痛苦的時間已過 業界看好USB4三年內可望起飛

作者 : 蔡銘仁,EE Times Taiwan

隨著AMD今年Ryzen 6000新平台宣布支援USB4,加上英特爾 (Intel) Thunderbolt 4也相容USB4及其他USB系列產品,Host端準備就緒,讓相關業者看好USB4,有望在近幾年內逐漸開枝散葉。

過往USB跟Thunderbolt等傳輸技術發展進程,纜線(Cable)及連接器(Connector)先行,再來到硬體裝置IC廠的投入,則大多由Host端控制IC扮演領頭角色,推動技術繼續向前推進。先有Host準備好,效應才會蔓延到裝置端(Device)、集線器端(Hub)等周邊應用。USB4以Thunderbolt 3為基礎,使用Thunderbolt 3的生態圈資源,並非從零開始,讓外界期待其未來幾年的高速成長。

威鋒電子產品中心副總許錦松對USB4的發展相比過往樂觀,並預期起飛的時間點一定會在三年內發生,原因就在Host端快速到位,「USB4規格出來是2018年,2019年底Intel就有Host推出,2020年筆電已經開始銷售,以前幾代USB的進程從沒有那麼快過。」他表示,去年下半年是技術學習曲線的過程,但比較痛苦的時間已經慢慢磨過,現在就看市場學習曲線,最快今年下半年有機會出現顯著突破。

祥碩產品中心副總莊景涪也說,Host若不普及,Device就會推得比較慢,以前幾代的USB就是推出時普及率還未拉高,所以反應相對較慢,不過現在USB4的Host早就存在,裝置插到Thunderbolt 4或AMD平台都可以動作,「面對的環境比以前好的太多」,現在可說已過了初期階段,祥碩的Host產品也已接近收斂到一個程度,準備提供量產版的產品給客戶測試,且據內部測試,效能可比競爭對手高10~20%。

GRL (Granite River Labs) 技術協理張靜宜同樣認為,USB4現在並不是話題階段,比如去年到今年年初,已經協助驗證很多帶Thunderbolt 4的筆電,目前市面上也很多Thunderbolt 3的周邊裝置,USB4跟Thunderbolt 4大部分裝置都可以支援。綜觀現在USB 3.0逐漸取代USB 2.0成為主流,之後USB4是否可能循相同路徑取代USB 3.0的地位,他僅說,短時間內或許很難,「但拭目以待」。

USB4的升級,進而讓應用面拓展得更廣。莊景涪舉例,比如以前USB轉PCIe大多用在SSD等高速儲存裝置,現在USB4運用Tunneling技術可以外接網路卡或繪圖卡,配合祥碩的Host或其他廠商的Host,假如筆電功能夠,回家外接繪圖卡就能立即升級到電競規格,甚至可以邊打電動邊傳資料,頻寬相對不那麼受限,公司的大量資料透過USB4也可以快速完成傳輸。

也因為Thunderbolt 4和USB4,都將諸多功能整合到一條線,未來Docking Station的角色將變得更吃重,不少業者正在積極布局。Intel客戶端連接事業部 市場開發經理藍昕暐指出,近年新冠肺炎疫情,新的需求明顯看到非常大,比如有些人家用的顯示器就透過Docking Station整合在一起,公司也很多同仁會放Docking Station,離開座位拔掉線,回到座位一接上去,鍵盤、滑鼠、螢幕等周邊裝置就全接通。

讓用戶不再為傳輸接口所苦 USB-IF及Intel重要願景

Thunderbolt 4和USB4規格的差異,想當然爾也畫出成本的分界線,但藉由整合規格、統一傳輸接口,未來用戶或許不再會因傳輸接口跟連接器種類繁多所困擾,才是Intel跟USB-IF協會更為重要且共同的願景。

藍昕暐表示,內部調查很多用戶認不得傳輸接口的標示,甚至看了也不知道是甚麼,希望提供最完整的解決方案,讓使用者不用再擔心裝置接上去不會動,周邊傳輸接口減少,對電腦外型設計也有幫助,就是Intel的願景,Intel現在不只開發硬體,也跟微軟、Google等作業系統商進行整合,以求生態圈更為完整,「我們樂見傳輸接口解決方案從過去不同接口不斷整合,朝更先進的方向走。」

Thunderbolt推行至今超過10年,觀察市場面,藍昕暐看到與過往相當不同的樣貌,「過去獨立IC時代需要很高階的筆電或電競設備,至少899美元甚至1,000美元以上才會有Thunderbolt,現在普及率越來越高,產品價格也已經往下降,周邊市場也每年都有大幅的成長。從前幾年舉辦Thunderbolt大會人數越來越多看起來,新進客戶相當踴躍,對產品有興趣的客戶也非常多。」

Intel所強調的,就是最簡單的使用和最高的可靠度,未來也將和過往一樣,塑造出Thunderbolt為最高規產品的形象。藍昕暐直言,「我們沒有要競爭所謂的一般使用產品」,Thunderbolt定位就是提供最好的功能。盧進忠進一步舉例,如前幾年曾有客戶把Thunderbolt做進多功能讀卡機,客戶就是單純傳輸介面讀卡機無法滿足需求,要多通道同時能讀取,「客戶還說我們做再快他們都需要用。」

USB、Thunderbolt持續升級 速度衝上80Gbps

USB和Thunderbolt雙雙走到40Gbps的第四代產品,著眼高速傳輸需求越來越熱,兩大技術都還未停下前進的腳步。Intel日前即展示第一個雙向傳輸頻寬最高達80Gbps的Thunderbolt,實際技術的名稱未定案;USB4所推出的第二版,也是主打最高雙向傳輸頻寬80Gbps,詳細規格更新預計於今年11月舉行USB DevDays前發表。

Thunderbolt及USB升級的計畫持續進行,從測試驗證單位的動作亦可窺見一二。比如,過往協助Intel進行Thunderbolt相關設備測試驗證的廠商GRL就透露即將推出支援下一代Intel CIO 80標準的測試服務,以及支援USB4 80Gbps的測試服務。

不過現在40Gbps未普及就先推新規格,到底哪些應用會需要80Gbps,業者坦言,現階段也無法下定論,可預想會是金字塔頂端的客群先行,好比高階顯示卡就在挖礦應用爆量,只是USB4或Thunderbolt 4這樣的殺手級應用,目前還未看見。

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