市場上有很多關於為快速成長的物聯網(IoT)市場連網裝置,開發小型化、低功耗記憶體的討論;不過針對不需要連網的裝置也有專屬記憶體商機,印刷記憶體就是一個例子。

一家名為Thin Film Electronics (以下簡稱ThinFilm)的公司,開發了包括記憶體在內的印刷電子元件與智慧系統,並於最近舉行的一場由印刷設備展會上由Xerox介紹亮相;Xerox是在2015年1月取得技術授權,並修改了位於美國紐約州的一條生產線,開始製造該記憶體標籤。

Xerox印刷記憶體市場行銷經理Patrick de Jong在接受EE Times採訪時表示,該公司的印刷記憶體可以藉由在表面印刷像是塑膠標籤的薄膜電路,為物品或包裝添加低成本智慧功能。

「該種標籤是軟性的,因此是和許多類型的應用;」de Jong表示,該種纖薄的非揮發性記憶體標籤,能在任一個製造階段或供應鏈程序中被放置在產品上,可儲存36位元(bits)大小的資訊,這聽起來不多,但實際上能支援680億種不同的資料組合。

不同於需要連網的物聯網裝置,Xerox印刷記憶體上的資料是離線讀寫,需要與閱讀器有實體接觸;這免除了干擾並強化了安全性。de Jong指出,在印刷記憶體中儲存的資料可保存至少十年,包括產品序號、製造日期、製造地等等都能儲存在該標籤內。

儲存在印刷記憶體內的資料可能是與產品本身相關,也可能是與消費者相關;de Jong指出,儘管該記憶體儲存空間有限,但可以儲存重要資料,應用包括為消耗品的配方再填充提供認證與智慧功能,或是能利用在如咖啡機等配送裝置上。

印刷記憶體也能用於保護商標,以杜絕仿冒品為品牌業者帶來的龐大損失,並保障消費者安全,特別是針對醫療藥品──在第三世界國家,仿冒藥品甚至造成無辜民眾送命;de Jong:「在製藥產業,產品安全性是一切,因為攸關民眾生死;你吞下去的藥品有可能是洗衣粉。」

印刷記憶體技術原本是由ThinFilm所發明,結合Xerox旗下公司PARC的加密技術以及條碼技術;將記憶體與一個提供加密功能、類似QR Code的獨特密碼印刷在基板上。資料能使用低成本的接觸是閱讀器離線寫入、閱讀,該種閱讀器能與現有的智慧型手機介接。

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De Jong表示,Xerox的印刷記憶體並不是要取代現有技術,而是希望能強化市面上已經有的解決方案,在成本與安全性上取得平衡:「RFID是非接觸式技術,但有其限制;與印刷記憶體比較起來,RFID太昂貴,對智慧型消耗品來說無法負擔。」

市場研究機構Objective Analysis的首席分析師Jim Handy則表示,市場上不只有ThinFilm的印刷記憶體,不過該公司的強項是能以低成本生產印刷電子元件,不只是記憶體,還包括邏輯元件、液晶顯示器以及電池。

而Handy認為,印刷記憶體如果要擴展市場版圖,需要更便宜;雖然3D列印是一種製造客製化元件的廉價方法,卻不適合大量生產,如數十年前的CNC工具。針對某些特定應用,印刷記憶體是可行的,例如高價值產品的認證以及產地標示,像是松露。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Printed Memory to Secure IoT,by Gary Hilson)