的信心。製造業者所採用的網路,對於他們的生意成敗與否非常關鍵;這也是為什麼大多數業者偏好自己架構網站並保留掌控權。此外,這些工業用網路的任務關鍵特質,也會讓業者對於採用新技術抱持合理的質疑。

可惜的是,該調查並沒有能清楚顯示受訪者對新技術的信心程度,是否也等同於對服務供應商以及私有網路5G設備的信心程度。執行調查的ARC在最終報告中的分析,讓我感覺受訪者的疑慮主要是來自於外部網路的問題,而非指向5G本身的潛在問題。整體看來,工業用5G似乎仍繼續向前邁進,在疫情中並未得到太多助力、也沒有帶來障礙。

編譯:Judith Cheng

(參考原文 :5G and the Covid-19 Effect,by Don Scansen)

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