物聯網(IoT)平台開發商Electric Imp共同創辦人Hugo Fiennes表示,隨著其業務轉變為以商務使用者為主、以及終於進軍智慧電網(smart grid)應用,該公司將在明年於現有的Wi-Fi、乙太網路解決方案之外添加蜂巢式通訊模組;此外他認為,功耗相對較低的LTE技術選項,將有助於擴展物聯網的應用版圖。

Fiennes表示:「在LTE Category M以及NB-1誕生之前,我一直不認為蜂巢式技術在物聯網大眾市場是非常可行的…機器對機器通訊(M2M)已經存在一段時間,但必須要瞄準更高價值的應用,且讓其具備成本效益。」

在2011年創業之前,Fiennes曾參與好幾代的Apple iPhone設計;他指出,Electric Imp的模組以及服務適用於蜂巢式管理網路服務,而他認為蜂巢式物聯網將開拓農業與車載資通訊(telematics)等應用市場,讓不希望物聯網流量擾亂其企業Wi-Fi網路的IT經理人免除煩惱。

就像其他投入蜂巢式物聯網的廠商一樣,Electric Imp一開始將採用支援LTE與2/3G多重標準的混合式晶片組;Fiennes表示,服務供應商要為物聯網應用佈署LTE變種技術,以及晶片供應商要推出可支援像是工業使用者喜歡的5V介面等經過最佳化的整合式晶片,還需要幾年的時間。

而Fiennes也認為,又名HaLow的次GHz Wi-Fi標準802.11ah是有潛力的,因為該標準能利用虛擬LAN以及其他網路管理工具來分隔網路流量:「但現在沒有人推出相關產品…這個技術仍然是只聞其聲不見其影。」

但Fiennes不看好802.15.4網狀網路技術,因為低資料傳輸速率以及缺乏相關工具,該類技術很難達到預期的性能水準;他對於該技術的負面看法來自於他創辦Electric Imp之前,參與Nest恆溫器設計的經驗。

「那時候Tony (Nest創辦人Tony Fadell)堅持我們要添加15.4技術以與智慧電表溝通,但直到產品出貨,都沒有人拿到任何可用的軟體,直到幾年之後(Nest的)煙霧警報器誕生;」他說的是Nest的Thread所根據之網路。

在其他物聯網技術選項中,Fiennes稱許LoRa是:「現代化的設計…這取得不少心佔率(mindshare);」但他並不是Sigfox的信徒。綜觀新興的一系列低功耗廣域網路(LPWAN)技術,他的疑問是:「為何在免授權頻譜上運作商用網路,競爭對手可以停止運作同時又完全合法?」

商用與智慧電網市場崛起

Fiennes表示,包括智慧電網在內的商用物聯網市場正在崛起,而他的公司到目前為止已經出貨了50萬套模組。

「就像我說的,我們的大多數裝置都是消費性,但到今年底,我想將會看到工業用節點的成長速度比消費性節點更快;」他指出,人們在消費性市場已經投注大量精力,但往往不是受到很大的打擊就是沒有…而商用/工業市場則有較佳的投資報酬率。

他預期有許多商機會與最近該公司與美國電子商務業者Pitney Bowes合作的設計案類似,Electric Imp的模組讓該公司的郵資計費系統連網,以支援遠端管理:「而且其企業後端的程式碼不需要有任何改變;」這也就是說,物聯網領域總是會有出人意料的使用情境。

Electric Imp期望能在今年稍晚推出將可再生能源系統與智慧電網連結的新解決方案,這可能標誌公用事業採用網際網路通訊協定以及標準化加密技術的轉捩點;該公司已經強化了自家安全性技術,以因應FIPS標準以及商務使用者需要的較長密鑰。

今日的微控制器可以在數百毫秒(milliseconds)內處理相同的橢圓曲線密碼學(elliptic curve cryptography)以及Diffie-Hellman碼等網路瀏覽器與金融業者的最佳實踐。

而Fiennes認為,物聯網業務不只是與產品相關,還有更新以及整合的服務;他表示,在一方面,晶片業者要的是一次性的銷售,而另一方面雲端服務業者則希望使用者帶著資料到他們的API,卻又不懂如何保護終端裝置,Electric Imp所做的就是在中間保持安全的連結。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: IoT Hears a Cellular Call,by Rick Merritt)