5G網路的「虛擬實境」旅程

作者 : Dan Jones,EE Times特約記者

行動通訊業者們仍在尋找一種具吸引力的5G VR行動應用...雖然元宇宙(metaverse)話題當紅,當元宇宙與現實世界碰撞,要以雄心勃勃的方式來部署VR會是棘手的任務。

想像你自己在一個逼真的3D環境,能夠看到和聽到來自於任何你所選角度的音樂和運動,或是近距離親自檢視有價值的物體。只要戴上3D眼鏡,就能進入一個全新的世界──這是精明的營運商和供應商宣稱將透過5G實現的虛擬實境(virtual reality,VR)願景。

視訊是主角

VR可以建立於對在影像和資訊的消費之上,而這樣的消費持續成為行動通訊網路流量使用中的「閃亮寶石」;根據統計,全球有超過75%的視訊是透過行動裝置觀看的。Google的調查則顯示,4個受訪成人中有3個表示在家透過行動裝置觀看視訊內容的首選平台是YouTube。

此一趨勢也跟著新冠病毒疫情持續「肆虐」全球。疫情之下,許多人除了待在室內用手機看各種影片,似乎沒有更好的娛樂,同時電信營運商也趁機持續在世界各地推出5G服務,增加可提供給使用者所用的行動數據頻寬。而根據全球行動通訊網路分析顧問機構OpenSignal的報告:「在六個領先推出5G網路的國家中,我們發現5G智慧型手機的使用者,在行動數據的平均使用量上比4G的使用者多了2.7到1.7倍。」

 

調查顯示,5G智慧型手機的使用者的行動數據平均使用量比4G使用者多2.7~1.7倍。

(圖片來源:OpenSignal)

 

事實上,視訊傳遞已經被視為5G網路的既有條件,專家們所顧慮的是此新一代蜂巢式通訊技術的速度和可靠的分配。

「人們將會得到5G的服務,因為他們會得到具備該功能的新手機;」市場研究機構Retcon Analytics首席分析師Roger Enter在接受《EE Times》電話訪問時指出:「我還沒看到任何一種非5G不可的殺手級應用。我總是開玩笑說,5G的殺手級應用是速度測試,除此之外看不到5G帶來什麼差異。 」

該分析師形容,目前的5G部署是一種「容量競賽」(capacity play),行動通訊業者正花費數十億美元擴展其5G網路,而根據標普全球(S&P Global)估計,光是在美國,5G相關資本支出在2022年就會增加到13~15%。如AT&T和Verizon持續投資部署C頻段5G,以服務數以百萬計的新/舊用戶。而隨著那些營運商在新5G基地台改用中頻段(mid-band)技術,曾引發飛安疑慮的C頻段通訊問題已經解決。

總之行動通訊業者正在為蜂巢式網路擴展覆蓋範圍與容量,而使用者能享受到資料傳輸速度提升的紅利。Recton的Etner指出,4K視訊串流所需速度是25Mbps,而5G網路如今可以持續實現這樣的速度。

下一個挑戰

那麼,5G網路的下一步是什麼?Entner表示,對該新一代標準來說,「獨立核心網路」(standalone cores)將會是全球行動通訊業者讓5G網路展現差異化的關鍵;他指出:「在一個可靠的基礎上,可實現小於10毫秒(millisecond)的延遲。」

對於想在一個園區或是工廠內配置私有5G網路的企業而言,5G獨立組網相當重要;獨立核心網路也會是在5G上部署擴增實境(AR)或VR應用的關鍵。「像是AR這樣的應用需要低延遲,否則使用者會出現如同暈車、暈船的動暈(motion sick)症狀;」這是因為使用者的大腦以為身體在動,但其實使用者是靜止的,導致感官之間的不連動。

而總是態度謹慎、卻被嘲為大「笨水管」(dumb pipes)的電信業者,也已經開始投資AR和VR公司;例如AT&T在2018年投資AR業者Magic Leap,但是還沒獲得報酬──甚至有證據顯示,有可能其投資永遠無法回收。

在此同時,Verizon則是收購了VR內容新創公司Jaunt的資產,並透過旗下風險投資部門取得遊戲公司Dreamscape的股權,還有投資一家運動訓練與遊戲開發新創公司StatusPRO;此外還和Motorola合作開發一款5G項圈,能透過與智慧型手機的連結,將所謂的沉浸式內容投射到使用者佩戴的智慧型眼鏡上。

Motorola與Verison合作開發的5G項圈。 (圖片來源:Motorola)

Motorola與Verison合作開發的5G項圈。 (圖片來源:Motorola)

亞洲和歐洲的大型營運商也正在與AR和VR業者結盟,或是投資新創公司。例如在日本。電信業者NTT DoCoMo投資社交VR業者HIKKY,軟銀(Softbank)則在具話題性的3D虛擬分身開發商DNABLOCK注資120萬美元的種子基金。在歐洲,Vodafone Germany與AR眼鏡供應商Nreal結盟,還有一些其他案例。。

等待起飛

從Amazon線上商店就可以找到許多不同價位的VR頭戴裝置,這些產品有許多是結合Android平台4G/5G智慧型手機或是iPhone運作;而市面上的頭戴裝置仍然外觀笨拙、甚至是稍嫌笨重,但可能適合遊戲使用(顯然我們無法判斷每種頭戴裝置可能會導致多大程度的動暈症)。

行動通訊業者們仍在尋找一種具吸引力的5G VR行動應用。如Verizon的5G項圈如果要贏得追隨者的目光,就得跟什麼非常特別的東西掛勾。雖然元宇宙(metaverse)──存在於我們所在的世界之外,一個真實的數位世界──話題當紅,當元宇宙與現實世界碰撞,要以雄心勃勃的方式來部署VR會是棘手的任務。

從過去的經驗來看,打造出引發行動領域革命之應用程式(例如YouTube與Uber等等)的,是新創公司而非行動通訊業者。儘管電信營運商致力成為他們5G故事的領導者,任何引人矚目的創新比較可能來自於一家新創公司,開發一種能比以往更容易做什麼或是看什麼的方法…那還未發生,然而據說8年後6G才會問世,在下一代Uber上路前,或許還有很多時間。

 

 

本文同步刊登於《電子工程專輯》雜誌2022年4月號

責編:Judith Cheng

(參考原文:The Virtual Reality Ride of Public 5G,By Dan Jones)

 

 

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