5G標準加持 NB-IoT前景可期

作者 : Dan Jones,EE Times特約記者

雖然全球的行動網路營運商都已經部署了NB-IoT,被期待中的智慧城市相關感測器部署大爆發卻還沒有發生,至少在北美與歐洲以及大多數的亞洲市場並沒有。

這又是一個業界炒作壓過了對一項新技術之現實期待的經典案例──那就是窄頻物聯網(NB-IoT)的誕生,以及對該4G技術的商業期待遭遇嚴重挫敗,至少在北美與歐洲市場如此。 NB-IoT旨在服務一個特殊的利基市場,該技術以LTE規格為基礎,用以連結網路上的靜態感測器,可支援更長的電池壽命(10年或以上),加上能以最小的資料傳輸速率(例如每秒幾kb)滿足每月一次或是更低頻率的微量資料傳輸需求。 該技術為通常部署於室內(甚至地下)的IoT感測器量身打造;這類感測器通常不需要改變在網路中的位置。舉例來說,永久固定位置、只需要每個月將資料回傳網路一次的水表感測器,就是NB-IoT的主要候選應用。 大約在2016到2018年,市場上出現一波NB-IoT熱潮,有大量讓人喘不過氣的新聞稿與相關文章──大多數是來自技術供應商──探討NB-IoT如何能讓營運商以最少的成本來升級網路、支援該新技術,以迎接智慧城市新時代。 雖然全球的行動網路營運商(MNO)都已經部署了NB-IoT,被期待中的智慧城市相關感測器部署大爆發卻還沒有發生,至少在北美與歐洲以及大多數的亞洲市場並沒有。日本電信業者NTT DoCoMo甚至宣佈在2020年3月31日關閉了LTE網路上的NB-IoT服務,「以集中管理資源;」該公司在當時的新聞稿上如是說。 中國市場的情況則正好相反,到目前為止,NB-IoT規格在當地比世界其他地方都來得成功。截至2019年12月底,中國移動(China Mobile)的IoT連結總數已經達到8.84億個;市場研究機構Counterpoint Research認為,中國市場上的NB-IoT連結數量到2019年底累計已經達到9,500萬個。 另一家市場研究機構ABI Research的分析師Adarsh Krishnan則表示,在全球NB-IoT連結總數中,中國佔據超過92%;換句話說,除非是在中國市場,NB-IoT實際上幾乎不存在。NB-IoT在中國市場發展蓬勃的原因之一是該規格獲得了政府的大力支持,而其他低功耗廣域網路(LPWAN)技術如Sigfox、LoRa等在當地才剛剛起飛。 目前有數百萬的IoT連結仍是採用較舊的數位蜂巢式網路,全球各地的2G與3G網路相繼「退役」,是否會對市場採用NB-IoT帶來正面影響? 對此Krishnan告訴筆者:「陸續終止服務的2G與3G網路會對NB-IoT技術的採用產生影響,但影響程度會依區域有所不同…舉例來說,在美國,現存的2G與3G IoT連結轉向LTE-M的會比轉向NB-IoT更多;不過在歐洲,NB-IoT可能會承接更多來自舊網路的連結。」 可能令人驚訝的是,中國因為舊規格網路的終止服務受益良多。Krishnan指出:「2G與3G網路的退役在中國市場發揮之影響力最大,當地營運商例如中國聯通(China Unicom),正在為推出其5G服務鋪路,並因此帶動了NB-IoT連結的部署。」 而大家應該不驚訝新冠病毒肺炎對於NB-IoT的採用扮演了推波助瀾的角色;「疫情對NB-IoT的採用產生了影響,」Krishnan表示:「作為連結技術,NB-IoT是相對較新的;此外,疫情導致的市場不確定性以及供應鏈中斷,使得該技術在中國以外市場的採用比稍早之前預期的更緩慢。」 「COVID-19疫情導致的破壞也強化了數位技術對企業的價值,」Krishnan指出:「過去投資了IoT的企業在疫情期間,因為自動化與更佳的供應鏈流程能見度,於日常商務運作管理上的表現比其他人更好。隨著疫情逐漸退散、經濟活動開始復甦,端對端供應鏈能見度對於彈性以及終端市場需求的有效管理上更是關鍵。」 未來發展 儘管NB-IoT在世界大多數地方未取得大量的商用訂單,該技術的未來發展仍然可期,因為已經被納入3GPP 5G Release-17版本的大規模機器型通訊(massive Machine Type Communications,mMTC)規格中。Release 17版本5G規格預計在6月定案,商用晶片以及裝置預計會在該最新5G規格定案後的9個月到一年後問世。 4G版本的NB-IoT與5G版本最大的不同,是每一個通訊單元(cell)可支援的IoT感測器數量;相較於目前4G網路上的NB-IoT可支援總計60,680個感測器,5G可支援的感測器/裝置總數可達到每平方公里100萬個。有部分中國營運商已經開始在4G網路上大量部署感測器,但這些都將在5G後繼版本推出後相形見絀。 由於政府、產業以及行動網路營運商之間的複雜關係,大規模感測器部署在美國與歐洲較不可能起飛;NB-IoT在世界上大多數地方將成為不具吸引力的實用技術,而中國市場在可見的未來仍將是NB-IoT最賺錢的地方。 隨著前者的窄頻軟體更新上線,印度也可能成為繼中國市場後的另一個NB-IoT主要市場。在當地已經推出以衛星為基礎的有趣部署,能為感測器以及其他尚未連線的機器,提供泛印度區域的覆蓋。   編譯:Judith Cheng (參考原文:Rumors of NB-IoT’s Death Have Been Greatly Exaggerated,by Dan Jones)      

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