喊出20億美元價碼 SiFive願意接受Intel嗎?

作者 : 顧正書,EE Times China

據彭博社披露,RISC-V新創公司SiFive收到英特爾(Intel)20億美元的收購意向提議,但是否最終落實還不得而知…

據彭博社披露,RISC-V新創公司SiFive收到英特爾20億美元的收購意向提議,但是否最終落實還不得而知。知情人士稱,這家由加州大學柏克萊教授及學生研究團隊創辦,基於開放原始碼指令集架構RISC-V的微處理器核心IP開發商一直與多家潛在收購者接觸洽談。這次買家是英特爾,而且出價高達20億美元,SiFive會心動嗎?

筆者認為,這筆交易不會達成,SiFive會選擇繼續保持獨立營運。為什麼?

首先,英特爾收購SiFive的動機是應對Nvidia收購Arm的被動舉措。Nvidia-Arm併購案已經進入最後階段,只要中國政府監管機構通過,Arm最終歸入Nvidia旗下應該就較能確定了。透過收購SiFive而扶持RISC-V與Arm和Nvidia對抗,這在邏輯上是說得通的,但筆者認為這不是最好的競爭策略,英特爾CEO Pat Gelsinger應該不會這麼思考和執行。

Gelsinger自今年2月上任以來,最大的動作就是啟動IDM 2.0 策略,其中重啟晶圓代工服務是一項重大舉措。鑒於目前和未來的全球半導體發展局勢,無論從美國國家層面還是英特爾公司經營層面考慮,英特爾的戰略重心都是在製造上,其真正的競爭對手是台積電(TSMC)。

可以肯定的是,英特爾會比以前更加開放。在與台積電和三星(Samsung)競爭的同時,英特爾也會將其最先進的晶片設計(自己無法生產)外包給台積電或三星製造。從處理器設計角度考慮,英特爾甚至願意將其x86架構授權給協力廠商晶片設計公司(比如高通),當然自己基於Arm和RISC-V架構開發晶片也是可能的。

然而,在RISC-V和SiFive剛剛起步的時候就收購,並不能讓其更快地發展壯大來抗衡Arm和Nvidia,因為開放原始碼生態不是用錢堆出來的。這一點Gelsinger應該比較清楚,而且被英特爾收購的公司最終都被大公司文化同化了,這等於是在扼殺創新和技術進步。此外,如果SiFive歸入英特爾旗下,三星、高通和AMD等友商還會無所顧慮地使用SiFive的RISC-V IP開發5G、汽車晶片嗎?

其次,SiFive的創始團隊和管理高層應該也不會目光短淺到急切地收下這20億美元。據風投和新創公司資料服務平台PitchBook資料,SiFive最近一輪融資是在2020 年8月,由SK海力士(SK Hynix Semiconductor)和沙特阿美(Saudi Aramco)領投6,000 萬美元,SiFive估值約為5億美元。截至目前為止,SiFive融資總額達到1.86億美元。即便業務和人員擴張很快,SiFive也不會為錢發愁,因為他們的主要開支在於研發和雲端服務平台,不涉及重資本的半導體設備和製造。

帶領柏克萊多代RISC處理器研發的David Patterson教授宣稱接下來的10年是運算架構的黃金十年,這對剛剛起步的RISC-V無疑是發展生態擴大影響的黃金時代。雖然Patterson沒有直接參與SiFive研發和營運,但其理念和願景一定會對SiFive創始團隊(以Krste Asanović教授為首)和管理層有很大影響。

筆者曾採訪過SiFive原CEO Naveed Sherwani,他來自巴基斯坦,在英特爾工作多年,將自己的SoC設計公司與SiFive合併,應該是看到RISC-V的無限潛力,希望透過RISC-V來實現開放原始碼晶片設計的願景。雖然現在SiFive從高通挖來Patrick Little擔任CEO,Sherwani仍在SiFive董事會,應該對收購這麼重大的決策具備話語權。

最後,從資本和營運層面考慮,SiFive也不應該過早地被大公司收購。英特爾資本和高通資本都是SiFive的早期戰略投資者,扶持SiFive的背後邏輯應該也是防止Arm一家獨大,讓這些晶片巨頭有多個選擇。即便Nvidia也是RISC-V的積極推動者,收購Arm後不知道是否還會一如既往地支持RISC-V。雖然有RISC-V基金會和中國眾多研究機構和廠商的支持, RISC-V這塊開放原始碼蛋糕要想做大,仍然需要SiFive做開路先鋒。如果SiFive併入英特爾,勢必減弱RISC-V的開放和拼搏精神,很多開放原始碼社區和生態發展的創新就會受到商業利益的牽制和阻礙。

對中國RISC-V社群的影響

中美科技冷戰和半導體制裁,加上Nvidia高調收購Arm,似乎為中國RISC-V社群籠罩了一層陰影,也給RISC-V研發人員和生態推動者更大的壓力。英特爾出高價收購SiFive似乎釋放出一個積極的訊號,至少說明全球晶片巨頭對RISC-V是很看重的。即便最終成為與Arm抗衡的武器之一,RISC-V的價值有會凸顯和增加。像芯來科技、晶心科技和眾多積極推動RISC-V的科研機構組織,應該有更大的信心繼續持守開放的精神,為RISC-V生態建設增磚添瓦。

本文原刊登於EE Times China網站

 

 

 

 

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