做為4月時宣佈的大規模組織重整計畫之一部分,英特爾(Intel)將退出智慧型手機以及平板裝置系統單晶片(SoC)市場,結束景況不佳的Atom晶片產品線,並停產包括代號為SoFIA、Broxton、Cherry Trail的產品。

英特爾執行長Brian Krzanich在其最新發佈的部落格文章(參考原文)中表示,該公司的焦點現在將瞄準雲端、物聯網(IoT)、記憶體/可編程解決方案、5G以及摩爾定律(Moore’s Law);英特爾的一位發言人表示,該公司將把過去用在SoFIA/Broxton的資源,轉往能提供更高報酬並提升公司策略的產品。

該位發言人進一步證實:1. 手機與平板裝置應用的Broxton處理器平台將停產,且立即生效;2. SoFIA 3GX、LTE與LTE2商用平台也將停產,且立即生效。

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考量到智慧型手機與平板裝置市場需求趨緩以及價格激烈競爭,英特爾退出行動處理器業務的策略也許是可理解的;不過,英特爾並沒有放棄連結業務。市場分析師Patrick Moorhead接受EE Times訪問時表示,行動市場有許多元素,除了停產的Atom系列處理器,英特爾有7000系列的LTE智慧型手機/平板裝置/PC數據機晶片。

他預期該公司會保留數據機晶片團隊:「還不明確的是他們的SoC與數據機組合方案策略,還有期針對低階平板裝置應用的策略。」

另一家市場研究機構Forward Concepts總裁Will Strauss也同意以上看法:「英特爾並沒有明確地表示將完全退出行動市場;畢竟,他們目前擁有經證實的多模4G數據機與x86應用處理器,而他們的問題是沒有任何一個大客戶。」

以上兩位分析師都同意,英特爾將焦點重新集中在數據機技術以及5G是合理的;而確實,該公司對於將在新興5G市場所扮演的角色也抱持高度期望。

Krzanich在他的部落格文章中強調,5G將成為:「連結雲端以及實現一個永不斷線的世界之關鍵技術;」他並指出,連結性將成為「雲端到物(cloud-to-thing)」每個片段的基礎,而這正是英特爾希望能推動的。他期望英特爾在5G時代成為領導者,提供:「端對端5G系統,從數據機、基地台到所有現在與未來的不同形式連結。」

分析師Strauss猜測英特爾打算將目前的4G數據機推向5G:「畢竟5G一定會以4G為基礎,而且需要10億甚至20億美元的額外投資,而在這樣的一個市場乾旱期英特爾也能負擔(假設其投資者也能忍受的話)。」

英特爾在手機市場的坎坷歷史

對英特爾觀察許久的人,都了解那是一家非常有韌性的公司;Strauss表示:「我有一個好朋友,被問到英特爾是否會在某個特定市場成功時,回答要取決於哪個比較大,是它們的自我意識或是資金;」而他的看法是,只要蜂巢式手機晶片仍是英特爾所掛念的業務,這家公司的自我意識就會促使自己再一次進軍該市場。

Strauss回顧,英特爾是在1999年首度進軍通訊市場,該公司當時的執行長Craig Barrett促成了兩樁併購案:一是以23億美元收購DSL晶片供應商Level One Communications,二是以17億美元收購以色列的蜂巢式數據機晶片供應商DSP Communications。

他回憶,英特爾未能成功在CDMA數據機業務獲利,就著手以與ADI合作開發的DSP技術(代號為Frio)還有收購自Digital Equipment 的ARM架構XScale低功耗處理器為基礎,開發TDMA競爭技術;但儘管雖然砸下數十億美元開發蜂巢式晶片新產品,英特爾發現自己在手機市場無路可走,於是在2003年12月宣布將蜂巢式晶片業務以6億美元出售給Marvell。

而英特爾二度進軍蜂巢式業務,是在2010年的8月,該公司以14億美元收購英飛凌(Infineon Technologies)的無限業務部門;Strauss表示:「畢竟在當時,英飛凌是所有蘋果(Apple) iPhone (3G)的數據機晶片供應商。」

Strauss認為,目前英特爾的劣勢在於4G解決方案的不足;他進一步指出,英特爾有經市場證實的4G數據機產品,但缺少ARM架構的應用處理器,而這是讓市場接受一個完整方案的障礙:「顯然英特爾仍將繼續開發5G基地台,並以與Alcatel (現在隸屬於Nokia)、中國移動(China Mobile)合作開發的C-RAN架構為起點。」

與中國市場的連結

近幾年,英特爾或許為拯救Atom處理器之最後一搏,是押寶中國市場;在一年半以前,英特爾嘗試藉由與中國晶片設計業者展訊(Spreadtrum Communications)、瑞芯微(Rockchip)的策略聯盟,更深入成長迅猛的中國智慧型手機市場。

在與展訊的合作上,英特爾投資其母公司紫光集團(Tsinghua Unigroup) 15億美元,收購展訊與合併之銳迪科(RDA Microelectronics)的兩成股份;在當時,英特爾似乎是要利用展訊做為開啟中國市場大門的鑰匙,要求展訊在銷售自家晶片之外也行銷英特爾的SoFIA處理器。

此外英特爾還與瑞芯微策略聯盟,後者以SoFIA處理器進行開發;目前該合作案據說仍然存在,但是尚未有新晶片問世。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Intel to Exit Mobile SoC Business,by Junko Yoshida)